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Un vistazo a cómo funciona el dinero en LIV Golf

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NORTH PLAINS, Oregón – LIV Golf trata de muchas cosas: disrupción, lavado deportivo, venganza (en el caso del líder Greg Norman) y, eh, golf. Pero, sobre todo, se trata de dinero frío y duro. Al igual que ocurre con muchos otros asuntos que rodean a esta gira emergente, los detalles que rodean a todo el dinero son oscuros. En un esfuerzo por obtener información más detallada, el Fire Pit Collective habló con cuatro agentes que representan a los golfistas del LIV; se les concedió el anonimato para facilitar la franqueza.

«Lo que hay que entender de los golfistas profesionales es que todos son unos putos», dice el agente A. «Ese es el punto de partida».

Tocado por un reciente tuit de Brandel Chamblee en el que decía que el dinero de los premios se está aplicando a las primas de fichaje, esta semana se ha discutido cómo se distribuye el dinero en el tour LIV. Los jugadores de menor potencia en el campo de Pumpkin Ridge tienen que matar lo que comen, garantizando nada más allá del dinero del último lugar de 120.000 dólares en el campo de 48 hombres. Los jugadores más consolidados que saltaron a la LIV desde los circuitos de la PGA y de Europa han recibido un dinero garantizado que, en contra del tuit de Chamblee, es adicional a lo que el jugador reclame de las bolsas del torneo, que esta semana es de 20 millones de dólares más 5 millones adicionales por la competición por equipos concurrente. «El fondo de premios es el fondo de premios», dice Pat Pérez, que debuta en la LIV esta semana. «Lo que ganes te lo quedas. Por eso los chicos se lo toman en serio».

Al igual que en los deportes de equipo, el dinero garantizado en la LIV varía de un jugador a otro, en función de la edad, el nivel de las estrellas, la forma actual y el rendimiento previsto. «Cada acuerdo es diferente», dice Ian Poulter. «No se ha hablado mucho del dinero [among players] porque eso es personal». Algunas de las cifras que han aparecido en los medios de comunicación han sido fantásticas: 200 millones de dólares para Phil Mickelson, 150 millones para Dustin Johnson, 100 millones para . «Hay que tomarlo con pinzas», dice el agente B. «¿A quién beneficia inflar esas cifras? A la LIV, obviamente, porque está intentando generar expectación y reclutar más jugadores. Pero también beneficia a los agentes que intentan fichar a nuevos jugadores o empujar a otros clientes a dar el salto.»

Aunque está sujeto a negociación, el acuerdo estándar en el golf profesional es que los jugadores se quedan con todo el dinero que ganan en el campo, pero los agentes se quedan con el 20 por ciento de los honorarios por apariciones y acuerdos de patrocinio. El dinero inicial de LIV se trata como esto último y, por tanto, los representantes de los jugadores se llevan una buena tajada. (Como no hay corte en los eventos y los jugadores tienen garantizado un cheque, algunas agencias se llevan una comisión sobre los primeros 120.000 dólares de las ganancias de un jugador, tratándolos como una tarifa de aparición de facto). Un veterano caddie de un jugador de primera fila que se ha mantenido fiel al dice en un mensaje de texto: «Sinceramente, creo que una de las historias de fondo de este asunto de la LIV son los agentes que quieren desesperadamente el mayor día de pago de sus vidas».

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Un actor clave en la construcción de LIV Golf es GSE Worldwide, un equipo con sede en Nueva York que representa a siete jugadores que han dado el salto: DeChambeau, Sergio García, Louis Oosthuizen, Brendan Grace, Abraham Ancer, Carlos Ortiz y Eugenio Chacarra (que acaba de hacerse profesional). El jueves, Norman me dijo: «Todavía tenemos algunos grandes anuncios en camino». Las especulaciones se han centrado en otro cliente del IGE, Sam Burns. (Andrew Witlieb, jefe de la división de golf de la empresa, no respondió a una solicitud de comentarios para este artículo). El agresivo modelo de negocio de GSE encaja perfectamente con la desesperada necesidad de LIV de fichar jugadores. «Lo llamamos empujar el papel», dice el agente A. «Esos tipos compran clientes. Van y dicen: ‘Te garantizamos X millones de dólares en ingresos para que firmes con nosotros’. Eso significa que si [GSE doesn’t] consiguen grandes contratos, les dan por el culo». Pero el agente C rechaza la idea de que él o cualquiera de sus colegas hayan dirigido a sus jugadores hacia LIV a pesar de los riesgos de ser expulsados de la que era su gira de origen, por no hablar de las repercusiones de la financiación de LIV procedente de Arabia Saudí. «Nuestro trabajo es presentar todas las opciones al jugador, pero ellos siempre toman la decisión final», dice el agente C. «Si empujas a un jugador a hacer algo que no le conviene a largo plazo, no vas a estar en este negocio mucho tiempo».

¿Cómo cuidan los jugadores al resto de su «equipo» en esta época de carteras infladas? La mayoría de los caddies y entrenadores de swing de los jugadores de la LIV están recibiendo los mismos porcentajes de siempre, lo que significa que el 10% de una victoria esta semana vale la friolera de 400.000 dólares para el looper. «He oído algunas quejas de los jugadores», dice el Agente D, «pero se ha hablado tanto de la avaricia de los jugadores, entre comillas, que creo que son sensibles a no exprimir a nadie en este momento. Sí espero que al final de esta temporada se ajusten algunos porcentajes».

Pérez no tiene esos planes. «Lo que pasa es que estoy tratando de cuidar a mi familia», dice. «Y H [caddie Michael Hartford] es la familia. Claude [swing coach Claude Harmon] es de la familia. Así que voy a seguir cuidando de estos chicos como solemos hacer». Cada jugador de la LIV recibe cuatro billetes de avión por torneo: uno en primera clase, uno en económica premium y dos en económica. También recibe cuatro habitaciones en un hotel de lujo. Así pues, los caddies que antes tenían que pagarse el viaje, ahora viajan gratis. Además, al no tener que pagar, tienen garantizado un cheque cada vez que salen, y los eventos de 54 hoyos reducen el desgaste de sus doloridas articulaciones. «He recibido llamadas de más de una docena de caddies que se mueren por una bolsa», dice el agente D.

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Pérez firmó con LIV por cuatro años, lo que le llevará a la edad de 50 años, cuando será elegible para el PGA Tour Champions … si las burocracias en guerra del golf alguna vez hacen las paces. Al igual que otros jugadores con un dinero inicial relativamente modesto, recibió su botín en una sola pieza. «El mío está dentro», dice. «Lo tengo todo. Es jodidamente increíble». Según el Agente C, los contratos que alcanzan las ocho y nueve cifras se pagan en cuotas anuales a lo largo de los tratos de tres, cuatro o cinco años. Todos los jugadores con un contrato LIV a largo plazo están obligados a jugar todos los eventos del calendario, incluso cuando éste se amplía potencialmente de ocho torneos este año a 14 en los próximos años. Existen disposiciones de recuperación en caso de que un jugador se pierda una cantidad significativa de tiempo por lesión. Curiosamente, también existe una «cláusula moral» por la que LIV puede cancelar un contrato y recuperar el dinero inicial. Esta cláusula cubre los incidentes de engaño en el campo y los problemas legales, y se ha prestado especial atención a la asociación con jugadores o a la influencia de éstos. «Con tantos tipos que reciben dinero garantizado», dice el agente C, «existe la preocupación de que un jugador pueda estar más tentado a hacer algo durante las rondas competitivas, que podría no significar tanto para ellos. Donde hay dinero siempre hay corrupción. Así es el ser humano».

La forma en que LIV ha remodelado rápidamente el panorama del golf profesional ha llevado a reflexionar mucho sobre la naturaleza humana. El jueves, a un par de kilómetros de Pumpkin Ridge, una docena de familias del 11-S participaron en una protesta por los vínculos de LIV con Arabia Saudí, lugar de nacimiento de 15 de los 19 secuestradores del 11-S. Mientras los aficionados, los periodistas, los comentaristas políticos y algunos golfistas profesionales se debaten en estas cuestiones geopolíticas de mayor calado, el negocio de la gira LIV va viento en popa. El agente A dice: «Acabo de hablar con el tipo que se encarga de todos los tratos con la LIV y me ha dicho que está bebiendo de una manguera de incendios ahora mismo. Le están bombardeando los agentes. Creo que al principio había cierta aprensión sobre cómo iba a desarrollarse todo esto, así que mucha gente se mantuvo al margen, observando. Ahora ha comenzado la fiebre del oro».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.