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Stewart Hagestad, que asegura ser «viejo», no puede dejar de ganar a los jóvenes en el U.S. Amateur

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PARAMUS, N.J. – A sus 31 años, a Stewart Hagestad le faltan al menos 19 años para ser considerado realmente «viejo» (disculpas a los que han alcanzado o superado la marca del medio siglo). Pero aquí, en el U.S. Amateur, que es un quién es quién de los estudiantes universitarios y un estudiante de 15 años que llegó a los cuartos de final, Hagestad podría ser el anciano que grita a todo el mundo que salga de su maldito césped.

Sin embargo, durante los cuatro primeros días en el Ridgewood Country Club, Hagestad está jugando como un adolescente que no sabe lo que no sabe, lo que no podría estar más lejos de la realidad. Se ha convertido rápidamente en uno de los amateurs más condecorados de los últimos tiempos, ganando los U.S. Mid-Amateurs de 2016 y 2021, y jugando en dos Masters y cuatro U.S. Opens. Ha estado aquí antes. Conoce el negocio.

Por supuesto, eso no lo hace más fácil. La experiencia no es suficiente en este juego. Después de empatar en el puesto 21 en la parte de juego por golpes del evento el martes, Hagestad se enfrentó a Sam Bairstow, de 24 años, en la ronda de 64, que es sólo el amateur número 7 del mundo y el mejor amateur de Inglaterra. Todo lo que hizo Hagestad el miércoles fue vencer a Bairstow por 3 y 1, cerrándolo con birdies consecutivos en los hoyos 16 y 17. El jueves por la mañana, derrotó por 6 y 4 a Benjamin James, un júnior de alto rango que acaba de graduarse en el instituto.

El siguiente fue Hayden Hopewell, un australiano de 20 años que ocupa el puesto 41 en la clasificación mundial de golf amateur. Fue la prueba más dura para Hagestad, que se negó a irse con un birdie tardío que alargó el partido hasta el hoyo 17. Pero después de que Hopewell encontrara el rough desde el tee y luego fallara en su intento de volver a la calle, Hagestad lanzó un hierro largo desde 240 yardas en la calle y encontró el green del par 5 en dos. Hagestad se aseguró su tercer viaje a los cuartos de final del U.S. Amateur en los últimos cuatro años.

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«Genial. Realmente genial», dijo Hagestad cuando se le preguntó cómo se sentía después. «Estoy un poco cansado. Pero sí, me siento muy bien. Emocionado por jugar al golf mañana».

Su próximo rival es Sam Bennett, el amateur número 3 del planeta que podría haber obtenido una tarjeta del Korn Ferry Tour a través del ranking universitario del PGA Tour si no hubiera decidido volver a Texas A&M este otoño. Al igual que Hagestad, Bennett ha tenido una buena racha, venciendo a tres de los 27 mejores amateurs de la WAGR de camino a los cuartos. Hagestad se apresuró a señalar que su camino ha sido igual de implacable.

«He tenido un sorteo difícil. He jugado contra el chico número 1 de Gran Bretaña e Irlanda, y luego he jugado contra el junior número 1 del país. Creía que nos iba a tocar Sargent. Hayden estuvo genial. Sí, todo gira en torno a Sam», dijo Hagestad, irónico. «No quiero oírlo. Tengo 31 años. Soy viejo.

«Ninguno de ellos es [easy],» dijo. «Todos son buenos. Todos los chicos son buenos».

Hagestad también es bastante bueno, y se podría argumentar que, a sus 31 años, está realmente en su mejor momento como golfista. Aun así, es impresionante verle pasar por encima de los jóvenes de la forma en que lo ha hecho. Cuando se le preguntó qué dice de sí mismo y de su juego el hecho de que haya sido capaz de aguantar a los cachorros, dio una respuesta fascinante.

«La respuesta tonta aquí es nada», dijo. «Pero para responder a la pregunta de una forma más educada, me siento muy afortunado y afortunada de haberme clasificado para un puñado de eventos de la USGA, y luego, obviamente, de haber estado exento y de haber jugado un montón de eventos de la USGA. No digo que sea un experto ni mucho menos. Desde luego, no deja de sorprenderte lo buenos que son los jugadores universitarios, los juniors y los amateurs. Mira a Andrew [Von Lossow] de ayer; derribó a Mike [Thorbjornsen], y, hasta ayer, hasta el desempate, fuera de Spokane, Wash, sus amigos cercanos, no había oído hablar de él, pero aparentemente era un campeón de Old Hickory. La cuestión es que hay grandes jugadores en todas partes.

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«Creo que sé cómo prepararme un poco mejor», añadió, «sé qué esperar un poco mejor. Sé lo que se siente al estar en esas situaciones de presión. Pero también creo que parte de ser mayor es, obviamente, que si juego bien esta semana, sería increíble. Sería un logro increíble. Llegar incluso a los cuartos es un logro bastante impresionante.

«Pero a falta de un término mejor, no creo que mi vida cambie tanto. Eso es como la forma más arrogante si quieres leerlo de esa manera en la cosa de impresión que se podría decir, pero creo que es agradable para tal vez no ser como un lado más joven donde como no es un producto de como lo que no sé. He jugado en el Masters. He jugado en el U.S. Open. Por supuesto que me gustaría volver a jugarlo. Sería un logro increíble, asombroso, y me quedaría boquiabierto. Pero hay que ganar a un chico mañana y tenemos que ganar a un chico el sábado si llegamos tan lejos y así sucesivamente. Creo que es un honor haber llegado hasta aquí y seguir jugando, pero no creo que a estas alturas del partido haya que darle mucha más importancia. Hay mucho para intentar poner algo de lo que mi madre estaría orgullosa por decir».

Teniendo en cuenta lo que ha logrado no sólo en el golf sino en la vida, por no mencionar sus otras impresionantes cualidades, la madre de Hagestad tiene más que suficiente para estar orgullosa.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.