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Shirley Spork: La última lección

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Comenzó con una simple pregunta que llevó, como siempre, a escuchar mucho, una de las muchas sesiones de este tipo que recordaré en los próximos años. La primera vez que hablé con Shirley Spork fue en la Solheim Cup de 2017, en Des Moines, donde iba vestida de rojo, blanco y azul, estrechando la mano como una candidata a la alcaldía. Ese primer día, me preguntó si jugaba al golf. Le dije que era una ex jugadora universitaria que intentaba no avergonzarse en estos días. Me dijo: «Todavía lo tienes aquí (señalando su cabeza) aunque no lo tengas aquí (señalando su cuerpo). Sigue con tus fundamentos. No hay nada nuevo bajo el sol en este juego».

Cada conversación que mantuvimos después incluía una lección de golf de algún tipo, incluyendo la última 13 días antes de que falleciera el pasado martes 12 de abril. Esa conversación comenzó cuando ella entró en el centro de medios de comunicación en The Chevron Championship at Mission Hills y puso su mano en mi hombro. Después de un abrazo y un saludo, le presenté a John Strege, un autor de best-sellers y amigo desde hace mucho tiempo de Golf Digest. Entonces le dije: «Entonces, Shirley, ¿sigues enseñando?».

Ella respondió: «Enseño a quien quiero cuando quiero, lo que lo hace muy divertido». Pero eso no fue todo. Durante los siguientes treinta minutos, me contó historias de sus primeros días como jugadora del LPGA Tour, empezando por cómo las trece fundadoras originales acudían a los eventos en cinco coches, utilizando paletas de diferentes colores que sacaban por las ventanas para indicar que necesitaban gasolina o un descanso para ir al baño.

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Luego tomó una dirección que no esperaba. «Cuando trabajaba con Armour, siempre me decía: ‘Tienes que salir de él antes de poder entrar en él’. Tardé un tiempo en entender qué significaba eso», dice Shirley. «Me di cuenta de que se refería a desviarse del balón, a colocarse en su lado derecho».

Espera, Shirley, ¿has dicho «Armour»? ¿Como Tommy Armour, tres veces campeón de los mayores y veterano de la Primera Guerra Mundial que perdió la vista en su ojo izquierdo y el brazo izquierdo después de los ataques con gas mostaza y ametralladoras y que tenía placas de metal en el cráneo? ¿Ese Tommy Armour?

«No puedes creer lo grandes que eran sus manos», dijo Shirley. «Él tomaba mi mano en la suya y mi mano simplemente desaparecía. Eran enormes.

«Empezó esa empresa (Tommy Armour Golf) en la Segunda Guerra Mundial yendo a otras empresas y comprando todas sus varillas», dijo. «Entonces no se podía vender acero al público porque todo se destinaba a la producción bélica. Pero podían vender sus ejes a Armour. Los almacenó para que, cuando terminara la guerra, tuviera todo este inventario a mano y simplemente les añadiera cabezas y empuñaduras.

«Creyó en mí y me contrató cuando nadie más lo hacía», dijo Shirley. «Compañías como Wilson querían a Babe y Patty (Berg), pero Armour vio el valor en mí, y nunca lo olvidaré».

Luego volvió a la lección. «No te olvides de soltar el palo», dijo. «Bájate de él; vuelve a subirte a él; y suéltalo». Demostró un juego de pies perfecto a los 94 años.

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Cinco días más tarde, antes de la ronda final en The Chevron y después de que ella y el resto de las fundadoras originales fueran incluidas en el Salón de la Fama de la LPGA, Shirley caminó por el campo de tiro a primera hora de la tarde de ese domingo. Se quedó detrás de Jessica Korda durante unos minutos, con las manos entrelazadas a la espalda. Luego se dirigió unos metros hacia el sur, al lugar donde Patty Tavatanakit acababa de sacar un driver. Se intercambiaron algunas palabras y Shirley observó con gran interés cómo Patty lanzaba golpes altos y largos en el campo de tiro.

Su última parada fue detrás de Jennifer Kupcho, que seguía concentrada en su trabajo. Esa fue probablemente la última vez que Shirley interactuó con una compañera del LPGA Tour, un guiño del Fundador al futuro.

Eso es lo que pasa con las hormas; nunca sabes cuándo van a llegar. Es fácil celebrar las primeras veces en la vida. Los que tenemos edad suficiente para recordar a Neil Armstrong sabemos exactamente dónde estábamos cuando dio «un pequeño paso para el hombre». La mayoría no recuerda a Gene Cernan saliendo del módulo lunar, ya que ninguno de nosotros sabía entonces que sería el último hombre en llegar allí.

Mi última interacción con Shirley no fue muy diferente de la primera. Las lecciones, de golf y de otro tipo, formaban parte de su ADN. Era una jugadora, una entrenadora, una fundadora, una leyenda y una maestra hasta el final.

Nunca la olvidaremos, ni las innumerables joyas que nos dejó a todos.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour