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Sahith Theegala piensa en el ajedrez, no en las damas

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Así que cuando él y su caddie Carl Smith trazaron su estrategia para St. Andrews, la comparación era inevitable.

«He bromeado todo el año con Carl: ‘Es ajedrez, no damas'», dijo Theegala entre risas antes del Sanderson Farms Championship de esta semana. «Estábamos en St. Andrews trazando los bunkers, ‘Es ajedrez, no damas, Carl'».

Theegala ha aplicado durante mucho tiempo la mentalidad de «ajedrez, no damas» en su ascenso en las filas del golf. Después de sufrir una lesión en la muñeca como estudiante de último año en Pepperdine en el otoño de 2018, regresó para un quinto año. La temporada siguiente, sin la oportunidad de competir en la Q-School debido a la temporada combinada inducida por la pandemia de COVID-19, se dedicó a ganar suficientes puntos de la FedExCup para no ser miembro y clasificarse para las Finales del Korn Ferry Tour 2021, en las que obtuvo su primera tarjeta del TOUR.

Theegala se clasificó para el TOUR Championship del mes pasado como miembro de primer año del PGA TOUR, su temporada comenzó con un T8 en el Sanderson Farms Championship, donde lideró durante 54 hoyos en el Country Club of Jackson. Se enfrió en una ronda final de 71 para terminar tres detrás del ganador Sam Burns, pero el mundo del golf fue puesto en aviso.

Jugando en la categoría de graduados del Korn Ferry Tour, Theegala necesitaba ese top-10 en Mississippi sólo para ganarse un puesto en el Shriners Children’s Open de la semana siguiente. Ahora, en virtud de su top-30 en la FedExCup 2022, está totalmente exento para las próximas dos temporadas en el TOUR.

Theegala vuelve al Country Club de Jackson como miembro del TOUR por segundo año y con las segundas mejores probabilidades de ganar, sólo por detrás de Burns. Recuerda que al mirar sus probabilidades en los torneos a principios de la temporada pasada vio que «estaba casi último de todos los campos». Ahora el público espera que se abra paso cualquier semana.

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En lugar de rehuir las expectativas, las disfruta.

«Max Homa acaba de hablar de ello en el (Campeonato) Fortinet, de ser el favorito… en años anteriores, dijo que lo usaría como presión extra. Ahora se lo toma con calma y dice: ‘Maldita sea, es genial que sea el favorito del torneo. Vamos a conseguirlo'», dijo Theegala. «Es genial ver eso. Es genial saber que (mis probabilidades) están ahí arriba.

«El golf es un juego tan loco; es un juego difícil. Hay muy pocos momentos en el golf en los que eres realmente feliz. Tratando de esforzarse por lograr cosas que tal vez personalmente no creía posible hace unos años, ahora sí creo que es posible. El impulso constante para mejorar; siento que un poco de eso es casi un amor intangible e inherente por el juego… Hay algo sobre conseguir el siguiente obstáculo que es tan satisfactorio».

En su primer año como miembro del TOUR, Theegala estuvo cerca. Después de su casi fracaso en el Sanderson Farms Championship, jugó su camino hacia otra ventaja de 54 hoyos en el WM Phoenix Open, conocido desde hace mucho tiempo como uno de los escenarios más parecidos a un estadio del TOUR.

Mirando atrás, lo describe como «jugar delante de 10 millones de personas». Con la asistencia de varios familiares y amigos, intentó embocar el green en el corto par 4 del hoyo 17, pero se fue ligeramente hacia la izquierda y la bola encontró un estanque junto al green. Hizo un bogey, seguido de un par final para terminar a uno del desempate Scottie Scheffler-Patrick Cantlay.

Estaba destrozado, pero, no obstante, considera la experiencia como un punto culminante de la temporada.

«Fue una locura la cantidad de gente que había», dijo Theegala. «Va a ser un recuerdo que nunca voy a olvidar. Todavía me duele. Me va a doler. La gente ha dicho: ‘Oh, si alguna vez ganas…

«No. Todavía va a doler, no importa qué. Pero fue una semana tan especial. Realmente me hizo seguir adelante para el resto del año».

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Terminó quinto en el Memorial presentado por Workday y fue subcampeón en el Travelers Championship, haciendo doble bogey en el hoyo 72 en TPC River Highlands para terminar dos detrás de Xander Schauffele.

Pero el larguirucho y a menudo sonriente californiano ha seguido luchando. Se recuperó de un 74 inicial en el John Deere Classic de la semana siguiente para terminar en el T16, y pasó el corte en el Open de camino a un T34. Ha sumado dos top-15 más para cerrar su primera temporada en el TOUR, y llega a Mississippi recién salido de un T6 en el Fortinet Championship de la temporada 2022-23.

Theegala no vio mucho de la Presidents Cup de la semana pasada, aparte de un poco del Sunday Singles. Entiende el ruido de que era un candidato popular para la elección del capitán, pero no cree que se haya ganado un puesto en el equipo. Ese sentimiento -creer que no se ganó su lugar- lo alimenta.

Tendrá más oportunidades de representar al equipo de Estados Unidos. Se lo tomará con calma.

«La energía fue increíble», dijo Theegala sobre la Presidents Cup. «Me encanta que los chicos estén tan metidos en esto. Nunca he jugado en ningún equipo (de EE.UU.)… No he jugado en un equipo (nacional) de golf junior ni en la Walker Cup, así que tengo un pequeño resentimiento. No fui lo suficientemente bueno para estar en esos equipos, así que podría intentar estar en uno en el futuro.

«Me encanta usar cualquier cosa como combustible para el fuego, así que creo que la razón por la que no vi los primeros días, usándolo como más combustible. No creo que me haya ganado el puesto en el equipo en absoluto, y no estaba cerca de los puntos ni nada por el estilo, pero definitivamente es algo que usaré como motivación para seguir adelante.»

Ajedrez, no damas.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour