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Rusty Strawn, de Georgia, gana el U.S. Senior Amateur tras vencer al tercer campeón anterior en match play

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Rusty Strawn y Doug Hanzel no tuvieron que pasar mucho tiempo presentándose en el primer tee de salida de The Kittansett Club en Marion, Massachusetts, el jueves. Los finalistas del 67º U.S. Senior Amateur eran ambos residentes de Georgia que se han enfrentado a cada uno una o dos veces, formándose un respeto mutuo.

«Rusty es un competidor increíble», dijo Hanzel, de 65 años, en la víspera de su partido por el campeonato. «Creo que ha llevado su juego a un nivel diferente en los últimos dos o tres años».

Ese tendría que ser el caso para superar a Hanzel, cuyo currículum incluye 40 participaciones en la USGA, incluidas 13 en el Senior Amateur, y una victoria en el campeonato que tuvo lugar en 2013.

La familiaridad con Hanzel, sin duda, ayudó a Strawn, de 59 años, a superar cualquier nerviosismo al llegar a su primera final en sólo su tercera participación en el Senior Am, una aparición en cuartos de final en 2021 su mejor actuación anterior. Jugando un golf constante, Strawn ganó cinco de los primeros seis hoyos con cuatro pares y un birdie en camino a una victoria de 3 y 2.

«Es increíble», dijo Strawn después de eliminar a un tercer ex ganador del Senior Amateur para reclamar el trofeo Fredrick L. Dold para sí mismo. «Quiero decir, nunca pensé que tendría esta oportunidad [or] de poder lograrlo. Sentí que tenía el juego en las condiciones adecuadas y la configuración correcta del campo, porque tengo esa determinación. Pero es simplemente increíble».

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Strawn, un golfista universitario de Georgia Southern que fue compañero de equipo del ganador del U.S. Senior Open, Gene Sauers, estaba en el puesto 575 del Ranking Mundial de Golf Amateur al entrar en la semana. Se convirtió en el octavo cabeza de serie con un resultado de clasificación por golpes de dos sobre 142. Su partido más reñido fue una victoria en 19 hoyos sobre el bicampeón del Senior Am, Paul Simson, en la tercera ronda. A continuación, superó los cuartos de final (5 y 3 sobre Miles McConnell) y las semifinales (6 y 5 sobre otro georgiano, el ganador del Senior Am 2019 Bob Royak).

En el partido por el campeonato, Strawn solo hizo un birdie (en el sexto hoyo para ponerse 5 arriba), pero también solo un bogey. «Tuve un buen comienzo», dijo Strawn. «Sólo quería hacer pares. Quería golpear las calles, quería golpear los greens… y luego, por supuesto, ese birdie en el 6… me tranquilizó un poco».

«Sí, le di algunos hoyos sencillos», dijo Hanzel, que en 2012 se convirtió en el primer y aún único golfista en ganar un partido en el U.S. Amateur, U.S. Mid-Amateur y U.S. Senior Amateur en el mismo año. «No pegué tiros realmente horribles, ni buenos tiros, y no hice un tiro de 5 o 6 pies que necesitas para tomar impulso, y Rusty es tan constante. No le pega muy lejos, le pega muy recto, muy bien alrededor de los greens, y en este campo de golf vas a ganar muchos hoyos haciendo pares.»

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Strawn no estaba por encima de jugar con algunas supersticiones si le ayudaba a conseguir el título. En el partido del campeonato llevó un polo del Senior Amateur de 2019 en el Old Chatham Golf Club y una gorra de Sea Island, donde registró su «primera gran victoria» en el Georgia Mid-Amateur de 1993.

La victoria de Strawn coronó un impresionante 2022 para el propietario de una compañía de seguros de vida en McDonough, Ga. A principios de año, Strawn ganó el Trans-Mississippi Senior Championship y el Florida Senior Azalea Amateur. También quedó subcampeón en el North & South Senior.

Con esta victoria se ganó una exención para el U.S. Senior Open 2023 en SentryWorld en Stevens Point, Wis. Se trata de un campeonato para el que ha intentado clasificarse en varias ocasiones, pero en el que nunca ha podido jugar.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.