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Robert Allenby espera redefinir su carrera y su imagen en el PGA Tour Champions

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ROBERT ALLENBY SABE QUE aparece cuando se busca su nombre en Google. No aparecen sus 21 victorias en todo el mundo, ni un currículum en el PGA Tour con cuatro títulos y 27 millones de dólares en premios en su carrera. En su lugar, las fotografías del incidente del australiano en Hawái en 2015 son el resultado principal, acompañadas de una historia de secuestro que incluso él admite que «suena como la película ‘Taken’. «

Siete años después, Allenby no puede escapar de la historia que en su día fue noticia. «Incluso ahora, cuando juego al golf, a veces oigo a la gente decir: ‘Oh, ese es Robert Allenby. ¿Has visto lo que le pasó en Hawai?’ «

La saga comenzó el 16 de enero de 2015, cuando Allenby falló el corte en el Sony Open. Se fue de copas al bar de vinos Amuse, en Waikiki, con su entonces caddie Mick Middlemo y su buen amigo Anthony Puntoreiro, cuyo negocio era conseguir patrocinios a corto plazo para golfistas y tenistas. Allenby bajó su copa para hacerse una foto con un grupo de aficionados australianos, y fue entonces cuando cree que su bebida desatendida estaba impregnada de Rohypnol. Lo que ocurrió en las dos horas y media siguientes a la salida de Allenby del bar es un misterio. Al día siguiente, Allenby dijo que le habían drogado y secuestrado, que le habían metido en el maletero de un coche, que le habían golpeado, que le habían robado y que le habían devuelto al lugar de donde le habían sacado. Le faltaban las tarjetas de crédito, la cartera y el teléfono.

EL VACÍO ENTRE LO QUE SABEMOS sobre la historia de Allenby y lo que no sabemos es por lo que resulta tan intrigante ahora como entonces. Sabemos que las tarjetas de crédito de Allenby fueron robadas por Patrick Owen Harbison, de 32 años, que tenía cinco condenas anteriores, incluida una por drogas. Harbison utilizó las tarjetas para comprar licores de alta gama, ropa e incluso nueces de macadamia, en una compra que ascendió a 20.000 dólares. Fue a la cárcel durante cinco años por fraude con tarjetas de crédito. John McCarthy, investigador principal del Departamento de Policía de Honolulu en 2015, lo había visto muchas veces. «Compran artículos que saben que pueden obtener un buen valor de reventa», dice. «Por el tipo de artículos que compraba Harbison, se podía decir que era un indigente».

Inicialmente, se informó erróneamente de que Allenby fue al club de striptease Femme Nu y se gastó 3.400 dólares. Un artículo de Golf Channel citaba fuentes no identificadas, y más tarde fue retirado de la página web. «Eso arruinó definitivamente el carácter de Robert Allenby», dice Allenby. «Mentalmente, eso me hizo mucho daño». McCarthy confirmó con el gerente del club que Allenby nunca estuvo allí. «Creo que esos informes fueron realmente injustos», dice McCarthy. «Le dieron un mal trato».

Pero lo que quizá nunca sepamos es por qué Allenby se despertó en un parque sobre la 1 de la madrugada del sábado con la cara ensangrentada y herida, a una manzana del bar de vinos Amuse. Lo encontró una indigente. Allenby sostiene que su bebida fue drogada dentro del bar y que fue agredido fuera de él.

«Le dije a Puntoreiro que iba al baño, y eso fue lo último», dice Allenby. «Fuera, recuerdo a este tipo, y se puso a hacer bang [punch] justo entre mis ojos. Luego me sacaron a rastras. Me quitaron lo que querían y me arrojaron a la cuneta, y allí estuve las tres horas siguientes».

Allenby nunca presentó cargos por agresión. McCarthy dice que la explicación más lógica de las lesiones de Allenby es que se golpeó la cabeza con una roca. Por qué se golpeó la cabeza sigue siendo un misterio, dice McCarthy. «Sabemos que se cayó o tropezó y se golpeó la cabeza. Cotejamos las cosas con lo que nos dijo la gente y sus lesiones, además de la roca. Dijo que le habían agredido, pero no lo sabemos con seguridad. Podría haber sido agredido. Podrían haberle golpeado por detrás mientras caminaba por el bulevar Kapiolani o haberle empujado y luego haberle quitado la cartera. Puedes saber cuando alguien está mintiendo, y [Allenby] no estaba mintiendo. Digámoslo así… es mayor que el 50% de que fue agredido, pero no podemos probarlo».

Más tarde ese sábado, Allenby, cuyo teléfono había desaparecido, publicó en Facebook un selfie de sus lesiones faciales desde su iPad para alertar a su familia en Florida. Algunas figuras de los medios de comunicación del golf vieron la foto, y la historia explotó. Allenby pasó los días siguientes repitiendo a varios medios de comunicación de todo el mundo que había sido secuestrado. Pero la historia del secuestro quedó rápidamente en entredicho cuando la indigente lo negó. Antes de que pudiera volver a casa desde Hawai a The Club at Admirals Cove, en el sur de Florida, los guardias de seguridad llamaron a Allenby y le dijeron que 15 equipos de televisión estaban esperando a las puertas.

PERSONAL EN LA CASA CLUB DE ADMIRALS COVE ahora saludan calurosamente a Allenby cuando entra en el elegante establecimiento del sur de Florida. Los socios se acercan a saludar, estrechar la mano y preguntar cómo le va en el PGA Tour Champions. Parece muy popular.

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Allenby está contento aquí: el club tiene 45 hoyos de golf, un bar restaurante al que se puede acceder en yate a través del puerto deportivo y un hotel exclusivo para los invitados de los socios. Uno puede pasar largas temporadas sin salir de la propiedad, como hizo Allenby en los años posteriores a Hawai. «A menudo pasaba varias semanas sin salir de la finca», dice. «No quería estar en público y tener que lidiar con la gente que decía cosas negativas sobre mí. Perdí la confianza en mi golf. Perdí la confianza en mí mismo. Tuve problemas como persona».

Se sentía abrumado. Tuvo pesadillas en las que se veía perseguido por la calle y buscó la ayuda de un psicólogo: «A nadie le gusta que lo menosprecien o que se burlen de él, y llegó un momento en que no lo soportaba en absoluto», dice Allenby, «así que fui a buscar ayuda. Fue un momento muy bajo. Tenía mucho miedo y ansiedad dentro de mí. Me quitaba la confianza para salir a la calle y estar delante de la gente porque [believed] siempre estaban hablando de ello».

Tomó antidepresivos durante seis años, pero la medicación no le sentó bien. «Me dolían constantemente las entrañas. Si intentaba no tomarlos, sentía los dolores de cabeza como si alguien me golpeara con un martillo. Por fin los dejé hace un año. Tuve que quedarme en casa durante semanas y dejar de fumar. Puedo decir que fue una de las cosas más duras que he tenido que hacer, pero mi cuerpo se siente mucho mejor por ello».

El incidente pasó factura a su esposa Kym, a su hijo Harry y a su hija Lily. Lily cumplía 13 años ese 17 de enero, el día en que todo se hizo público. Allenby recuerda a Lily llorando por teléfono cuando finalmente pudo llamarla. «Fue duro y tuvo un gran impacto en ellos, al ver todas esas fotos de su padre en todas las noticias. Había mucha negatividad en la vida de Kym porque mi vida es su vida. Así que intentamos mantenernos unidos y salir adelante».

A pesar de todo esto, Allenby admite poca culpabilidad. «No me avergüenzo de ello», dice. «No he dicho que me hayan tirado del maletero de un coche. Dije que me dijeron que me habían tirado del maletero del coche. Un periodista dijo: ‘Suena como la película ‘Taken’, y yo dije: ‘Sí, así es'». Estar de acuerdo con él y con lo que me dijo la indigente agravó la historia».

Middlemo se lamenta de cómo atendió una llamada de Golf Channel la tarde del 17 de enero. Había salido del bar Amuse una hora antes que Allenby y le transmitió lo que éste le había indicado que dijera sobre el secuestro, el robo y la agresión. «Si volviera a tener tiempo, colgaría el teléfono y lo hablaría con Rob y le preguntaría si realmente quería hacer algún comentario sobre esto», dice Middlemo, que ahora es propietario de un restaurante en Atlanta y sigue siendo caddie a tiempo parcial de profesionales del circuito. «Creo que nadie se dio cuenta de lo mucho que iba a explotar esto. No creo que lo hayamos planeado como equipo. Yo era nuevo como caddie de Robert».

Su relación no duró mucho. A finales de ese verano de 2015, en el Open de Canadá en Glen Abbey, la pareja tuvo una discusión provocada por la elección de un palo, y Middlemo abandonó el campo a mitad de la ronda. Un profesor de escuela canadiense se ofreció como caddie de Allenby para el resto de la ronda. Hizo 81 golpes y se retiró. Cuando los periodistas en Glen Abbey preguntaron a Middlemo sobre los acontecimientos de Hawaii seis meses antes, sugirió que Allenby simplemente se había caído y se había golpeado la cabeza. «Quizá fue una reacción emocional, y me arrepiento de algunas de las cosas que dije, pero no de todas», dice Middlemo.

Allenby tiene una reputación mixta entre los caddies, habiendo contratado y despedido a muchos. Un antiguo caddie cuenta la sencilla pero ilustrativa historia de cuando una vez sugirió un hierro 8 para un golpe de aproximación en un torneo. Allenby respondió: «Más vale que sea un hierro 8».

Allenby también ha tenido roces con jugadores. Después de perder contra la estrella estadounidense Anthony Kim en la Copa Presidentes de 2009, Allenby dijo que Kim había estado fuera hasta altas horas de la madrugada en lugar de prepararse para su partido. Dos años más tarde, en el mismo evento, se peleó con su compatriota Geoff Ogilvy sobre quién era el culpable de su derrota en el partido de foursomes del sábado en Royal Melbourne.

Justin Leonard es un año más joven que Allenby, jugó en la Presidents Cup de 2009 y pasó el corte ese notorio fin de semana en Hawai. Sospecha que quizás otro jugador habría recibido más el beneficio de la duda. Como dice Leonard: «Creo que, a lo largo de los años y debido a la personalidad de Robert, probablemente, ya sabes, tal vez apartó a algunas personas, tal vez pisó un par de dedos de los pies, y así es probable que algo de eso afectara a la forma en que la gente vio lo que pasó».

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Stuart Appleby conoce a Allenby desde sus días de golfista junior en Australia. «Robert ha madurado y se ha suavizado mucho, pero hay una juventud en él. Le gusta la bebida y la fiesta. A los 20 y 30 años tenía la capacidad de vivir la gran vida y pasarlo bien y seguir jugando un gran golf», dice Appleby, que se iba a la cama mucho antes. «Tenía todo el talento del mundo, pero no supo reconocer que tenía que ser el director general de la empresa y asumir responsabilidades. Si no quieres ser el director general y dirigir la empresa, vas a tratar de repartirlo al siguiente en la fila, que a menudo era un caddie. Pero hay un montón de tipos en cualquier gira del mundo que tienen un gran corazón y son generosos, personas agradables que pueden ser simplemente pesadillas para trabajar».

La prueba del lado blando de Allenby se encuentra en su labor benéfica. Ha ayudado a recaudar más de 20 millones de dólares para la Challenge Foundation, que apoya a los niños con cáncer y a sus familias en Australia, a través de una jornada de golf y una gala anuales. El amigo íntimo de Allenby, el ganador del Open Championship de 1991, Ian Baker-Finch, se esfuerza por conciliar lo diferente que puede ser Allenby fuera de las cuerdas. «No puedo explicarlo, amigo; creo que es simplemente su naturaleza competitiva», dice Baker-Finch. «Rob siempre ha sido un encanto. Creo que cuando entró en el aparcamiento de un torneo de golf, cambió. A fin de cuentas, está decepcionado consigo mismo por no haber llegado nunca a las cotas que creía que alcanzaría y que todos creíamos que alcanzaría. Todos pensábamos que ganaría majors, seguro. Tenía una edad similar a la de [major winners like] Retief Goosen, Ernie Els y Michael Campbell».

Preguntado por cómo ha crecido desde 2015, Allenby dice que ha aprendido a mantener un círculo íntimo más estrecho. Pero de los altibajos de su carrera, Allenby reconoce que él es el responsable último. «He tenido muchos altibajos, y al cien por cien yo he provocado esos altibajos. He sido muy bullicioso. Siempre he dicho lo que he visto».

Allenby ganó más de medio millón de dólares en premios en 2014, pero después del incidente de Hawái, su carrera entró en una caída libre en la que no hizo más de dos cortes en ninguna temporada en el PGA Tour. Una de las inspiraciones para que Allenby abandonara la medicación fue el hecho de ser elegible para el PGA Tour Champions cuando cumplió 50 años el verano pasado.

Por mucho que intente crear un nuevo capítulo, en ocasiones un espectador le recuerda el anterior. «En el Senior British Open de Sunningdale del año pasado», dice Allenby, «alguien dijo: ‘Oh, ese es Allenby’. Era un golfista increíble, pero ese asunto de Hawai lo arruinó’. Cuando mi caddie escuchó eso, dijo: ‘¿Todavía están hablando de eso? ¿Qué puedo hacer? La gente puede tener sus opiniones».

En el PGA Tour Champions, Allenby no ha jugado bien al golf hasta ahora mientras lidia con múltiples lesiones. Se masajea la espalda mientras explica su dolencia. «Tenía un apodo durante mis días en Europa en la década de 1990. Los amigos de la gira me llamaban ‘Guinness’, porque no viajaba bien», dice.

Aun así, Allenby tiene la esperanza de poder dar un giro a su estado de forma en el circuito de la Champions y ganar un gran campeonato senior, dado que no fue capaz de ganar uno en el circuito regular. Allenby ganó cuatro eventos en el PGA Tour -incluyendo el prestigioso Western Open- así como el Pennsylvania Classic en lo que fue el primer evento del PGA Tour después del 11 de septiembre. En 2005, ganó los tres torneos de golf más importantes del verano en Australia -el Open de Australia, el Masters y la PGA-, siendo el único golfista que ha logrado esa hazaña en el mismo año. Pero el historial de Allenby en los majors fue insatisfactorio: sus mejores resultados fueron un empate en el séptimo puesto en el Open de Estados Unidos y de nuevo en el Open Championship. Tuvo un par de top-10s no amenazantes en el Campeonato de la PGA y nunca registró un resultado alto en el Augusta National.

«Me gustaría decir que un major senior sería tan satisfactorio como un major normal, pero no lo sé», dice. «Los verdaderos majors son los verdaderos majors. Sólo hay cuatro. Tendría que ir a ganar un senior major y hacerles saber lo que se siente».

Allenby, sin embargo, sólo está feliz de volver a jugar al golf después de una montaña rusa de siete años. «La oportunidad de salir ahí fuera y competir de nuevo es bastante guay», dice. «No hay muchos trabajos que te ofrezcan una segunda oportunidad».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.