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Rickie Fowler tiene por delante unos días importantes para determinar su futuro a corto y largo plazo

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DUBLIN, Ohio – Jugar mal es un infierno privado para un golfista profesional, a menos que seas alguien como Rickie Fowler, un jugador inmensamente popular que lleva el peso de sus propias expectativas junto con la presión añadida de un público cuyo apoyo se tambalea en el borde de la adoración y la demanda.

Todos los jugadores populares han sentido el peso de jugar para el público mientras compiten por sí mismos. El difunto Arnold Palmer habló una vez de la presión que suponía pegar buenos golpes y de la consiguiente sensación de desesperación que a veces le abrumaba cuando intentaba cumplir. El Señor sabe que cuando Tiger Woods tenía sus problemas, especialmente ese extraño periodo en el que luchaba contra los problemas de chipping, no había ningún lugar donde esconderse, cada error suyo era motivo de queja nacional. Y los titulares.

Puede que Fowler no tenga el palmarés de Palmer o Woods, pero tiene seguidores. Su popularidad trasciende una carrera que ha sido decente pero no distinguida. En el pasado, sin embargo, el californiano podía aparecer de forma constante en las tablas de clasificación y hacer lo suficiente para conseguir una victoria aquí y allá, hasta conseguir cinco títulos del PGA Tour. Esto le permitió mantener una elevada clasificación mundial y una asistencia constante a los majors, por no mencionar su atractivo comercial.

Los periodos de inactividad afectan a todos los golfistas, pero los favoritos de los aficionados sufren por partida doble: para ellos mismos y para las galerías. Jordan Spieth lo sabe. Tuvo que lidiar con la sensación de cumplir con las expectativas que no eran únicamente suyas cuando atravesó un periodo sin victorias de casi cuatro años.

«Sí, es difícil tener que lidiar con esa sensación de defraudar a la gente», dijo Fowler el jueves después de abrir el Memorial Tournament con un resultado de dos bajo par 70, una puntuación satisfactoria en una mañana fresca y húmeda que no hizo nada por el resfriado contra el que está luchando. «Sé que los aficionados quieren que juegue bien, pero nadie lo quiere más que yo mismo. Lo estoy intentando. Lo estoy intentando todo lo que puedo».

Fowler está jugando el Memorial con una exención del patrocinador porque ha caído al puesto 135 en el Ranking Mundial y está en el puesto 112 en la clasificación de la Cup, ninguno lo suficientemente alto para una exención en uno de los tres invitationals de élite del tour. Su invitación completó un barrido de los invitacionales, ya que también entró en el Genesis Invitational y en el Arnold Palmer Invitational por su nombre y no por sus números.

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El estrellato tiene sus ventajas, pero no puede hacer que la bola entre en la copa. El año pasado, por primera vez desde que se convirtió en profesional, Fowler no logró entrar en los playoffs de la FedEx Cup, terminando en el puesto 134 de la clasificación cuando los 125 primeros avanzan.

Su última victoria llegó en el WM Phoenix Open de 2019, el último año en el que participó en los cuatro majors. Fowler, de 33 años, solo ha competido en tres majors en los últimos dos años y se enfrenta a la clasificación seccional para el Abierto de Estados Unidos el lunes en Florida, eligiendo probar suerte en su campo de origen, The Bear’s Club, que resulta ser la casa de golf del sur de Jack Nicklaus, anfitrión del Memorial. El año pasado, Fowler no pudo superar la fase de clasificación en Columbus.

«Pensé que era mejor jugar en un campo de golf con el que estuviera familiarizado», razonó al optar por subirse a un avión el domingo en lugar de quedarse en Ohio. Al menos tiene previsto pasar el corte esta semana, lo que no ha sido del todo un hecho, ya que lo ha conseguido nueve de las 15 veces que ha jugado esta temporada.

Estuvo a punto de no salir al campo en el Muirfield Village Golf Club, un lugar en el que fue subcampeón en su año de novato. El miércoles permaneció en cama todo el día con una fiebre de 39 grados, pero salió el jueves por la mañana sintiéndose lo suficientemente bien como para salir al campo, aunque claramente luchando contra los resfriados y la congestión.

Al menos no estaba luchando contra su juego de golf, que ha producido sólo dos top-10 en las dos últimas temporadas combinadas. Aunque terminó con un bogey, Fowler estaba generalmente satisfecho con su esfuerzo general en el renovado diseño de Muirfield Village.

«Me manejé decentemente», dijo. «Fue bueno, pero nada especial. Quiero decir, definitivamente lo tomaré, especialmente no teniendo toda la fuerza o potencia».

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Fowler firmó autógrafos durante 20 minutos después de la ronda y luego pasó otros 20 con los periodistas. Es bueno con las responsabilidades que se le imponen como jugador «de nombre». Siempre lo ha sido. Esa es una parte importante de su atractivo, junto con su ropa de cadera y, al principio de su carrera, una mata de pelo que (en el lenguaje de las reglas del golf) era inconformista.

Siempre ha sido uno de los chicos guays del circuito, sin duda uno de los más guays. Pero todavía tiene que rendir lo suficiente para seguir en el circuito.

No es que no tenga la opción de jugar, ya sabes, en otro sitio. En el Campeonato de la PGA, donde terminó T-23, parecía abierto a la idea de participar en las LIV Golf Series rivales, o al menos considerarlo. Sigue interesado, pero ha decidido pasar del evento inaugural de la semana que viene en Londres. «Hemos estado en conversaciones con ellos durante mucho tiempo», reveló. «Es algo que definitivamente hay que considerar y, ya sabes, en este momento no era el movimiento o la decisión correcta para mí. Pero estoy dejando las opciones abiertas y viendo cómo se desarrollan las cosas».

Cómo se desarrollan las cosas probablemente depende de cómo juegue. ¿No es así siempre?

«Ha sido un fastidio no estar donde sé que debería estar, pero cuando estoy en casa estoy moliendo. No estoy sentado en casa sin hacer nada, ¿sabes?». dijo Fowler. «Disfruto del proceso de intentar mejorar, y espero que con el tiempo me lleve a obtener mejores resultados. Mientras tanto, intento aceptar los altibajos».

Y mientras tanto, disfruta del apoyo de los aficionados. Es una bendición. También es una maldición. Porque quizás como respuesta se esté esforzando demasiado. Asiente con la cabeza, pero luego ofrece una contrapartida. «Nadie me presiona más que yo mismo.

«Todo el mundo se enfrenta a algún tipo de adversidad, ya sea en el deporte, en la vida o en lo que sea», añade. «Se trata más bien de cómo te recuperas de eso. Si la gente quiere verme jugar bien, estupendo, porque yo quiero jugar bien. Y entonces todos seremos felices».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.