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¿Pueden los jugadores ser expulsados legalmente del PGA Tour por participar en la Super Golf League?

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Por el momento, la propuesta de la Súper Liga de Golf sigue siendo sólo eso, un concepto sólido pero escaso en cuanto a cuestiones de fondo. Lo que sí está claro es la postura del PGA Tour ante el aspirante a tour global, una posición de la que no se ha apartado el comisario Jay Monahan desde que se materializó la amenaza hace dos años: ellos, o nosotros.

Sin embargo, a medida que la SGL se acerca a su existencia, con jugadores que supuestamente sopesan ofertas de ocho y nueve cifras, la advertencia de Monahan a los jugadores en un correo electrónico de enero de 2020 -que aquellos que se unan a un circuito rival se enfrentarán a una suspensión inmediata y a un posible castigo de por vida- podría ponerse a prueba. ¿Tiene el circuito la autoridad legal para prohibir permanentemente a los individuos por alinearse con la SGL?

Para empezar, el PGA Tour, como cualquier otro empleador u organización, tiene la facultad de promulgar normas de conducta de sus miembros, empleados y contratistas independientes. Una de las disposiciones del Manual del Jugador del PGA Tour y del Reglamento de Torneos es que cada miembro del PGA Tour reconoce que el comisionado, el consejo de políticas del tour y el comité de apelaciones tienen la autoridad de prohibir permanentemente a un miembro jugar en torneos copatrocinados, aprobados o coordinados por el tour si el miembro viola sus reglamentos. El manual también establece que un jugador deja de ser miembro del PGA Tour si, a juicio del consejo de política, el miembro comete una infracción grave del Reglamento de Torneos, del Código Ético del PGA Tour, o se comporta de manera impropia de un golfista profesional.

Uno de estos reglamentos prohíbe en general a los jugadores del tour jugar en eventos cuando hay un evento aprobado o patrocinado por el PGA Tour que tiene lugar al mismo tiempo. Según el manual, los jugadores que alcanzan el mínimo de 15 eventos (que un miembro debe cumplir como condición para tener derecho a voto como socio) tienen derecho a tres liberaciones de eventos conflictivos por temporada, razón por la cual muchos jugadores del circuito pudieron jugar en el Saudi Invitational de esta semana. Sin embargo, el reglamento también establece que dichas solicitudes pueden ser denegadas. En resumen, es probable que el PGA Tour tenga la facultad de decidir que la participación en un circuito competidor constituye una grave infracción de su reglamento.

Ahora bien, una de las verdades más antiguas es que los jugadores no son empleados del circuito, sino contratistas independientes. Esto aparentemente otorga más libertad a la hora y el lugar en que un individuo puede jugar y, por lo tanto, plantea la cuestión de si el tour tiene el poder de limitarlo. Pero según Darren Heitner, que enseña en la Universidad de Florida y ha escrito varios libros sobre legislación deportiva, esa condición de contratista no es un factor tan importante en una posible lucha de la liga como algunos pueden creer.

«Esta respuesta [of a suspension or ban] por parte del PGA Tour tiene el aspecto de una ‘no competencia’, con la intención de impedir que los jugadores actúen para ligas que sí parecen ser competitivas para el PGA Tour», dice Heitner. «Los jugadores tienen la opción de cumplir o no».

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El abogado Tom Allen -que ejerce en las áreas de servicios gubernamentales, litigios y trabajo y empleo- está de acuerdo y dice que, aunque el tour tendrá que tener cuidado al navegar por las leyes relativas al acuerdo para limitar la competencia, no debería ser una diferencia material. «Normalmente, los empleadores tienen mayor libertad con respecto a los contratistas independientes frente a los empleados, de ahí la parte ‘independiente’ de ser un contratista», dice Allen. «Aquí, la atención se centrará en los poderes que el PGA Tour puede ejercer en general con respecto a sus miembros, y eso no debería depender de la condición de ‘empleado’ frente a la de ‘contratista independiente’.»

Aun así, ¿las denegaciones, suspensiones y prohibiciones de eventos violan las leyes antimonopolio?

Heitner afirma que el tour está operando dentro de la ley. «No creo que [the tour is violating antitrust laws], ya que el jugador tiene otras opciones para competir, que es la base de la propia prohibición», explica Heitner. «El PGA Tour es una organización sin ánimo de lucro que tiene derecho a excluir a personas de sus filas siempre que se atenga a sus propias políticas, no ofrezca un trato preferente y no actúe de forma discriminatoria».

Sin embargo, puede que no sea tan definitivo, dice Allen. A diferencia de las Grandes Ligas de Béisbol, que recibieron infamemente una exención de la Ley Sherman (que prescribe la norma de la libre competencia entre quienes se dedican al comercio en Estados Unidos), el PGA Tour tiene que cumplir la ley y cualquier argumento contra una prohibición utilizaría el antimonopolio como núcleo de su contestación.

«Para presentar un caso así, sería necesario que un jugador demostrara, nº 1, que el tour tiene un poder de monopolio en un mercado y, nº 2, que el PGA Tour está tratando de mantener ese poder por otros medios que no sean tener un producto superior o un conocimiento del negocio», dice Allen.

Allen señala que este no es un terreno nuevo para el PGA Tour. En 2015, los caddies interpusieron una demanda colectiva contra el circuito con reclamaciones antimonopolio y de propiedad intelectual, un esfuerzo que resultó infructuoso. «Prevalecer en una demanda antimonopolio es mucho más complicado porque el demandante tendría que establecer muchas cosas, pero lo más importante es un requisito de umbral: definir el mercado», dice Allen. «Ahí es donde los cadetes perdieron».

Allen también menciona que el tour podría enfrentarse a la presión no sólo de los jugadores, sino de la Comisión Federal de Comercio por reclamaciones antimonopolio. De hecho, la FTC llegó a la conclusión, tras una investigación de cuatro años a principios de los 90, de que el circuito había violado las leyes antimonopolio -en parte debido a la mencionada norma que estipulaba el permiso para la publicación de un evento conflictivo- y recomendó una acción federal. Pero finalmente no se tomó ninguna medida, circunstancia que se atribuye a la labor del entonces comisario del circuito, Tim Finchem (un abogado que trabajó en la administración del presidente Jimmy Carter), y a la maestría de los grupos de presión del circuito. Casualmente, esto coincidió con el primer intento de de desafiar al PGA Tour mediante su intento de lanzar el World Tour.

Volviendo al presente. Hay otro punto para una teórica reclamación antimonopolio que es único para el tour. Se trata de la condición de organización benéfica de la gira, una condición que ha sido objeto de un amplio examen en sí misma. Sin embargo, esta circunstancia no se aplica necesariamente a este caso. Todas las entidades, con o sin ánimo de lucro, están sujetas a la Ley Sherman, pero el PGA Tour es una entidad sin ánimo de lucro 501(c)(6), que es diferente de la más conocida 501(c)(3). Las organizaciones que son 501(c)(6) suelen ser entidades como asociaciones empresariales, cámaras de comercio y ligas deportivas. Básicamente, siempre que las acciones de la entidad se realicen en beneficio de la asociación o de su línea de negocio, la entidad está operando dentro de la normativa del IRS. Y como extensión, cualquier rumor de que esto podría poner en peligro el estatus de exención fiscal de la gira es erróneo.

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«Para perder ese estatus, el PGA Tour tendría que hacer algo para beneficiar a un individuo en contraposición a su línea de negocio, y no creo que la prohibición de un jugador o jugadores entre en esta categoría», dice Allen.

Además de la demanda de los caddies, el circuito se ha defendido con éxito de las reclamaciones antimonopolio de Morris Communications Corporation en relación con las limitaciones del circuito en cuanto a la puntuación en tiempo real, y ha prevalecido en la demanda de la Ley Clayton del ex jugador del circuito Harry Toscano contra el Senior PGA Tour. La historia está de su lado.

Por supuesto, como señala el profesor Lee Igel, del Instituto para el Deporte Global de la Universidad de Nueva York, más allá de la legalidad de la decisión de prohibir a los jugadores están las cuestiones morales y empresariales de tal acción.

«En un mundo más amplio, en el que la agencia libre, el salto de trabajo y las expectativas cambiantes sobre el trabajo son la norma, prohibir la participación de alguien porque quiere aceptar una nueva oportunidad puede no ser una buena imagen», dice Igel. «También puede ser una respuesta a tratar de aferrarse demasiado a lo que hizo que la organización tuviera éxito».

Incluso yuxtapuesto al bagaje ético del SGL está la óptica de que el tour no opera por el bien del juego sino por el bien de sus propios intereses. «Hay dos cuestiones distintas, pero relacionadas, que se están tratando aquí. Uno de ellos es que el PGA Tour y sus jugadores tienen que resolver las actualizaciones atrasadas del modelo de negocio, incluyendo lo que se ha convertido en elementos de mucho dinero como la propiedad y las oportunidades de ingresos de los contenidos de vídeo», dijo Igel, asintiendo a las quejas que Phil Mickelson hizo a Golf Digest a principios de esta semana. «Otra es sobre la necesidad del PGA Tour de resolver su papel en el futuro del deporte. Tratar de combatir a una competencia advenediza pone la atención, el tiempo y los recursos allí en lugar de pensar en lo que el PGA Tour podría hacer para mantener su ventaja competitiva.»

En este último frente, el tour puede argumentar que combatir a un rival y mantener la ventaja competitiva son una misma cosa. Y parece que tienen el poder legal para hacerlo.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.