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Players 2022: La curiosa historia del hoyo más rediseñado del TPC Sawgrass

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Tras el Players Championship de 2016, el PGA Tour hizo algo que nunca había hecho desde que se trasladó la competición al Players Stadium Course del TPC Sawgrass en 1982: destrozó por completo uno de los hoyos originales y construyó uno nuevo.

Pete Dye había renovado o remodelado el TPC Sawgrass -quizás su obra arquitectónica más transformadora- alrededor de media docena de veces entre 1983 y 2011, pero la mayoría de esos cambios fueron cosméticos o agronómicos. Al construir un par 4 12 completamente nuevo, el tour y el arquitecto principal Steve Wenzloff cambiaron la complexión no sólo de ese hoyo sino de la coreografía del torneo en los segundos nueve.

Desde el punto de vista del espectador, el hoyo 12 era uno de los más débiles. Todo el concepto del campo, al menos tal y como se concibió para el Players Championship, era situar el golf dentro de anfiteatros de aficionados a los que se les proporcionaban perspectivas de visión elevadas en altos terraplenes de hierba (la primera iteración del TPC Sawgrass tenía en realidad gradas cuadradas). En el hoyo 12, sin embargo, no había un buen punto de observación del green, que estaba elevado por encima de sus alrededores y empujado hacia atrás contra los árboles, con poco flujo de tráfico alrededor del hoyo. Los aficionados que se reunían para mirar a menudo no podían ver los golpes de aproximación debido a un gran montículo que bloqueaba el lado izquierdo del green y la calle.

También estaba la cuestión de cómo se jugaba el hoyo. Con unas 360 yardas, el 12 original de Dye era un modelo del concepto de par 4 corto que utilizaba en numerosos campos, con un green semi-ciego escondido detrás de un alto montículo de hierba a la izquierda. Con la superficie de putt como una isla rodeada de bunkers y huecos de rough largo, casi todos los jugadores se acercaban al hoyo de la misma manera, golpeando con hierros y maderas metálicas a una zona de colocación común que dejaba repetidos wedges en el green, junto con un campo de minas de chuletas.

«Nos fijamos mucho en el poco movimiento que había en los últimos nueve hoyos en términos de puntuación», dice Stephen Cox, director senior del torneo del PGA Tour. «Empezamos a considerar si había una forma de añadir un poco de drama al principio de los últimos nueve con tipos haciendo movimientos».

VIDEO: UN SOBREVUELO DEL HOYO 12 DE PAR 4 EN TPC SAWGRASS

Cox señaló que el circuito había visto cómo otros torneos intercalaban hoyos de swing incorporando pares 4 conducibles. A su vez, su grupo comenzó a explorar algo similar en el 12 para mejorar tanto la competición como la experiencia de los aficionados.

Con cuatro Players disputados utilizando el reimaginado hoyo 12, vale la pena echar un vistazo al éxito que ha tenido en la consecución de los objetivos del tour. Dada la forma repetitiva en la que los jugadores se acercaban al 12 anteriormente, no es de extrañar que desde 2010 hasta 2016 se jugara con una media de 3,894 golpes, que nunca fluctuó más de 0,1 golpes de un año a otro, y que produjera 111 birdies por torneo de media.

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El nuevo 12 que diseñó Wenzloff suele rondar las 370 yardas desde los tees de campeonato, pero se ha establecido en el rango de 280 a 320 yardas en la mayoría de las rondas jugadas desde 2017. Wenzloff, que ha trabajado para el PGA Tour desde la década de 1990 y participó en una reconstrucción integral del Stadium Course en 2006, tomó el canal que corta cerca de los tees del 11 y lo extendió por el lado izquierdo del hoyo 12, empujando el agua hasta el borde del complejo del green. Un largo y bajo búnker de desecho bordea el borde izquierdo de la calle, y un montículo, que se asemeja al montículo que se encuentra frente al antiguo green, pero en el lado opuesto, fue erigido en la línea de paso a la derecha del green, que se inclina hacia el agua.

Wenzloff mantuvo conversaciones sobre el cambio del hoyo con Dye poco antes de que el arquitecto dejara de trabajar. Dye, que falleció a principios de 2020, se mostró inicialmente reacio a la idea: no construyó muchos pares 4 manejables tradicionales, y un viejo dicho decía que si Dye hubiera querido que los jugadores llegaran al green en uno, habría construido un par 3.

«Entendió nuestra perspectiva de lo que queríamos conseguir con el hoyo de golf, y puede que no fuera lo mismo que lo que Deane Beman le había pedido que hiciera con ese hoyo cuando trabajaron juntos originalmente», dice Wenzloff. Pero, añade, «se abrió a lo que le pedíamos y nos ayudó al principio del proceso con algunos de los aspectos macro del hoyo de golf.»

Construir un gran par 4 conducible que sea adecuadamente tentador para los profesionales del tour, sin embargo, no es sencillo. Durante el Players 2017, el primer año en que se utilizó el hoyo, la mayoría del campo lo jugó de la misma manera que el antiguo 12, colocando hierros. El rediseño no supuso un gran cambio en la puntuación (3,827), ni un número apreciable de birdies (127), ni tampoco un cambio en el marcador.

«Muchos de los comentarios en 2017 eran chicos que decían: ‘No voy a cogerlo, no vale la pena, así que voy a ponerlo hasta mi número y pegar un golpe de cuña'», dice Cox. Después del torneo, el hoyo se modificó de nuevo, siendo el cambio más notable una reconfiguración del búnker de desecho a la izquierda y un ajuste en la loma de la derecha.

«Lo redujimos un poco para abrir la entrada al green y eliminar un poco la oscuridad del lado derecho», dice Wenzloff.

Esos segundos cambios funcionaron. Según los datos de ShotLink, el 64 por ciento del campo dio un golpe para llegar a casa en 2018 y 2019, ya que los jugadores se sintieron más cómodos con el hoyo, incluido el 67 por ciento en los fines de semana. Eso se tradujo en puntuaciones más bajas (un promedio de 3,621 en 2018 y un promedio de 3,533 en 2019), así como en más birdies (187 y 217, respectivamente).

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Al volver a jugar el año pasado después de que se cancelara el Players debido al COVID en 2020, el tour utilizó los tees de atrás el jueves y el viernes por primera vez, volviendo a convertir el hoyo en un verdadero par 4 corto de dos golpes. El promedio de puntuación en esos días saltó a más del par. Es algo que probablemente seguirán haciendo en el futuro, en parte para gestionar el flujo de la competición (los jugadores salen de los tees de salida en las dos primeras rondas) y también para honrar el espíritu del hoyo original de Dye.

«Nunca nos interesó construir un par 4 manejable y ya está», dice Cox. «Le pedimos a Steve que saliera a hacer algo que no se ha hecho muy a menudo, y es crear un par 4 que conserve los valores del hoyo 12 original pero que también nos dé la versatilidad de mover los tees hacia arriba y hacerlo emocionante para crear más drama.»

El hoyo 12 todavía no ha proporcionado un momento emblemático en los últimos nueve hoyos de un domingo de la forma en que lo han hecho los pares 4 manejables del TPC Scottsdale (nº 17) y del TPC River Highlands (nº 15), pero sí proporciona flexibilidad de configuración. Situar los tees en el rango de 360 yardas crea un par tradicionalmente desafiante, especialmente cuando la bandera está situada en el lado derecho más peligroso del green, ya que los jugadores están cansados de dejarse tiros de recuperación delicados hacia una superficie de putting que se aleja hacia el agua si fallan. Cuando se desplaza hasta el rango de las 300 yardas, el 12 es un verdadero hoyo de medio par que puede producir un fácil 3 o incluso un 2, particularmente cuando el hoyo está en la parte frontal del green o en un punto de reunión a la izquierda-centro.

La prueba de un gran par 4 manejable es si fomenta la tentación irresistible frente a la precaución racional. La oportunidad de anotar debe provocar un juego agresivo, a menudo en contra del buen juicio, que anule los cálculos más prudentes. También debe inducir algún tipo de toma de decisiones cuando no se va a por el green, un drive complicado y un approach que debe planificarse, no sólo un golpe de layup y wedge de luz verde. Sobre todo, tiene que hacer que el jugador vea un color rojo que, en última instancia, sea cegador.

«Quiero que salgan del green habiendo hecho 4 y que se sientan decepcionados», dice Cox. «Si están arriba y alrededor del green y no hacen birdie, es cuando deben estar decepcionados».

A veces la expectativa es la verdadera defensa de un hoyo, y el 12 de TPC Sawgrass es ciertamente capaz de estimularla. El tiempo dirá si es capaz de la grandeza.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.