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PGA Championship 2022: El intento de slam de Jordan Spieth y la ausencia de Phil Mickelson lideran 10 argumentos en Southern Hills

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El año pasado por estas fechas, el evento de la temporada estaba a punto de jugarse, y nadie tenía ni idea. Phil Mickelson acabó superando a Brooks Koepka y a Louis Oosthuizen en uno de los grandes campeonatos de la historia del deporte, y no había ningún indicio… no indicio de que algo de esto estaba a punto de ocurrir.

Eso es lo que hace que los grandes campeonatos sean tan grandes. Pueden ser tan inesperados como apasionantes y tan sorprendentes como convincentes. Mickelson no defenderá su título este año (más adelante se habla de ello), pero incluso en su ausencia hay muchas cosas por las que emocionarse cuando el Campeonato de la PGA de 2022 comienza esta semana en Southern Hills.

Los grandes campeonatos son casi siempre emocionantes, y eso ha sido especialmente cierto en el caso de los PGA en la última década (más sobre eso también a continuación). ¿Cómo no iba a serlo? Es la totalidad de los playoffs de otro deporte en una sola semana. Los giros, los triunfos excitantes y (a veces) la tragedia parecen acompañar a los eventos más importantes del golf durante las cuatro semanas más importantes del año.

Con Tiger Woods de vuelta en la mezcla, Jordan Spieth de nuevo buscando el slam de su carrera y Rory McIlroy jugando uno de sus mejores juegos en años, será intrigante ver cómo se desarrolla esto.

Aquí hay 10 líneas argumentales para seguir durante el Campeonato de la PGA esta semana. Y recuerden que el año pasado, por estas fechas, Mickelson no habría formado parte del top 50 historias. Así que, si bien estas son las narrativas clave que entran en el torneo, seguramente surgirán muchas otras a lo largo de otra gran semana de campeonato.

El historia — ¿Spieth slam? Se pierde en el puñado de intentos de slam que vemos cada año, pero Spieth intentará su propio grand slam de carrera en Southern Hills esta semana. Será su sexto intento en este evento, y lo más cerca que Spieth ha llegado a este punto fue un extraño T3 en 2019 en Bethpage en la que fue quizás la mejor semana de putt de su vida (2,66 golpes ganados en los greens, el doble de la segunda mejor cifra del evento). Ha perdido contra un golfista en dos torneos desde el Masters y lleva una tonelada de confianza a un campeonato que, junto con el US Open, es probablemente el que menos se adapta a su estilo. Lo que hay que ver con Spieth esta semana es que está conduciendo la bola tremendamente, pero el resto de su juego aún no se ha puesto al día. Si lo hace, y sobre todo si eso ocurre en una semana de Major, va a ser un absoluto mostrar.

2. La ausencia de Phil: La ausencia del zurdo en el Masters de abril quedó sepultada por todo lo que aportó Tiger, que fue mucho. Es mucho más difícil ignorar su ausencia cuando Mickelson es el campeón defensor de la PGA, presumiblemente sano y aún así ausente del segundo major del año. Su ausencia no eclipsará la semana, pero este torneo presentó una oportunidad para que Mickelson avanzara y tal vez un poco más allá de lo que lo metió en este lío en primer lugar (que es una larga historia, si no la has escuchado). No aprovechó esa oportunidad. La reacción abrumadora aquí, para mí, es la tristeza. Me entristece que no tengamos una rueda de prensa clásica de Phil como campeón defensor, me entristece que no tengamos un crepúsculo adecuado de su carrera, y me entristece que el ciclo de noticias del espectáculo secundario del LIV Golf esté invadiendo el aire de los mejores campeonatos del mundo.

3. Tiger vuelve a correr: Después de que Woods terminara cojeando en el Masters, expresé que debería descansar hasta el Open Championship en julio. Pues bien, Big Cat tenía otros planes. Aunque su presencia en Southern Hills no será un circo tan grande como lo fue en Augusta National -en parte porque ya lo hemos visto y en parte porque el Masters es el escenario más brillante del deporte- sigue siendo significativo que esté en Tulsa. No ganará, y probablemente no contenderá, pero Tiger fue el campeón la última vez que se jugó un major en este campo de golf, y siempre es agradable tener a esos jugadores en el campo una década o más después (en este caso, 15 años). Las expectativas para Woods deberían basarse en lo que hizo en el Masters. Llegar al fin de semana y terminar los torneos es una victoria cuando casi pierdes la pierna el año anterior, y ahí es donde reside Woods. Aun así, aportará algo de jugo y emoción adicional a un torneo que necesita poco.

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4. El reinado de Scottie Scheffler: Scheffler ha ganado cuatro de los siete eventos importantes del año hasta ahora en cuanto a fuerza de campo. También ha sido una amenaza discreta en los grandes campeonatos en general. Aunque su Masters se lleva todo el reconocimiento, ha terminado entre los 20 primeros en cada una de sus últimas siete salidas, lo que le ha valido los honores de cofavorito junto al campeón del Abierto de Estados Unidos del año pasado, Jon Rahm. No hay una métrica en el golf que pueda señalar que diga otra cosa que no sea que Scheffler ha sido el mejor jugador del mundo este año, y además todo de eso, también ganó el título individual de la Big 12 en Southern Hills allá por 2015.

5. La sequía de Justin Thomas: Se ha insinuado mucho en los últimos años, pero es justo decirlo (sobre todo porque el propio J.T. lo ha dicho): Thomas no es lo suficientemente competitivo en los grandes campeonatos. No es tanto que sólo tenga una victoria en los grandes. Eso puede ser una función de suerte y casualidad. Es más bien que -aparte del PGA Championship que ganó en 2017 y quizás el U.S. Open de ese mismo año, cuando hizo 63 en Erin Hills- ¿se le recuerda como un factor real en la recta final de un major? Su récord está bien (seis top 10s en 25 salidas), pero debería ejecutar más casi-perdidas o incluso golpes. Southern Hills debería, en teoría, estar perfectamente preparado para él -la analista de la CBS Dottie Pepper dijo la semana pasada que le recordaba al Augusta National en cuanto a que tiene grandes greens pero pequeños puntos de aterrizaje- y sería estupendo verle entrar en liza un domingo en esta ocasión.

6. La salud de Brooks Koepka: Una de las estrellas del PGA Championship del año pasado está en el aire para este. Mientras que el cuatro veces campeón Koepka todavía está en el campo para comenzar la semana, fue un rasguño tardío del AT&T Byron Nelson de la semana pasada y no ha jugado desde que falló el corte en el Masters. Si sale al campo, debe ser considerado una de las principales fuerzas del evento. En los últimos cuatro PGA, ha terminado, de más a menos reciente, T2-T29-1-1. Aunque los PGA son probablemente los que más difieren de un año a otro en cuanto a su configuración, éste ha sido un evento en el que se ha sentido claramente cómodo, sumando un T4 y un T5 en los años anteriores a esta racha de cuatro años. Por supuesto, esto podría ser menos una función de la PGA y más una función de los majors en general. En sus últimas 25 participaciones en majors, ha conseguido 15 top 10s, incluyendo cuatro victorias y otros tres subcampeonatos.

7. ¿Rory? McIlroy, cuatro veces ganador de un major y dos veces ganador del PGA Championship, ha estado muy bien en lo que va de año. Lleva un segundo puesto en el Masters y un top 5 en el Wells Fargo Championship a Southern Hills, y todas las categorías de su juego están funcionando bien. Lo más importante para McIlroy esta semana será si puede tener un buen comienzo. En sus cuatro victorias en campeonatos importantes, ha liderado o ha estado a un golpe de la cabeza después de 18 hoyos. En Augusta, McIlroy predicó la importancia de simplemente mantenerse en el torneo desde el principio, pero su realidad es que ha encendido el campo desde el principio cuando ha ido a la victoria. Entre todas las primeras rondas importantes que hay que seguir y que podrían informarnos de cómo se desarrollará esta semana, la de McIlroy es la primera de la lista.

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8. Cadena de PGAs de élite: A principios de año dije que la PGA ha sido el campeonato más emocionante de la última década. Si eso es realmente cierto o medible es más difícil de decir, pero que sea incluso una conversación razonable es notable. La PGA, por muchas razones, siempre ha sido considerada como el menos importante de los cuatro majors, pero, de nuevo, por muchas razones, ha hecho un trabajo notable de renovación de su imagen entre el Masters y el Open de Estados Unidos como quizás la prueba más divertida y justa de todas. Nos ha dado el verano de la carrera de Rory (2014), la temporada de casi tres majors de Spieth (2015), la primera de J.T. (2017), Brooks-Tiger (2018), Brooks-D.J. (2019), la magia de Morikawa (2020) y Phil-Brooks (2021). No sé cuánto más podemos pedir en esta ocasión, pero es un torneo que parece que siempre cumple.

9. Cadena de purasangres: Aquí tienes una lista de todos los grandes campeones desde el inicio de 2017.

  • Scottie Scheffler
  • Collin Morikawa
  • Jon Rahm
  • Phil Mickelson
  • Hideki Matsuyama
  • Dustin Johnson
  • Bryson DeChambeau
  • Collin Morikawa
  • Shane Lowry
  • Gary Woodland
  • Brooks Koepka
  • Tiger Woods
  • Francesco Molinari
  • Brooks Koepka
  • Brooks Koepka
  • Patrick Reed
  • Justin Thomas
  • Jordan Spieth
  • Brooks Koepka
  • Sergio García

¿Dónde están los agujeros? Supongo que se podría objetar a Molinari, Lowry, Reed o Woodland, pero en términos de rachas de cinco años de campeones importantes, imagino que no hay muchos mejores (y ciertamente hay muchos que son peores). La cima del juego está cargada ahora mismo, y por eso tiene que ser desconcertante para los Kevin Nas y Seamus Powers entrar en una semana como ésta y considerar todos los jugadores a los que tienen que vencer. Eso no significa que no pueda ocurrir, y en algún momento esta racha de campeones escandalosamente buenos será rota por alguien que no está ni de lejos entre los 100 mejores del mundo. Eso es parte del romanticismo del golf, por supuesto. Pero es una tontería salir a intentar predecir lo que va a pasar.

10. Deja que sople: Una de las características que definen el Campeonato de la PGA del año pasado fue lo fuerte que fue el viento en todo momento. Oklahoma no es precisamente conocido por su escasez de viento, y el pronóstico ahora mismo se prevé que haya mucho viento. Eso significa varias cosas, pero principalmente, indica que los golpeadores de bolas prosperarán, lo que normalmente es el caso en los grandes campeonatos, pero aún más en los torneos donde el viento juega un factor prominente. La leyenda de la configuración de campos de la PGA, Kerry Haigh, no hará que el campo de golf sea una tontería, pero el rediseño de Southern Hills, combinado con un clima que aparentemente lo protegerá, puede significar que tengamos una tabla de clasificación sólo para pegadores de élite, tal como ocurrió hace un año.

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Persona tímida, demasiado a menudo con el móvil, juego al golf desde que era un niño y soy el editor de TotalNewsGolf.com