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Max Homa, un afortunado ganador en el Fortinet, se dirige a la Presidents Cup con un chip en el hombro

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Danny Willett sólo podía reírse. Probablemente para no llorar. No, revisa eso. Casi seguro que fue para no llorar.

Max Homa defendió con éxito su título en el Fortinet Championship el domingo y ahora se dirige a su primera Presidents Cup en Charlotte, donde es probable que el capitán estadounidense Davis Love III confíe en él, teniendo en cuenta que Homa es un antiguo ganador en el Quail Hollow Club. Un poco de brillantez tipo Ave María -no al nivel de Appalachian State, pero sí muy cerca- preparó la improbable victoria de Homa cuando embocó desde 33 pies para un birdie en el hoyo 72 para empatar a Willett.

Masticando con fuerza un chicle, Willett sonrió ampliamente a su oponente. Luego se acomodó sobre un putt de tres pies y siete pulgadas para su propio birdie y la victoria. Golpeó el labio izquierdo. La bola pasó rozando los dos metros. En el comebacker, la bola de Willett rompió a la izquierda, volvió a golpear el borde izquierdo y dio un bucle y salió.

Willett seguía riendo mientras estrechaba la mano de Homa y le ofrecía un breve abrazo. Tuvo que ser un shock. Tenía que serlo. Homa también parecía conmocionado.

«Obviamente, voy a recordar esto último, pero es una buena semana, es agradable estar en la contención básicamente toda la semana desde el viernes», dijo Willett, hurgando en sus emociones para centrarse en algo positivo. «Sí, es una pena cómo terminé, pero así es el golf. Volveremos a hacerlo otro día».

«Fue una locura. Todavía no sé realmente lo que pasó», dijo Homa, de 31 años, que ganó por tercera vez en su California natal y por cuarta vez después de ir por detrás en los 54 hoyos. «Es uno de esos fines de semana en los que hay que aguantar. Mi entrenador me lo dijo esta mañana, me dijo que aguantara todo lo que pudiera y que tenía que ver qué pasaba».

Con los horarios de salida adelantados debido a la previsión de lluvia en Napa, California, que resultó ser muy acertada, Willett lideró durante gran parte de la tarde después de comenzar la ronda final empatado con Homa y a un golpe de Justin Lower, que es una especie de espíritu afín. Tanto Willett como Lower terminaron fuera de los 125 primeros en la lista de puntos de elegibilidad para la FedEx Cup 2021-22, pero pudieron mantener sus tarjetas del cuando Cameron Smith, Joaquín Niemann y otros cuatro saltaron a la serie LIV Golf después del Tour Championship, empujándolos hacia arriba en la clasificación y dándoles una nueva vida.

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Y lo aprovecharon al máximo. Bueno, casi. Lower no pudo seguir el ritmo de sus compañeros de juego y firmó una tarjeta de uno sobre 73, ya que la ronda se disputó utilizando los campos preferidos en un clima fresco y húmedo. Terminó empatado en el cuarto puesto con 276 golpes. Aun así, sus ganancias de 360.000 dólares fueron más de la mitad de sus ganancias de 716.970 dólares al comienzo de la semana.

Aunque Willett llegó a tener una ventaja de tres golpes, Homa no se iba a ir. Sin embargo, Willett parecía haber asegurado la victoria cuando logró salvar un par de 3 metros en el hoyo 17 para preservar una ventaja de un golpe y, a continuación, embocó su aproximación a menos de un metro en el par 5 del 18, mientras que Homa dejó su tercer golpe desde el búnker frontal del greens en una zona estrechamente segada cerca de la superficie de putting. Después de conseguir colocar su bola en una ligera pendiente ascendente para una mentira prístina, Homa fue para un spinner y su bola corrió en la taza.

«La hice girar y una vez que golpeó el pin, casi como que giró directamente hacia el suelo. Fue una de esas cosas», dijo Homa, cuya esposa Lacey, a pesar de estar embarazada de ocho meses, caminó todo el camino en la galería. «El golf es un juego extraño, parece que en el último hoyo ocurren algunas locuras, y ésta fue muy loca».

«Esperaba que lo hiciera, pero luego sigue siendo un poco chocante cuando sucede», dijo Willett, de 34 años.

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Willett dijo que golpeó el primer putt demasiado fuerte. El segundo lo jugó recto, pero rompió de derecha a izquierda. Un final de infarto, incluso con un pago de 872.000 dólares. Pero el inglés mantuvo la cabeza alta y exhibió su clase cuando dijo: «Es una pena terminar como lo hice, pero no, él…». [Homa] se dirige a la Presidents Cup y espero que también juegue bien allí».

Homa tiene la intención de hacer precisamente eso después de estar en una pequeña misión en Silverado.

«Estoy contento de estar en forma, de representar a mi país, de jugar con esos chicos. Son unos buenos golfistas, así que sólo quería llegar en forma», dijo. «Sinceramente, tengo un montón de gente … Sé que esto es Twitter, pero mucha gente me ha dicho que si los chicos de la LIV no se hubieran ido, no habría entrado en el equipo de la Presidents Cup. Así que tenía un poco de chip en el hombro esta semana».

Homa no pudo evitar compadecerse del cabizbajo subcampeón, y le devolvió los elogios. «Sí, obviamente es un tremendo golfista. Ha ganado el Masters, ha ganado creo que ocho veces en Europa. Es un tipo con mucho talento y tiene una gran actitud», dijo Homa. «Puedes ver por qué ha tenido tanto éxito. Hoy se ha comportado de forma increíble, no se ha doblegado en ningún momento. Y luego, en la última, obviamente no es la forma en que nadie podía prever que iba a suceder, pero aún así es un tipo con mucha clase».

Esa clase incluyó la elección de no quejarse mientras dejaba el país del vino.

«Ya sabes, la primera salida de la temporada, como dije, para estar en la contienda, las cosas están en un buen lugar», mantuvo Willett. «Sí, viviremos para luchar otro día».

No es fácil decirlo cuando te estás muriendo por dentro. Pero no tiene más remedio que creerlo.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.