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Matthew McClean derrota a su amigo y compañero de viaje en una final del U.S. Mid-Amateur totalmente irlandesa en Erin Hills

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Matthew McClean es optometrista de profesión, pero su experiencia no habría permitido a nadie prever lo que iba a ocurrir, una final del Mid-Amateur de Estados Unidos entre dos amigos, ambos irlandeses, a 5.000 kilómetros de su casa, en un campo de golf de Wisconsin que rinde homenaje a Irlanda.

Erin Hills en Hartford, Wisconsin, fue el lugar, Erin un antiguo nombre de Irlanda. McClean y su oponente, Hugh Foley, han viajado juntos, se han alojado juntos, han jugado juntos, pero esto no era un Nassau amistoso. Había mucho más en juego. McClean, de 29 años, se impuso en la final de 36 hoyos, por 3 y 1, y obtuvo una invitación para el Abierto de Estados Unidos de 2023 en el Country Club de Los Ángeles, y probablemente también para el Masters de 2023. Ambos jugadores obtuvieron invitaciones para el U.S. Amateur de 2023 en Cherry Hills, Denver, Colorado.

«Una locura», dijo Foley tras los partidos de semifinales del viernes que enfrentaron a los dos irlandeses. «Ha sido increíble. Matt y yo hemos pasado cada segundo del viaje juntos. Hemos volado juntos y estamos compartiendo casa».

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El inconveniente de este tipo de acuerdos es que uno tiene que ganar y otro tiene que perder, y el partido no estuvo tan reñido como sugirió el resultado final. McClean tomó una ventaja de 2 golpes en los primeros 18, jugados el viernes por la tarde. El sábado por la mañana, aumentó su ventaja a 5 a falta de seis hoyos, después de lo cual Foley se dio un atracón de birdies en tres hoyos para introducir un poco de duda en el resultado.

«Fantástico. Probablemente aún no lo haya asimilado», dijo McClean. «Ha sido una semana muy larga, pero estoy seguro de que una vez que nos sentemos esta noche, lo asimilaremos un poco más, pero sí, es increíble.

«Hugh y yo hemos jugado mucho al golf este año. Me ha ganado dos veces. Esta es la primera vez que le gano. Era difícil no pensar que iban a ser tres seguidas las que me iban a ganar. Probablemente, en cierto modo, es con quien quería jugar en la final, pero al mismo tiempo no es la persona con la que quieres perder en la final».

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No se podía esperar que ninguno de los dos jugadores llegara a la final; McClean ocupa el puesto 120 en la clasificación mundial de golf amateur y Foley el 195.

«Llevamos meses planeando esto y no sabíamos cómo sería el nivel», dijo Foley. «Oímos a Stewart Hagestad, número siete del mundo, y nos preguntamos si pasaríamos el corte. Viajas hasta allí y esperas no pasar el corte».

Pero Foley, a pesar de la disparidad del ranking, podría haber sido el favorito en la final, dada su reciente forma. Ganó los campeonatos del Norte de Irlanda y del Sur de Irlanda en semanas consecutivas, el primero en hacerlo desde que Darren Clarke logró la hazaña en 1990.

«Hugh ha jugado un golf increíble este año. En los últimos tres meses ha sido probablemente el mejor jugador de Irlanda, cómodamente», dijo McClean.

Pero en esta semana, en este lugar, sólo ha sido el segundo mejor jugador irlandés de Wisconsin.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.