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Masters 2022: Resolviendo el misterio de los pájaros desaparecidos (?) del Augusta National

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«Además, en el Masters no hay pájaros, ardillas, insectos ni ningún otro ser vivo autóctono del planeta tierra. En ninguna parte de la propiedad. Bueno, está bien, debe haber algunos en alguna parte. Pero Dave Sheinin del Post y yo hicimos una búsqueda de varios días para un solo avistamiento de aves. Hasta ahora, ninguno. ¿Esos cantos de pájaros que a veces se escuchan en la transmisión de Masters? La fuente sigue sin descubrirse».
-Thomas Boswell, Washington Post, 2016

Entre las diversas rarezas supuestas y confirmadas del Augusta National -estanques teñidos, azaleas heladas, hierba pintada-, una de las más sorprendentes es la supuesta ausencia de aves. Como señala Boswell en su artículo, casi se puede entender que las vallas mantengan alejados a los animales terrestres. Pero los pájaros, por decir algo obvio, pueden volar. Más allá de talar todos los árboles del horizonte -cosa que Augusta claramente no hace-, ¿cómo se puede evitar que una criatura voladora invada el espacio aéreo? E incluso si se pudiera, ¿por qué querría hacerlo?

En un intento de resolver este misterio de forma sencilla, envié dos correos electrónicos. El primero fue al personal de comunicaciones del Augusta National, preguntándoles simplemente si el club había intentado alguna vez mantener alejados a los pájaros. Por desgracia, esperé hasta el lunes de la semana de los Masters para preguntar, un momento en el que presumiblemente tienen cosas más importantes que hacer, y no he recibido respuesta.

El segundo correo electrónico fue dirigido a la División de Protección del Medio Ambiente de Georgia. Quería saber si era posible mantener alejados a los pájaros, y en aras de buscar una respuesta más rápida, adopté una identidad secreta.

«Hola», escribí. «Tengo una pequeña granja a medio camino entre Augusta y Atenas, y últimamente los pájaros se han convertido en una molestia, que pitan constantemente y «hacen sus necesidades» en mi propiedad y me avergüenzan delante de los compradores. Además, mi mujer tiene fobia a los pájaros. No quiero hacer daño a ningún pájaro, pero me interesa eliminar su presencia en el espacio aéreo de mi finca, o al menos mitigarla. ¿Existe alguna forma legal de disminuir el tráfico de aves, o de eliminarlas por completo?»

Sorprendentemente, esto tampoco obtuvo respuesta. (En lo que podría haber sido un error crítico que obstaculizó mi causa, omití accidentalmente la palabra «no» en mi correo electrónico inicial, de modo que mi frase decía: «Sí quiero dañar a las aves». Corregí este error en un seguimiento, pero para entonces, puede que los haya perdido).

Estos fallos dejaron claro que, para resolver este misterio, tendría que hacer las cosas por las malas.

Es interesante señalar que la CBS sí fue culpable de introducir cantos de pájaros falsos, pero el incidente tuvo lugar en Louisville, Kentucky, en el año 2000 -algunos observadores de pájaros avispados les pillaron en el Campeonato de la PGA- y desde entonces la cadena ha insistido en múltiples ocasiones en que los pájaros que se oyen en las retransmisiones del Masters son autóctonos de Georgia y no están pregrabados. Lo que significa, por supuesto, que hay son pájaros en la propiedad de Augusta National, y esos pájaros pueden cantar.

Esto debería ser relativamente fácil de probar o refutar. Miles de personas hacen el viaje al Augusta National cada año, algunos de ellos son periodistas, y a estas alturas deberíamos tener muchos datos para responder a la pregunta de forma definitiva. El problema es que, como han señalado Boswell y muchos otros, en realidad es bastante difícil divisar un pájaro en el recinto. En mi viaje inaugural en 2014, otro escritor me animó a mantener los ojos bien abiertos en busca de un pájaro, y aunque hice un esfuerzo concertado, no pude hacerlo. Lo mismo le ocurrió a Michael Bamberger, de Golf.com, aunque cuando le planteó la cuestión a Bob Costas en el campo poco después, un pájaro defecó sobre él, poniendo fin al asunto en su mente. Pero aunque algún que otro pájaro asome la cabeza, no se corresponde con el volumen y la claridad del canto de los pájaros en la televisión.

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La búsqueda en Internet no hizo más que agravar mi confusión. ¿Estaba Augusta manteniendo a los pájaros fuera del campo? ¿Era todo una tontería, nada más que una leyenda urbana calumniosa? ¿Y qué hacer con el extraño contraste entre la sinfonía de aves en la televisión y la escasez en la vida real?

Era el momento de llegar a la gente de las aves.

El Dr. Bran Cromer es profesor asociado de Biología en la Universidad de Augusta, donde imparte una clase de ornitología. Era exactamente la persona que necesitaba, aunque, por supuesto, me preocupaba que el Augusta National se hubiera puesto en contacto con él primero para asegurarse su silencio. Sin embargo, a través de Zoom, se mostró totalmente tranquilo, amable y servicial, y aunque nunca le pregunté directamente, tuve la impresión de que era un hombre íntegro que no se había comprometido.

«He oído rumores de que pondrían llamadas durante la emisión», dijo. «No he oído rumores de que no hubiera pájaros por ahí».

Esto coincidió con lo que un representante de la Augusta-Aiken Audubon Society escribió por correo electrónico: «Nunca he oído que no hubiera aves en el campo».

«Nuestro campus está a un par de kilómetros del campo, y tenemos una vegetación muy similar», me dijo Cromer, «y nuestro campus está repleto de aves. Tenemos una buena diversidad de pájaros, así que imagino que los mismos pájaros están justo allí.»

La Universidad de Augusta está de vacaciones de primavera esta semana con motivo del Masters, y mientras muchos de los asociados a la universidad abandonan la ciudad durante la semana y alquilan sus casas, Cromer se quedó, y dijo que es un fan del Masters. Incluso ha estado en el campo, aunque lamentablemente estaba prestando atención al golf más que a los pájaros. Sin embargo, cuando escucha la CBS, puede oír muchas de las especies locales.

«Los chochines de Carolina, los sinsontes del norte, hay muchos pinos por ahí, así que las currucas de los pinos, los arrendajos azules, también se oyen muchos cardenales en la transmisión», dijo. También se oyen muchos cardenales en la transmisión», dijo. «Estamos recibiendo muchos pájaros que migran desde los trópicos, así que también se oyen algunos de ellos, mosquiteros grises azules y currucas de garganta amarilla. El campanero estaría sin duda allí; los trilladores marrones, que es el pájaro del estado de Georgia, serían muy comunes en las azaleas».

Cromer también puso en duda algunas otras teorías. Había oído que una pareja de búhos podría ser la responsable de ahuyentar a los pájaros, pero Cromer dijo que, aunque los búhos se alimentan de pájaros, esto no los ahuyenta de una zona y, de hecho, probablemente se defenderían. Y aunque la ubicación del Augusta National en el centro de la ciudad podría alejar a las aves de los bosques profundos, junto con los ciervos, está lo suficientemente cerca del Augusta Country Club y de otros barrios con muchos árboles como para que las aves del patio trasero que mencionó sean comunes. (Cromer también rebatió la idea de que el vallado pudiera mantener alejados a animales terrestres como las ardillas, señalando que incluso si una valla fuera un obstáculo suficiente, que no lo es, los animales podrían entrar por Rae’s Creek). Por último, la eliminación de las lombrices del terreno -se puede imaginar que Augusta National es muy exigente al respecto- sólo afectaría a una o dos especies como máximo.

Sin embargo, Cromer tenía una idea sobre por qué podía haber menos aves, y era una idea tan sencilla que me avergonzaba un poco no haberla pensado.

«La otra cosa», dijo, «es que cuando hay decenas de miles de personas caminando, probablemente vas a asustar a algunos pájaros».

En 2019, Nick Paumgarten de The New Yorker escribió que «a estas alturas no es escandaloso señalar que el Augusta National… es un entorno de extrema artificiosidad, un elaborado plató de televisión, una fantasía de los años cincuenta, un Disneyclub en los pinos de Georgia… Me han dicho que el canto de los pájaros -mucho, en cualquier caso- se emite a través de altavoces ocultos en la vegetación».

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De hecho, en el transcurso de sus viajes de ese año, un guardia del campo le dijo que había un altavoz para pájaros en un magnolio cercano. En Berckmans Place, una suite VIP situada detrás del quinto green, un guardia de seguridad se ofreció a bajar el sonido de los pájaros.

Esta nueva «teoría del falso canto de los pájaros» parece indicar lo contrario de las conspiraciones predominantes: que el Augusta National quiere pájaros, que no hay suficientes, y por eso tienen que fabricar la música para la televisión.

¿Es cierto? Cuando me puse en contacto con Paumgarten por correo electrónico, recordó haber oído el rumor de otros periodistas, y recordó a los guardias de seguridad, pero dijo que nunca estuvo claro «si me estaban troleando o repitiendo la tradición o susurrando un hecho aceptado». No me gusta utilizar la palabra «héroe» a la ligera, pero Paumgarten indagó más que nadie en busca de la verdad, llegando incluso a rondar por algunos «lugares llamativamente tuiteros» entre el centro de prensa y el campo de prácticas. En un momento dado, pensó que había descubierto un altavoz artificial. Metió la cabeza en un arbusto de acebo y encontró… un pájaro de verdad.

En este punto de mis investigaciones, me había quedado sin energía para descifrar lo que era real y lo que no. Todo lo que podía hacer ahora era dirigirse a Augusta mismo. Esta semana no estoy en el campo, pero sí lo está Joel Beall, de Golf Digest, y le pedí que, en medio de sus trabajos más importantes, estuviera atento a las aves. El lunes, envió un mensaje en Slack:

«SHANE. Grandes noticias. Avistamiento de aves. Escuché los sonidos en el tee del 18, miré hacia arriba durante 5 minutos, dije que al diablo… y estaba saliendo de la caja y subiendo por el lado izquierdo del fairway, algo cerca de los baños que están a unos 60 a la izquierda de la caja del tee… un pájaro salió volando de los pinos y se lanzó por el baño».

Describió el pájaro como si tuviera el vientre naranja, como un petirrojo americano, y aunque mi conocimiento de los pájaros es mínimo, había pasado suficiente tiempo en el comedero de mi patio trasero en Carolina del Norte para sugerirle uno: El Towhee oriental.

«Oh, hombre», escribió. «Esto fue todo.»

«Para que quede claro», le escribí de vuelta, «no te pagaron ni te amenazaron desde la ANGC para que me hicieras un informe de aves falso, ¿verdad?».

Me respondió inmediatamente: «No. De hecho, es muy probable que esta sea la última vez que hable conmigo y que esto suponga mi expulsión inmediata de la propiedad, si no del país».

Pero creo que Joel estará bien. Otros colegas vieron más tarde una bandada entera de pequeños pájaros arremolinándose en una especie de formación, fuera del centro de medios. Creo que cuando todo está dicho y hecho, la verdad es que hay son aves en el Augusta National, el club no hace nada para ahuyentarlos, y si resulta que escasean durante la semana de los Masters, es porque no les gustan los clientes. Siempre hay lugar para que surjan más pruebas, y sospecho que este caso aún no está cerrado -todavía tengo curiosidad por los altavoces ocultos-, pero por ahora no hay otro recurso que declarar que los «pájaros desaparecidos» son una conspiración, y exonerar al club, a la ciudad, a los búhos, a los gusanos y a todas las demás entidades por su supuesto antiavismo.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.