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Los primeros éxitos en el circuito de los 50 y mayores hacen que este veterano profesional de los clubes esté entusiasmado por volver a ser un jugador

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Rob Labritz ni siquiera intentó clasificarse para la semana pasada PGA Championship en Southern Hills. Es extraño decir eso de este entusiasta cincuentón que ha jugado cinco veces en el campeonato principal.

Normalmente, es uno de los principales aspirantes a una de las 20 plazas disponibles para los profesionales de club a través del Campeonato Profesional de la PGA. Fue el profesional de club más bajo tanto en el Campeonato de la PGA de 2010 como en el de 2019, y ha ganado todos los trofeos de la sección de la PGA Metropolitana. «Tuve toneladas de emoción la primera vez que jugué en un major», recuerda Labritz sobre la participación en su primer Campeonato de la PGA, en 2002. «Había esperado toda mi vida ese momento. No hay mejor oportunidad para entrar ahí y aprender». Y Labritz aprendió.

Labritz empezó a jugar al golf como escape de un padre «al que le gustaba beber», y se enamoró del juego. Fue a Central Connecticut State con una beca de golf. Tras saltarse demasiadas clases en favor de golpear pelotas de golf y beber cerveza, abandonó la escuela. La madre de Labritz le convenció para que siguiera una carrera como profesional de club como opción alternativa al golf profesional. En 1991, empezó a trabajar como profesional de club. Tenía 19 años. El aprendizaje de las operaciones de golf alimentó su esperanza de jugar profesionalmente.

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«Me vi envuelto en ello (ser profesional de un club)», dice Labritz. «Seguía queriendo competir, así que me sumergí en ambos mundos. Me hice miembro de la PGA, y siempre tuve el deseo de entrar en uno de los tours».

Sin perder nunca de vista su objetivo final, Labritz se ejercitaba en el gimnasio antes del trabajo y se esforzaba en su juego después de que los socios se fueran a casa. En 2003, una vez instalado en un codiciado puesto de director de golf, Labritz puso sus miras en el circuito senior.

«Jugando a nivel de club profesional, puedes mantener (tus habilidades de golf) mientras haces tu trabajo porque todos los demás están haciendo el suyo», dice Labritz. «Pero luego, una vez que llegas a este nivel (el tour senior)… Lo siento, pero ayer jugué con Mike Weir, y no estaba dando lecciones ni yendo a las reuniones de personal».

Labritz cumplió 50 años el pasado mes de mayo, y en otoño acudió a la Q School del Senior Tour, un torneo de dos etapas que sólo ofrece cinco tarjetas del Tour totalmente exentas. El Senior Tour es un circuito notoriamente cerrado. Rob tendría que jugar el torneo de su vida para ganar el estatus contra un campo de veteranos canosos. El trabajo duro y agotador de los años dio sus frutos. La noche anterior a la última ronda de la etapa final, Rob estaba en lo más alto de la tabla de clasificación. Era una noche de ojos rojos.

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«Estaba tranquilo hasta ese momento», dice Labritz sobre la noche anterior a la ronda final. «Me puse en contacto con amigos que habían ganado en el Tour. Me puse en contacto con mi familia, mi hijo, mi mujer. Estaba llorando. Hablaba con Dios. Todo para decir: ‘Dame la fuerza para superar esto mañana’. Este era mi momento».

Y lo aprovechó. Labritz se proclamó medallista en la Q School tras jugar una de las mejores rondas de su vida. Se ganó el estatus de senior tour. Cuando recuperó su bola en el hoyo 72, las emociones le inundaron. Cuando vio a su mujer, Kerri, que tanto había sacrificado por él para que siguiera persiguiendo su sueño, se le saltaron las lágrimas.

En su primera temporada en el circuito sénior, Labritz ocupa el puesto 41 en la lista de ganancias de la Copa Charles Schwab, por delante de profesionales experimentados como Jim Furyk, Corey Pavin, Chris DiMarco y Tom Lehman. «Me pellizco cada mañana antes de ir a trabajar», dice Labritz. Ahora está en un camino diferente y disfrutando del viaje. Esta semana competirá en su primer Campeonato Senior de la PGA, en el Harbor Shores Golf Club de Benton Harbor, Mich. El aprendizaje nunca termina.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.