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La oleada de JT, el colapso de Mito y por qué Tiger nunca cogerá un carro: 18 reflexiones de despedida de la PGA

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TULSA – JT venció a Willy Z. El domingo, en Southern Hills, la última ronda se convirtió en un auténtico caos, ya que Justin Thomas se impuso a Will Zalatoris en el desempate -con la ayuda de Mito Pereira- para lograr una victoria improbable y un segundo título de campeón. Hay mucho, mucho que comentar. He aquí 18 reflexiones de despedida del Campeonato de la PGA de 2022.

1. Empezamos, como siempre, con el ganador. Justin Thomas no ha robado esta victoria, pero no parece que haya pagado el precio completo por ella. No se trata de devaluar su victoria -hizo la puntuación más baja en 72 hoyos, que es lo único que importa-, pero no podemos ignorar la ayuda que recibió. El torneo estaba ahí como el último donut de la caja, pidiendo que alguien se lanzara, pero todos los contendientes estaban a dieta. Mito Pereira se mostró tímido durante todo el día y siguió dejándose por encima del hoyo. La velocidad de Cameron Young en los greens fue horrible. Matt Fitzpatrick pegó un tirón tras otro. Will Zalatoris hizo tres putts en el hoyo 70 desde 6 metros.

Al comenzar la ronda, Thomas pensó que tendría que hacer siete u ocho golpes bajo par para tener una oportunidad. Pero se comprometió a no mirar las tablas de clasificación, a sacarle todo el jugo a su ronda y dejar que todo lo demás cayera como pudiera. No se encendió para ganar esto, como lo hizo en el Players del año pasado. Empezó el día con siete golpes de desventaja, hizo un sólido, pero no fuera de lo normal, 67 golpes y ganó.

Diferentes torneos de golf piden diferentes preguntas a sus ganadores. Este Campeonato de la PGA exigía que alguien jugara un golf positivo el domingo y aprovechara la oportunidad que se le daba. Esta fue una batalla de desgaste, de supervivencia, y JT cimentó su estatus como el jugador más valiente del PGA Tour. No fue la W más bonita. Menos mal que todas cuentan igual.

2. Un artículo más de JT: El tipo ama, absolutamente ama, jugar torneos de golf. Es su punto álgido. Se podría pensar que todos los golfistas profesionales se sienten así, pero no es así. Se siente más él mismo, más vivo, cuando las luces son más brillantes. Esto es lo que siempre ha querido hacer, y lo está haciendo, y es plenamente consciente de esta obsesión que tiene.

«Es sencillamente impresionante», dijo sobre la sensación de actuar en el momento decisivo. «No sé, realmente, cómo describirlo de otra manera que no sea esa. Quiero decir, ese golpe de hierro en el 18 en la regulación, como que es la razón por la que juego al golf. Por eso practico. Todas las horas y todo el tiempo invertido, quieres estar en ese escenario. Quieres estar en esa situación:

«Con el telón de fondo de toda la galería allí arriba, sabiendo que estoy en la contienda; tengo una oportunidad decente de ganar este torneo; probablemente uno de los hoyos más difíciles, si no el más difícil del campo. Y he pegado un gran drive ahí abajo, y ser capaz de embocar un hierro 8 como ese cuando sé que en mi cabeza necesitaba hacer birdie, es impresionante. Es difícil de explicar, pero es una sensación de escalofríos en todo el cuerpo».

Esa inmersión en la competición es algo que comparten él y su hermano mayor Tiger Woods, y es una de las razones por las que están tan unidos. No todo el mundo está conectado de esa manera.

3. No quiero insistir en el corto golpe de putt de Zalatoris, pero es realmente uno de los fenómenos más curiosos del momento. Obviamente, es un golfista impresionante; el tipo tiene cinco finales entre los ocho primeros en sus últimas siete participaciones en un major y es uno de los cinco mejores pegadores de bolas del mundo. También hace muchos putts y embocó algunos enormes el domingo, incluyendo el que salvó el bogey en el 6 y el del desempate en el 18. Ese golpe en algunos de los cortos, sin embargo… si estuviera en tu foursome del sábado de 12 hándicaps, te apartarías. ¡Y es el jugador número 14 del mundo! Acaba de estar en un playoff para ganar un campeonato mayor. Estuvo muy cerca de ganar en Augusta.

No falla tantos cortos como se esperaría con el movimiento herky-jerky. Pero falló uno vital en el 16 el domingo, y es difícil imaginar que no lo abordará a su debido tiempo. Su putt no es una debilidad tan grande como lo hace ver Golf Twitter -la óptica no importa en este juego-, pero sigue siendo una debilidad, y es la única razón por la que no está en el nivel de JT-Rahm-Collin. El resto de su juego, y su mente, ya están ahí.

4. Mito Pereira dijo que no estaba muy nervioso cuando hizo ese swing en el tee del 18 el domingo, y yo le creo. Así de profundo es este juego que se mete en tu cabeza: tu cuerpo siente la presión incluso cuando tu mente no lo hace. Hizo, con diferencia, su peor swing del día en el peor momento posible: estuvo tambaleándose todo el día, pero tenía la línea de meta a la vista, como el tipo borracho en el bar a punto de conseguir un taxi para volver a casa… que luego decide volver a entrar en ese bar y causar estragos.

A pesar de jugar sus primeros 17 hoyos en tres sobre, un par en el 18 habría sido suficiente para una victoria claramente poco glamurosa. Luego pareció olvidar lo que estaba tratando de hacer. Fue como si decidiera a mitad de su backswing que iba a pegar un hierro 2, y luego recordara justo antes del impacto que estaba pegando un driver. El resultado fue un golpe de derecha, una bola de agua y un doble bogey final que hizo pensar en Van de Velde y Mickelson. No fue la única razón por la que perdió, pero será el recuerdo perdurable de su colapso. Este es un juego cruel.

5. Matt Fitzpatrick se levanta por la mañana y espera una carnicería. Se ha convertido en uno de los especialistas en condiciones brutales del juego, y lo sabe, así que espera que las condiciones sean brutales. Qué ventaja mental tener sobre tus competidores, saber que mientras tantos chicos esperan que el viento amaine, tú quieres que bombee aún más fuerte.

6. Siempre parece haber un jugador de élite que, por la razón que sea, no rinde tanto en los majors como en los eventos regulares del PGA Tour. Patrick Cantlay lleva ahora esa desafortunada etiqueta. El número 5 del mundo sólo hizo dos birdies en 36 hoyos y tiró de 75 a 76, un total de 11 sobre el total que le hizo perder el corte por siete. Cantlay se ha perdido el fin de semana en tres de sus últimas seis participaciones en grandes premios y sólo ha terminado dos veces entre los 10 primeros en 21 participaciones en grandes premios.

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Es una estadística extra curiosa porque, sobre el papel, el juego de Cantlay no podría ser más adecuado para los grandes campeonatos. No hay nada endeble en él; pocos desgastan el centro de la cara del palo como él. Lo conduce largo y recto, ocupando el puesto 17 en el tour en golpes ganados/desde el tee. Es el 18º en golpes ganados/tee a green. Tiene dos victorias en Muirfield Village, un campo de golf de tipo mayor. Y, sin embargo, sigue decepcionando en los escenarios más grandes, en los campos más exigentes. La primera explicación es que se está exagerando y poniendo demasiada presión sobre sí mismo, pero cualquiera que haya hablado con Cantlay tendrá dificultades para creer que ese sea el caso. Todo un misterio.

7. Mucha charla sobre los búnkers esta semana. La arena dentro de los búnkeres remodelados de Southern Hills -eran búnkeres con forma de platillo, como los de Augusta, antes de que Gil Hanse les pusiera la mano encima y los devolviera a manchas más naturales- se llama Tour Signature. Proviene de Ohio y es mucho más guijarroso que el material blanco y polvoriento que estos chicos ven semana tras semana en el PGA Tour. En consecuencia, estos guijarros a menudo se interponen entre el palo y la bola en el momento del impacto, lo que conduce a golpes inconsistentes y a que la bola salga caliente y sin efecto.

Mi opinión: ¡Son peligros! Se supone que son difíciles de jugar fuera de ellos. Entiendo que no quieras que la suerte sea un factor demasiado importante, pero la suerte siempre es un factor en el golf, y pierdes el derecho a quejarte de la suerte cuando golpeas la bola donde no debes. Que una bola acabe en una chuleta en la calle, eso es mala suerte. Que la bola acabe en un búnker, eso es culpa tuya. Y no es que fueran completamente injugables; simplemente había que aterrizar más corto de lo normal para permitir un mayor rodaje. Castigan los fallos en el lado corto, ya que los fallos en el lado corto merecen ser castigados. Si no te gustan los búnkeres, no los golpees allí.

8. A Tyrrell Hatton no le gustó la configuración de Augusta -la calificó de «exagerada y no una prueba justa»- y tampoco le gustó la configuración de Southern Hills. En concreto, los greens, que eran un poco más lentos de lo habitual en los majors.

«Quiero decir, estamos jugando un campeonato importante, no una medalla mensual. Ya sabes, están rebotando por todas partes. Es muy difícil embocar los putts. Así que puedes golpear un gran putt y simplemente no parece que entren, lo que es difícil de aceptar cuando estamos jugando en un campeonato importante.»

Voy a defender a Tyrrell Hatton, lo que puede sorprenderte. Me sorprende que yo mismo lo escriba, porque no lo sentía así inicialmente. Pero se nos permite cambiar de opinión, y he llegado a creer que es injusto criticar este tipo de comentarios si también se critica a los tipos que hablan en rueda de prensa como locos. Ya me he quejado antes de las conferencias de prensa, así que aquí está: Si queremos que los jugadores sean honestos en sus respuestas, que nos digan lo que realmente sienten sobre un determinado tema, entonces ¿quiénes somos nosotros para quemarlos cuando lo hacen? Hatton no es, ni mucho menos, el único jugador que opina así; otros simplemente eligieron sus palabras con más cuidado. No estoy de acuerdo con su valoración -no creo que los greens hayan rodado mal-, pero aprecio sinceramente su honestidad.

9. A Thomas le preguntaron el domingo por qué parecía emocionarse más tras esta victoria en el PGA Championship que en 2017. Es más difícil ganar ahora, dijo. Tenía dudas sobre cuándo volvería a ocurrir. Sentía que había jugado muy bien este año, pero estaba frustrado por la falta de hardware. Entonces desvió su atención hacia sí mismo.

«Quiero decir que el primero con [caddie Jim] Bones [Mackay] oficialmente en mi bolsa. El primero como hombre comprometido». Mientras lo decía, su prometida Jill, apoyada en la carpa de la conferencia de prensa, sonreía de oreja a oreja. Soltó una risita, y no podía dejar de sonreír. Fue un momento encantador que pensé que les gustaría conocer.

10. Richard Bland confirmó esta semana que va a jugar en el primer evento de LIV Golf sin importar las repercusiones que pueda tener.

«Voy a jugar», dijo a la BBC. «Si me prohíben, me prohíben. La mayor parte de mi carrera ha quedado atrás en cuanto a jugar al más alto nivel. Dentro de seis meses cumpliré 50 años».

Dejando a un lado la ironía -Bland está jugando literalmente el mejor golf de su carrera y sólo se ha convertido en un nombre familiar del golf a finales de los 40-, esto debería servir como modelo para los chicos que quieren dar el salto. No insultes nuestra inteligencia diciendo que crees que es bueno para el juego o que quieres hacerlo crecer. Sé sincero: di que quieres el dinero, que tiene sentido para ti en este momento de tu carrera. Mucha gente seguirá teniendo problemas con eso, pero al menos no estarás jugando un papel. Todos conocemos la dinámica, así que ¿por qué malgastar nuestra energía tratando de reencuadrar la conversación?

11. Ver a Tiger el sábado no nos dio ninguna alegría, y casi hubo una sensación de alivio cuando finalmente se retiró del evento. El viernes por la tarde apenas podía caminar, y es difícil comprender el dolor que debió sentir para renunciar por primera vez como profesional a un gran campeonato. Fue un recordatorio aleccionador de que incluso el más feroz de los deseos -como el de Tiger Woods de competir- no puede superar las limitaciones físicas. Joe LaCava lo expresó mejor: «Por mucho que lo intente, el cuerpo no coopera».

Justo cuando Woods se retiraba, Stewart Cink subió al podio después de hacer un 71 sobre el total en su 49º cumpleaños. Cink ha sido un Benjamin Button últimamente, ganando dos veces en el PGA Tour la temporada pasada y registrando dos top-10s en lo que va de temporada, y lo está haciendo con su hijo/mini-me, Reagan, en la bolsa. Le pregunté a Cink cómo se siente su cuerpo en comparación con lo que sentía, digamos, hace 20 años.

«Tardo un poco más en calentar cuando salgo a las 7:30 de la mañana», dijo, «pero aparte de eso, me siento exactamente igual. Nunca me he sentido mejor ni más fuerte… bueno, no puedo ponerme los calcetines de pie como antes, así que no puedo decir que me sienta tan flexible como siempre. Pero en cuanto al golf, volviendo al golf, me siento físicamente tan capaz como siempre, si no más. Tengo la mayor velocidad que he tenido nunca. Le pego a la pelota tan lejos o más que nunca, y la potencia es algo importante en este juego, especialmente en un campo como éste, y no me falta en absoluto en ese departamento».

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Todo lo que podía pensar mientras respondía era Tiger. No tenía por qué ser así. Con los avances en el entrenamiento, la nutrición y la tecnología, los 46 años ya no son tan viejos en el golf. Hay un universo alternativo en el que la espalda de Woods sigue molestando pero sus piernas están bien, en el que no camina cojeando sino con propósito y poder. Este era un gran campo de golf para él, y su cuerpo simplemente no se lo permitió. Probablemente no tendría los 15 majors y todas esas victorias si no hubiera empujado su cuerpo y su mente kilómetros más allá de donde sus compañeros estaban dispuestos a ir. Pero ahora está cosechando las consecuencias de ello. Es una gran decepción.

12. Tanto si le dan uno como si no, Tiger Woods nunca utilizaría un carro en competición. Lo vería como una excusa, una salida fácil, un atajo. Hogan y Nicklaus y Palmer no usaron uno, así que ¿por qué debería él? Literalmente, preferiría retirarse antes de ser visto como un caso de caridad en el campo de golf. De nuevo, nunca sucederá.

Pero, ¿y si ocurriera? La diferencia entre cómo se ve Woods mientras hace el swing con el palo de golf y mientras camina no podría ser más marcada. Su swing antes de los neumáticos en la pierna se ve casi idéntico a como lo hacía en 2018-19, cuando era un jugador entre los cinco mejores del mundo. Está en el plano. Tiene mucha velocidad. Golpea todas las posiciones. Y entonces se quita el palo del hombro izquierdo y lo usa como bastón. Al instante, pasa de ser un golfista que parece capaz de ganar torneos de golf a un hombre de 46 años con la espalda fusionada y dos piernas cojas. Ha dicho que el problema no es el swing, sino caminar. Es una dinámica fascinante: Woods sabe que estaría instantáneamente mucho más cerca de competir si cogiera un carro y, sin embargo, ni siquiera se lo plantea. Una ventana a lo profundamente que cree en la santidad de la competición.

13. Los niños de hoy en día son tan insistentes. El miércoles, Justin Thomas estaba practicando algunos golpes desde el rough detrás del sexto green. Mientras lo hacía, un bullicioso niño de 7 años no paraba de pedirle un autógrafo.

«¡JT! ¡JT! ¡JT! ¡¿PUEDES FIRMAR MI SOMBRERO?! ¡JT! ¡JT! JT!»

Thomas lo manejó perfectamente; se dio la vuelta, sonrió y le aseguró al chico que, aunque no firma autógrafos durante las rondas, estaría encantado de hacerlo más tarde. «Lo firmaré después de la ronda, amigo».

La respuesta del niño: «¡ESO ES LO QUE DICEN TODOS!»

Divertidísimo. No envidio a los padres, pero divertidísimo.

14. Cuando vives en el vórtice de Twitter, acabas desarrollando un sentido de lo que funciona bien y lo que no. Y el Internet del golf tiene una fascinación absoluta por los cigarrillos. Chillan de alegría cuando una cámara pilla a John Daly «arrancando un calentador». Les encantó esta pequeña anécdota sobre Shaun Norris chupando un «dardo pulmonar» antes y después de su tiro en el par 3 del 6º el sábado por la mañana. Supongo que lo entiendo: el golf es el único deporte que conozco que permite fumar durante la competición, y mucha gente puede verse a sí misma cuando ve a un cuarentón con un poco de sobrepeso encenderse mientras camina por una calle. Pero es un fetiche al límite.

15. Se trata de una teoría de la conspiración, pero no puedo ser el único que se dio cuenta de la cantidad de brutales salidas de labios de esta semana. Estas fueron las copas más implacables que recuerdo haber visto en cualquier torneo de golf. Incluso los putts que parecían tener una velocidad perfecta hacia el hoyo parecían atrapar el labio superior y salir en forma de herradura. Es muy poco probable que las copas, o la forma en que fueron cortadas, sean realmente diferentes a la norma. Pero dado que la PGA de América estaba a cargo de la configuración esta semana, y no el PGA Tour, no es imposible.

16. Me quedé boquiabierto cuando vi a Collin Morikawa sacar un telémetro para hacer una bandera con láser desde la segunda calle el viernes por la mañana. Había olvidado por completo que eso es algo que se permite en este major. ¿Recuerdas el PGA del año pasado, la primera vez que se permitieron? Hubo artículos sobre artículos escritos sobre el impacto que tendrían en el juego, si era un presagio de lo que vendría … y luego nos olvidamos completamente de ello. Supongo que eso es una prueba de que realmente no cambió nada.

17. Es más pequeño que una cosa pequeña, y soy realmente un gran fan de Jim Nantz, pero ¿podemos retirar la frase «nuestro líder»? Como en, aquí está nuestro líder? Es culto. ¿Por qué no sólo, «el líder»?

18. Southern Hills brilló esta semana, con una gran ayuda del clima temperamental. Un subproducto inesperado, pero muy apreciado, del traslado del Campeonato de la PGA a mayo es la mayor volatilidad del tiempo. No se trata sólo de un calor abrasador o de una tormenta, como ocurría en agosto. Tulsa mostró todo su arsenal de clima primaveral: El jueves y el viernes hizo un calor agobiante, el sábado fue un frío molesto y ventoso, y el domingo por la tarde fue casi perfecto. El viento sopló desde diferentes direcciones, lo que creó dos pruebas totalmente diferentes.

Este fue el comienzo de la era Gil Hanse de los grandes campeonatos. La siguiente sede de los grandes campeonatos, el Country Club de Brookline (Massachusetts), se sometió a una restauración hansiana al igual que Southern Hills. Lo mismo ocurrió con la sede del Abierto de Estados Unidos del año siguiente, el Country Club de Los Ángeles. Estos dos campos tienen su propio carácter, y Hanse es un maestro a la hora de eliminar los añadidos a posteriori y restaurar la intención del arquitecto original, y hacerlo con una estética robusta y sin pretensiones. Una predicción: tanto el TCC como el LACC recibirán críticas muy favorables, al igual que Southern Hills. La arquitectura de los grandes campeonatos está en buenas manos.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.