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La escalofriante historia de un golfista ucraniano atrapado en una zona de guerra

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Fue un buen día para Mykhailo Golod, porque ha vivido para ver otro.

Es bien entrada la noche del 3 de marzo cuando Mykhailo, de 15 años, hace una videoconferencia desde Kiev. La ciudad acaba de sufrir el bombardeo más feroz desde que comenzó el asalto no provocado de las fuerzas rusas y los informes varían si el convoy de tanques y tropas de 40 millas de largo que se dirige hacia la capital de Ucrania se ha detenido o está avanzando. La invasión de su país y el asedio que amenaza a su ciudad son increíbles, pero la lluvia constante de artillería, las calles desiertas y los subterráneos abarrotados, los sonidos de los que no quiere hablar pero que no puede olvidar… son muy, muy reales.

«Oímos, parece, 50 explosiones al día», dice Mykhailo, hablando en un inglés fluido. «Nunca sabes dónde están, pero siempre suenan cerca. Las sirenas aéreas, que nos avisan de que se acerca algo, siempre están sonando». A primera hora del día, después de una de las explosiones, Mykhailo se asomó a la ventana de su balcón y vio humo en la carretera, lo más cerca que ha estado el peligro de su puerta.

Mykhailo cuenta que la última semana ha sido una pesadilla y se teme que lo peor no haya hecho más que empezar. Como las horas y los días han empezado a confundirse, Mykhailo -uno de los mejores golfistas de Ucrania- cuenta su pasado reciente, aunque sólo sea para comprobar su cordura. En enero estaba compitiendo en Estados Unidos. Hace dos semanas superó un campo en Turquía. Recuerda que debía competir en un evento este fin de semana. Ahora, bueno, ahora está planeando dormir en el sótano, dado el esperado aumento del fuego del cielo.

«Sí, hemos oído que podría ser malo esta noche», dice Mykhailo. «Kharkiv ha sido bombardeada. Es probable que venga hacia aquí también».

Pero ya está bien de preocuparse, dice. Ya ha habido mucho de eso y habrá tiempo para preocuparse mañana. Ahora quiere hablar de otra cosa.

«Acaba de llegar aquí, el Arnold Palmer», dice Mykhailo. «Rory jugó bien, tuvo un buen comienzo. Juega bien allí».

En este momento, a Mykhailo le gustaría hablar de golf.

EL GOLF ES RELATIVAMENTE nuevo en Ucrania. El juego estaba prohibido bajo la antigua jurisdicción de la Unión Soviética, ya que se consideraba un deporte inglés y, por tanto, un pasatiempo del enemigo. Pero tras la independencia de Ucrania en 1991 se introdujeron los consumos y las culturas del mundo occidental, y en 1997 se creó la Federación Ucraniana de Golf.

Durante décadas, el equipo nacional estaba compuesto por los mejores golfistas del país, pero golfistas que tenían entre 40 y 50 años. Eso cambió cuando Ruslan Garkavenko, de 33 años, tomó las riendas del equipo nacional en 2019. Cuatro veces campeón nacional que disfrutó de algunas salidas en los circuitos de alimentación del European Tour, Garkavenko revisó la lista para convertirla en un programa basado en los jóvenes, creyendo que la mejor manera de fomentar el juego de manera sostenible era a través de la juventud de Ucrania. En sólo dos años, Garkavenko ha convertido al equipo nacional ucraniano en uno de los mejores programas juveniles de Europa del Este. El país cuenta con siete jugadores entre los 1.000 mejores del ranking mundial de golf amateur, una cifra notable si se tiene en cuenta que hay menos de 4.000 golfistas en toda Ucrania. Se han creado academias para niños en todo el país, con cerca de 500 jóvenes que reciben instrucción activa de los profesores de la PGA de Ucrania.

Entre esta élite se encuentra Mykhailo, que ocupa el puesto 434 del mundo. Su padre le introdujo en el juego a los 6 años y empezó a tomárselo en serio hacia los 10. Cuando se le pregunta qué es lo que le atrae de este deporte, Mykhailo se sonroja, sabiendo que no hay suficientes palabras para una respuesta adecuada.

«En primer lugar, el hecho de estar en el campo de tiro y golpear las pelotas de golf, podría estar como cinco o seis horas golpeando pelotas de golf sin cansarme», dice Mykhailo. «Es una especie de meditación para mí. Estoy allí todo el día, todos los días.

«Luego está el competir. Te enfrentas al campo, a otros, a ti mismo. La mayoría de los torneos no tienen tablas de clasificación, así que no sabes cómo puntúan los demás. Así que juegas contra ellos, pero no sabes contra qué estás jugando. Juegas contra tus propios pensamientos. No hay muchos juegos que ofrezcan eso».

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Lo que se puede decir, el chico es un poeta. Y aparentemente con 15 años yendo a los 50.

En ese mismo sentido, Mykhailo es también un artista. Poco después de encapricharse con este deporte, Mykhailo empezó a ganar, y a ganar, y a ganar más. Ha ganado cuatro veces el campeonato nacional junior de su país. Él y su familia han viajado por todo el mundo en busca de la competición que Mykhailo no podía conseguir en su país. Ha visitado a menudo Estados Unidos para jugar contra algunos de los mejores aficionados, y el verano pasado, a los 14 años, se convirtió en el primer ucraniano que compitió en el U.S. Junior Amateur de la USGA en el Country Club de Carolina del Norte.

«Puede que haya sido la mejor experiencia de mi vida», dice Mykhailo. «Me enfrenté a chicos cuatro años mayores que yo, chicos que son los mejores del mundo. Me costó concentrarme -fue una buena lección, en realidad- porque me quedé alucinado con todo. Hasta los vestuarios eran bonitos».

No fue su mejor actuación y se perdió el corte del match-play, pero el viaje no fue una pérdida total. Mykhailo recibió una carta de ánimo de Webb Simpson y pudo jugar en casi todos los campos de Pinehurst, incluido el número 2. Cuando se le pregunta cómo le fue en el infame y duro campo de Donald Ross, Mykhailo responde con convicción: «Bueno… duro desde las puntas, todo el camino hacia atrás, claro, entonces es duro».

Ahora, en su segundo año de instituto, Mykhailo estaba dando sus primeros pasos a principios de 2022. Terminó T-6 en el prestigioso Junior Orange Bowl de Miami, seguido de un T-3 en un evento de Doral. Hace dos semanas ganó la Superior Winter Cup en Turquía y siguió con otra victoria en el Golf Mad Junior Open, capturando la división sub-16 por 14 golpes y todo el evento sub-21 por tres golpes. Estaba recibiendo el interés de grandes universidades de Estados Unidos.

Mykhailo regresó del Golf Mad Junior Open a finales de febrero. Se suponía que iba a ser una estancia corta, con otro viaje a Turquía programado para principios de marzo. Pero el 24 de febrero, Mykhailo recibió una llamada telefónica de su padre a las 5 de la mañana.

«Se había ido a visitar a mis abuelos, que viven al sur de Kiev», cuenta Mykhailo. «Me dijo: ‘Ha empezado la guerra’. Puse las noticias y lo vi todo. Fue horrible. Fue la peor mañana de mi vida».

Mykhailo y su madre fueron a la tienda de comestibles, tratando de abastecerse de alimentos. La cola era de 70 personas. Probaron suerte en otra tienda, pero estaba cerrada. Vieron otra enorme procesión en el cajero automático y finalmente decidieron volver a casa.

Eso fue hace siete días. Fue la última vez que Mykhailo estuvo fuera.

EL PADRE DE MYKHAILO A SALVO regresó a Kiev. Sin embargo, la familia, como millones de personas en el país, se encuentra en el limbo. Por el momento, permanecen en su casa. Desde la distancia, Mykhailo entiende que el mundo no comprenda por qué muchos se quedan. Pero es difícil marcharse cuando no se sabe a dónde ir o qué viene después.

«Ahora mismo, tenemos energía, tenemos electricidad, tenemos Wi-Fi», dice Mykhailo. «Tengo amigos que han salido de Hungría y Polonia. Ahora mismo, mi familia no cree que sea prudente, porque no sabemos cuánto va a durar esto, porque ¿cuánto tiempo vas a estar fuera?»

La casa tiene agua corriente, y su madre y su padre hacen pequeñas carreras a la tienda de comestibles para mantener al grupo alimentado. Mykhailo sigue asistiendo a la escuela, aunque a distancia, para intentar mantener un nivel de normalidad. «Los profesores no nos ponen la misma cantidad de deberes, y si no los entregamos a tiempo, han sido muy amables al dejarlos pasar», dice.

Uno no se acostumbra a las bocinas de aire ni a los estruendos posteriores, dice Mykhailo, a pesar de su frecuencia. A veces el silencio es igual de aterrador, a la espera de que se rompa. En cuanto a mirar al exterior, Mykhailo lo reduce al mínimo.

Las noticias están encendidas, constantemente. Mykhailo y la familia intentan mantenerse informados, recopilando todo lo que pueden de la televisión o las redes sociales o los hilos de texto. Hay tanta información, incluso desinformación, que es difícil saber qué es real y qué no.

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Hay un dato que Mykhailo transmite, y el dolor en su cara es claro cuando las palabras salen.

«Mi campo de golf, el Club de Golf de Kyiv, mi club de origen, los rusos lo han ocupado. Están dentro de la casa club y están haciendo una especie de campamento para ellos», dice Mykhailo. «Es uno de los dos únicos campos de golf buenos del país, el otro está en Kharkiv. Y allí, la mitad de la ciudad ha sido volada. Es horrible. Tengo amigos allí, les mando mensajes cinco veces al día preguntando si están bien. Ni siquiera pregunto por el rumbo porque parece no importar en este momento. Pero es duro pensar en ello».

Se puede encontrar un respiro, dice Mykhailo, por muy duro que sea cuando una superpotencia militar está rodeando su ciudad. De momento no puede jugar al golf. Eso no le ha impedido jugar.

Ha aprovechado la semana pasada para empezar a memorizar las estadísticas de los jugadores y los antiguos calendarios de los grandes torneos. Está leyendo todos los contenidos de golf que se pueden encontrar. Mykhailo, que ya es un ávido consumidor de la cobertura en directo del PGA Tour, se ha sumergido en viejas rondas y películas de grandes campeonatos anteriores. Cree que ha visto todas las cintas del Abierto de Estados Unidos que existen en Internet, y ha perdido la cuenta de cuántos Masters y Opens ha marcado. Mientras hace una videoconferencia, menciona que hace poco terminó el Masters de 2005. «Aquel en el que se deshizo de Chris DiMarco», señala Mykhailo. «Un final divertido. Tiger suele ganar, ¿no?»

Los torneos, por muy antiguos que sean, son frescos para Mykhailo. Cualquier puerto en la tormenta, seguro, pero también es interesante porque no vio la mayoría de esos majors en directo. Demonios, no estaba vivo para la mayoría de estos torneos. Está tomando notas sobre cómo compiten los campeones, cómo atacan, cómo se comportan en la victoria, cómo se comportan en la derrota y qué se puede aprender de ambos. Sigue mejorando su juego sin coger un palo.

A la inversa, no sólo está recibiendo una educación. Los colores brillantes y los paisajes deslumbrantes de su pantalla yuxtapuestos con el infierno que hay fuera de su ventana resuenan más profundamente que cualquier lección.

«Todos estos torneos se juegan en lugares hermosos. Lugares tranquilos», dice Mykhailo. «Es un sueño, pero también es real lo que estás viendo, lo que significa que es un sueño que puedes alcanzar».

Una de las cosas que llenó el ordenador de Mykhailo el jueves fue la cobertura de la primera ronda desde Bay Hill. Como ya se ha mencionado, Rory McIlroy llevaba la delantera desde el principio. Rory es el favorito de Mykhailo; le gusta su estilo, le gusta su juego, le encanta el hombre. «Rory parece un gran tipo», dice Mykhailo. «Juega muy bien -siete bajo hoy, eso es bueno para ese campo- pero siempre dice lo correcto y defiende lo que es correcto».

En caso de que el Wi-Fi pase el fin de semana, ya sea en su habitación o en el sótano, Mykhailo planea ver la acción de cierre del Arnold Palmer Invitational. Sin embargo, se está haciendo tarde y ya ha pasado la hora de que Mykhailo encuentre un lugar más seguro. Ha perdido la noción del tiempo, algo que les ocurre a todos los golfistas cuando empiezan a hablar del juego que les gusta. Antes de irse, Mykhailo quiere decir dos cosas.

La primera: «Espero que el mundo vea lo que está pasando. Nosotros no pedimos esto. Rusia, están atacando a los civiles, no sólo a los militares. De hecho, están matando gente. Están destruyendo casas, están destruyendo edificios gubernamentales. Espero que el mundo nos escuche y vea y nos ayude».

¿La segunda? Mykhailo no es obtuso. Es consciente de que su presente es ambiguo, aterrador, extraño, duro. No está seguro de lo que le espera mañana. Pero Mykhailo Golod cree que esto acabará, y sabe dónde quiere estar.

«Quiero jugar en el U.S. Junior Am que viene en julio. Es en Bandon Dunes. Nunca he estado», dice Mykhailo. «Estoy mucho mejor que el año pasado. Este año podré concentrarme. Esta vez, estaré preparado».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.