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La apasionante historia de uno de los libros más divertidos del golf

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En el verano de 1999, Mark Frost, cocreador de la innovadora serie de televisión «Twin Peaks», volaba de Los Ángeles a Nueva York. Él y su agente, Ed Victor, se dirigían a jugar al golf en algunos campos históricos de Long Island, como Shinnecock Hills y National Golf Links. Durante el largo vuelo, Frost compartió con Victor una historia de golf que había escuchado tres décadas antes de su abuelo, hijo de un inmigrante escocés.

Se centraba en el asombroso triunfo de Francis Ouimet, un aficionado estadounidense de 20 años, sobre los profesionales británicos Harry Vardon y Ted Ray en el Abierto de Estados Unidos de 1913 en el Country Club de las afueras de Boston, sede de la 122ª edición del campeonato nacional de la próxima semana. La historia es hoy familiar para la mayoría de los aficionados al golf: Ouimet vivía al otro lado de la calle del campo y utilizó un caddie, Eddie Lowery, que sólo tenía 10 años, para derrotar a dos de las leyendas del juego. La victoria de Ouimet fue noticia en todo el país y se le atribuye el mérito de haber contribuido a despertar el interés por el golf entre las masas de Estados Unidos.

También cautivó a Frost, quien, dada su línea de trabajo, seguramente imprimió a cada giro de la trama un cierto nivel de dramatismo al hablar de Ouimet a su agente. «Se trataba de un joven que se proponía hacer algo y tenía la fuerza de voluntad para lograrlo», dijo.

Al igual que Frost, Víctor quedó fascinado. «Tenía una mirada peculiar», dijo Frost. «Al final de la historia, me miró fijamente a los ojos y me dijo: ‘Mark, esto es un libro. Tienes que empezar con esto inmediatamente’. «

Una vez que Frost llegó a su hotel, lo hizo. Llamó a la USGA, haciendo planes para visitar su sede en Nueva Jersey. Se puso en contacto con la Fundación Francis Ouimet de Boston. En los meses siguientes, revisó todas las páginas de los periódicos relacionadas con el Open de 1913; la ciudad tenía al menos una docena de periódicos en aquella época.

Frost, que nunca había pensado en escribir un libro de golf, se lanzó a ello. «Sabía que había enganchado a un grande», dijo.

Lo que también significaba que la presión había aumentado. «Sabía que no podía estropearlo», dijo. «Es una de las grandes historias en la historia del juego».

El mejor juego jamás jugado salió a la venta en otoño de 2002 con críticas positivas. «Frost… cuenta esta historia a un ritmo perfecto», escribió David Owen en The New York Times, «y proporciona el contexto biográfico suficiente para que el lector pueda entender a los personajes y su significado». (Owen no fue tan elogioso en otro asunto, al que nos referiremos más adelante).

La popularidad del libro entre los aficionados al golf no tardó en hacerse patente. Ese año ganaría el premio Herbert Warren Wind Book Award de la USGA. Según Rand Jerris, antiguo historiador de la USGA, el libro fue «una obviedad». «Aportó su toque de narrador de Hollywood a un momento realmente importante de la historia del juego».

El impacto del libro se hizo sentir en toda la comunidad del golf.

«Todo el mundo hablaba de él», recuerda Colin McGuire, director ejecutivo del Fondo de Becas Francis Ouimet. «La gente lo utilizaba como regalo. Nosotros lo usábamos como recuerdos de los patrocinadores. No nos cansamos de hablar de cómo hizo que el Fondo Ouimet y la historia de Francis cobraran más vida que nunca.»

Frost, de 68 años, que vive en Ojai, California, recordó recientemente algunos de los detalles de trabajar en el proyecto. Para empezar, siguió adelante sin un contrato para el libro, lo cual era un riesgo. Por muy entusiasmados que estuvieran él y su agente con el concepto, no había garantías de que los editores compartieran ese entusiasmo.

Aun así, el hecho de no tener un contrato no le desanimó. «Soy un gran creyente en apostar por mí mismo», dijo. «Me estaba ganando muy bien la vida. No necesitaba el dinero en ese momento, y ¿qué iba a conseguir con una propuesta como ésta? No pensé mucho».

Frost, que creció en Los Ángeles y Minneapolis, fue guionista de series de televisión de éxito como «Six Million Dollar Man» y «Hill Street Blues». A mediados de la década de 1980 le llegó la oportunidad de trabajar con el director David Lynch en «Twin Peaks», que se centraba en un asesinato en un pequeño pueblo del estado de Washington. La serie resultó ser un gran éxito.

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Al comenzar con el libro de golf, Frost se encontró con un proyecto que «me poseyó por completo». Como parte de su investigación, calcula que leyó unos 80 libros que se remontan a finales del siglo XIX.

«Me di cuenta de que estaba escribiendo una historia sobre las luchas del sistema de clases tanto en Gran Bretaña como en Estados Unidos», dijo, «y el golf era un vehículo maravilloso para contar esa historia». De hecho, el libro entra en gran detalle sobre los antecedentes no sólo de Ouimet sino de los otros protagonistas, Vardon y Ray, así como de otros destacados golfistas de la época.

En el proceso, Frost llegó a conocer a la hija de Lowery, Cynthia. Ella compartió los papeles personales de su padre, que incluían un relato de 20 páginas sobre el Open de 1913.

«Eddie era muy bueno con los recuerdos», dijo Frost. «Era un personaje increíble».

Frost terminó el manuscrito en el verano de 2001. Para entonces, su agente había identificado media docena de editoriales que creía podrían estar interesadas. El plan era organizar una subasta. Frost envió el manuscrito de un día para otro a la oficina de Victor en Nueva York. La fecha era el 10 de septiembre.

«No sabemos qué pasó con él», dijo Frost, el envío se perdió a medida que se desarrollaban los acontecimientos del 11 de septiembre.

Afortunadamente, conservó otros ejemplares y, cuando el mundo volvió a funcionar unas semanas más tarde, la puja se puso en marcha. Frost eligió Hyperion.

Al principio, Frost se desanimó cuando se enteró de que la tirada inicial sería de unos 15.000 libros. Sin embargo, Bob Miller, su editor, le aseguró que el libro crecería lentamente, pero que tendría un largo recorrido.

«Efectivamente», dijo Frost, las ventas, gracias al boca a boca, «aumentaron tal y como él dijo, semana a semana». Se han vendido más de 30.000 ejemplares de tapa dura y casi 95.000 ediciones de bolsillo.

Los lectores se sintieron atraídos por la portada, en la que aparecía la clásica foto de Ouimet sosteniendo un palo y el niño de 10 años Lowery llevando la bolsa. En el fondo, se pueden ver miembros de la galería bien vestidos y un campo de golf desigual, a diferencia de los cuidados campos de campeonato de hoy en día.

«Realmente capta el momento, la relación y la época», dijo.

En cuanto a esa relación entre Ouimet y Lowery, así como a las interacciones entre otros personajes del libro, ahí fue donde Owen, el crítico del Times, tuvo algunos problemas.

«Frost», escribió Owen, «ha optado por recrear diálogos e incluso actividades mentales de las que no hay registro histórico. Eso no es necesariamente una idea terrible; enterrar su investigación de esta manera le permite mantener la narración fluida, y tenía un montón de fuentes sólidas de las que extrapolar. … Pero como Frost no explica dónde se ha tomado libertades y dónde no, el lector nunca puede estar seguro de hasta qué punto confiar en las conversaciones cursis que presenta».

Frost conoce esta crítica. De hecho, se anticipó a ellas. Hacia el final del libro, incluyó un párrafo al que se refirió como «Nota sobre la escritura». Explicaba su uso del material de origen para la atribución directa, pero «en su ausencia ocasional intenté inferir la intención de la prosa o el reportaje, manteniéndome lo más fiel posible a lo que entendía que era el espíritu del momento. En raras excepciones… me tomé la libertad de elaborar esas percepciones más allá de lo que podía verificar absolutamente».

Más recientemente, Frost explicó su enfoque.

«No consideré que estaba escribiendo este libro como un historiador estricto o como un periodista estricto», dijo. «No era ninguna de esas cosas. Soy un dramaturgo, así que me sentí con pleno derecho a utilizar mi propia caja de pinturas para pintar el cuadro. No creo que ninguno de los participantes se oponga a la forma en que fueron caracterizados».

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Además, señaló, los papeles de Lowery incluían las conversaciones que mantuvo con Ouimet. «Sentí que estaba en tierra firme», dijo Frost. Frost se sorprendió de que nadie se hubiera adentrado en la historia de Ouimet como él lo hizo.

«La gente no sabía mucho sobre la historia del golf en este país», dijo. «Todo el mundo conocía vagamente a Bobby Jones, y eso era todo. No profundizaban mucho más que eso».

El éxito del libro suscitó el interés por convertir la historia en una película, que se estrenó en 2005. Naturalmente, Frost escribió el guión. Trabajó con productores que conocía en Disney, que contrataron a Bill Paxton como director. Shia LaBeouf interpretó a Ouimet.

«Fue maravilloso», dijo Frost sobre la experiencia. «Nos dejaron completamente solos. Confiaron en lo que hacíamos».

La película, que se ciñe a la narración del libro, tiene muchos momentos conmovedores. Uno de ellos muestra al padre de Ouimet, que se había opuesto a la participación de su hijo en el juego, sosteniendo un dólar tras la finalización de la eliminatoria. El dinero iría a parar a Lowery.

«Lo encontré en dos referencias, sólo un pequeño párrafo en dos de los diarios», dijo Frost. «Un periodista lo había visto y había escrito sobre ello. Ese fue el tipo de momento perfecto de reconciliación entre ellos, sin que se haya pronunciado una palabra».

La película, que costó unos 25 millones de dólares, no hizo un gran negocio al principio, pero se benefició gracias al mercado del DVD.

«Todavía estoy recibiendo dinero de ella», dijo.

Frost, que tiene un índice de hándicap 4, pasó a escribir otros dos libros de golf. El primero fue El Grand Slampublicado en 2005, que se centra en Bobby Jones. Ouimet y Jones, dijo Frost, fueron el «golpe de dos que hizo del golf lo que es hoy». El otro libro fue El partido, publicado en 2009, que giraba en torno al famoso duelo en Cypress Point en 1956 entre los profesionales (Ben Hogan y Byron Nelson) y los amateurs (Ken Venturi y Harvie Ward).

A menudo le preguntan si tiene previsto escribir otro libro de golf. La respuesta es no.

«No he encontrado ninguno que cuente una historia tan completa como cualquiera de estos tres», dijo Frost, que ha escrito unas 1.200 páginas sobre el tema. «Es mucho lo que he escrito sobre el golf. Siento que he dicho muchas de las cosas que quiero decir sobre él».

Su proyecto actual es más personal. Tiene que ver con su tío abuelo, Will Hassett, que trabajó para el Presidente Franklin D. Roosevelt como escritor de discursos y secretario. Frost escribió una obra de teatro sobre Hassett, con quien se reunió varias veces, y está trabajando en una novela. Hassett llevó un diario de FDR durante la Segunda Guerra Mundial. El plan es desarrollar la obra que, con suerte, podría llevar a Broadway. La lectura en escena está prevista para este otoño en el Festival de Teatro de Berkshire, en Massachusetts.

Hablando de Massachusetts, Frost aparecerá en Brookline durante el campeonato de la próxima semana. Hablará sobre el U.S. Open de 1913 y firmará algunos ejemplares para el público que sigue conociendo el libro unos 20 años después de su publicación inicial.

El regreso del U.S. Open a Brookline permite a Frost revivir su trabajo en el libro y poner en perspectiva lo que significó para él participar en la difusión de la historia de Ouimet.

«Es una oportunidad para volver y expresar parte de la gratitud que siento por quién era, por lo que representaba y por lo que la organización que fundó ha hecho por la comunidad de Boston», dijo Frost. «Una de las grandes cosas que el golf honra más que casi cualquier otro deporte es el paso del tiempo. Vemos a estos golfistas en el continuo de lo que todos estamos atrapados, esta noción de que el tiempo pasa y envejece y llega al final de la vida en un momento determinado. Pensaré en todas esas cosas cuando vuelva a ver ese lugar. Ocupa un lugar muy especial en mi corazón».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.