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Justin Leonard tiene tanta curiosidad como cualquiera por saber qué va a pasar al intentar el PGA Tour Champions

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Después de varios años viviendo en Colorado, Justin Leonard y su esposa Amanda trasladaron a su familia al sur de Florida justo después del Abierto de Estados Unidos en The Country Club, donde Leonard trabajó para la NBC y el Golf Channel y tuvo la oportunidad de recordar uno de los momentos más imborrables de su carrera.

La transición al Estado del Sol dice mucho sobre las intenciones de Leonard como golfista de competición, una identidad a la que renunció en 2016 cuando su inteligencia y su juego corto ya no pudieron compensar la inmensa desventaja que encontró en prácticamente todos los campos de torneo fortificados por la longitud.

Ganador de 12 títulos del , incluido el Open Championship de 1997 en Royal Troon, Leonard está ansioso por descubrir qué tipo de golf puede producir contra sus compañeros. El nativo de Texas hace su debut en el PGA Tour Champions esta semana en el Bridgestone Senior Players Championship en Akron, Ohio, un lugar donde no ha disfrutado de mucho éxito, pero, como explica, «al menos es uno que conozco y estoy familiarizado con el entorno».

«En su mayoría, la gente no se da cuenta de que gané el Open o The Players [in 1998], pero todo el mundo recuerda ese putt», dijo Leonard. «Por supuesto, ha pasado un tiempo».

Como en, ha sido un tiempo desde sus días halcyon. Leonard registró su última victoria en el tour en el Stanford St. Jude Championship de 2008 y llegó por última vez a los playoffs de la Cup en 2014. Sólo recientemente ha comenzado a jugar más que «un puñado» de veces al año, en parte para prepararse para volver a la lucha competitiva, pero más como una forma de pasar más tiempo con sus dos hijos, Luke y Skylar, que se han convertido en ávidos golfistas.

«He disfrutado volviendo al juego», dijo Leonard en una entrevista telefónica durante el Abierto de Estados Unidos. «Este último año y medio, me he metido más en el juego con la posibilidad de jugar al golf senior y también de jugar más con mis hijos. Ha sido divertido salir y trabajar y adquirir hábitos de trabajo y pensamientos familiares sobre el juego. Tengo mucha curiosidad por saber cómo se traduce eso. No espero un éxito inmediato, pero sí estoy deseando hacerlo, y espero ver suficientes cosas buenas en los pocos eventos que juegue para encontrar algunas cosas en las que basarme.»

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El entrenador de swing, Randy Smith, cree que su antiguo pupilo encontrará efectivamente algo en lo que basarse.

«Si puedes calibrar las posibilidades de éxito de alguien por su nivel de entusiasmo, yo diría que lo va a hacer muy bien», dijo Smith, entre cuyos jugadores actuales se encuentra el número 1 del mundo Scottie Scheffler. «La segunda infancia, nunca se sabe cómo va a resultar, y lo que quiero decir es que es como una segunda infancia ver su entusiasmo. Está jugueteando con los palos de golf, trabajando en su juego. Sólo le dije, no pienses demasiado en esto. Sólo ve a hacer lo tuyo».

Leonard no ha jugado en el brutal y amplio Campo Sur de Firestone desde 2010, cuando se desenvolvió decentemente al terminar con uno menos 279 y T-22 en el WGC-Bridgestone Invitational. Su mejor actuación en el Campo Sur fue en el año 2000, cuando terminó segundo detrás de Tiger Woods, lo que no es una vergüenza, ya que Woods era casi imparable en Firestone.

Aunque ahora es elegible para el golf senior, Leonard dijo que está mejor equipado para jugar en un campo como Firestone debido a su estilo de vida saludable en Aspen, Colorado, que incluye mucho senderismo, ciclismo y esquí. Su trabajo de los últimos años con GolfForever, un sistema de fitness y entrenamiento de golf destinado a mejorar la fuerza del núcleo y la potencia de rotación, también le será útil.

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«Me siento en mejor forma que hace cinco, diez o incluso quince años. Creo que parte de ello se debe al tiempo que viví en las montañas y a la forma en que Amanda y yo enfocamos las cosas, el ritmo más lento, el ejercicio que hicimos», dijo Leonard. «Pero haciendo esos movimientos y entrenamientos específicos del golf que se requieren para el swing, creo que he salido adelante de donde habría estado si hubiera estado haciendo rutinas más normales. Será divertido ver cómo lo pongo en práctica en un campo de golf cuando cuente».

Después del Senior Players, Leonard retoma sus tareas televisivas para la NBC en el Open en el Old Course de St. Andrews, Escocia, uno de los seis eventos que le quedan en su agenda de retransmisiones este año. Mientras tanto, intentará colarse en algunos eventos senior más.

Estará ocupado, pero ya lo está con sus dos hijos y sus dos hijas y todos sus eventos deportivos, que no quiere perderse.

«Es simplemente un ocupado diferente, en el que estoy metiendo otra pieza en el rompecabezas», dijo. «Los niños están en una edad en la que no quiero perderme sus eventos deportivos, sus partidos de lacrosse y torneos de golf y partidos de tenis y voleibol. Se trata de encontrar un equilibrio. Puedo decir que no voy a estar 30-35 semanas fuera de casa tratando de gestionar todo eso. Voy a jugar un poco y luego tomaré algunas decisiones en otoño».

Esas decisiones incluyen cómo dividir su tiempo entre la televisión y el Champions Tour, si es que hace ambas cosas. El traslado a Florida sugiere que podría acaparar la mayor parte, si no toda, su atención.

«Va a ser un cambio divertido», dijo. «Amanda es de Florida, y tiene familia allí, y facilitará los viajes. Y el clima… ya sabes, los chicos podrán jugar más al golf».

Dudó un instante. «Y yo también», añadió. «Sí, voy a necesitar tener un clima cálido».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.