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Jim Nantz sobre la evolución de Nick Faldo

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El jueves de la Masters de esta primavera, experimenté un flashback de una época que se conecta poderosamente con el próximo U.S. Open en The Country Club, el histórico campo en el suburbio de Boston de Brookline, Mass. Me había dejado caer por la cabaña Butler para los ensayos de la cobertura de la primera ronda de la ESPN, y allí, sentados a unos metros de distancia, estaban Curtis Strange y Nick Faldo, dos grandes campeones que hoy dirigen su mirada de láser a los excelentes comentarios del Masters y otras importantes producciones televisivas de golf.

Al verlos juntos, mi mente se remontó al Abierto de EE.UU. de 1988 en The Country Club y al clásico duelo de desempate de 18 hoyos en el que Curtis se impuso, pero que puso de manifiesto la intensidad competitiva de los dos miembros del Salón de la Fama del Golf Mundial: un yanqui y un británico, pero tan diferentes y a la vez tan parecidos en el fragor de la batalla. Ambos eran tiradores de formación clásica que, bajo presión, hablaban poco y sonreían tan a menudo como hacían hoyos en uno. A veces ni siquiera un as era suficiente. Al recordar ese famoso duelo de 1988, pensé en el extraordinario hoyo en uno de Curtis en el hoyo 12 de par 3 del Masters a principios de ese mismo año. ¿Qué hizo Curtis al recuperar su bola de la copa? Fuera de combate, tiró la bola con pesar en Rae’s Creek. Para que conste, el as de Curtis sigue siendo el último hoyo en uno entregado en el 12 durante el Masters.

Curtis llegó al Abierto de Estados Unidos de 1988 en racha, habiendo ganado recientemente en Houston y en el Memorial. Nick llegó como el actual ganador del Open Championship, su único campeonato importante hasta ese momento. Su triunfo en el Open le convirtió en la realeza europea, pero no era una estrella en Estados Unidos. Nick y yo habíamos estado a punto de ser compañeros de equipo en el equipo de golf de la Universidad de Houston, pero su estancia en Texas había terminado después de un semestre. Aunque nuestros caminos se cruzaban con poca frecuencia en los años 80, intenté varias veces entablar una pequeña charla con Nick, siempre tratando de sacar una o dos pepitas para las retransmisiones de la CBS. Él no tenía tiempo para eso. Todo eran negocios con Nick, y los negocios solían ser bastante buenos. Su actitud estoica rozaba a veces la intimidación, y cuando Nick estaba cerca de la cabeza, superaba a la competencia, desgastando a los enemigos con su genio para la paciencia, la ejecución y la gestión del campo. Sus seis títulos importantes lo demuestran. Tenía un gran aprecio por Nick Faldo como campeón de golf, pero no puedo decir que conociera a Nick Faldo como persona.

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Nick fue contratado por la CBS como analista y comentarista en 2007, y nuestra asociación en el aire está ahora en su 16º año. He pasado el equivalente a cuatro meses de mi vida de vigilia en su presencia y he sido testigo con el tiempo de un profundo cambio en su personalidad. Tal vez debería haber prestado más atención a algunas de las primeras señales visuales durante las ceremonias de entrega de la chaqueta verde tras sus tres victorias en el Masters de 1989, 90 y 96. En las tres ocasiones se le llenaron los ojos de lágrimas, y se oyeron crujidos de emoción. Fue impresionante ver esto de cerca, ya que sólo conocíamos la personalidad clínica que mostró al ganar los majors con una regularidad maquinal de 1987 a 1996.

Nick se muestra ahora más cálido e incluso francamente empático con otros jugadores cuando está en antena. En una típica tarde de domingo, cuando el resultado de un torneo depende del último hoyo, veo de cerca su nerviosismo por los que compiten en el caldero. A menudo me he preguntado, por toda la notable angustia que exhibe mientras transmite en momentos de presión, ¿cómo encubría toda esa ansiedad como jugador?

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Hace cinco años, para dar a conocer al verdadero Nick a la audiencia televisiva estadounidense, produjimos un documental de Masters en el que se explicaba la historia de su vida. Juntos, volvimos a su ciudad natal, Welwyn Garden City (Inglaterra), y visitamos los lugares más importantes de su juventud. Incluso llamamos a la puerta -sin avisar- de la casa de su infancia, donde los actuales propietarios nos permitieron entrar, con las cámaras rodando. Nick rememoró su vida allí, el único hijo de Joyce y George Faldo. En el piso de arriba había una habitación diminuta, de unos dos por tres metros. No sólo era el dormitorio de su infancia, sino también la habitación en la que nació. Más tarde, ese mismo día, pasamos por una hermosa casa que había construido para su madre. Realicé una entrevista con la señora Faldo en su perfecto jardín inglés. Era fácil ver de dónde procedía el «fastidioso Faldo» cuando se trataba de golf y moda. En un momento dado le pregunté si estaba orgullosa de haber criado a un hijo que un día sería nombrado caballero por la Reina de Inglaterra. «Estoy muy orgullosa de Nicholas, y le quiero», dijo con su encantador ritmo.

En ese momento, a un lado, vislumbré rápidamente al hombre que ahora se conoce como Sir Nick. Al igual que el golfista que vi hace tantos años en la cabaña Butler, Nick se enjugaba las lágrimas. Ese es el Nick Faldo que conozco hoy. Estoy deseando ver el próximo Abierto de Estados Unidos y sonreiré al recordar 1988 y a los dos buenos seres humanos que salieron de la prueba más dura y exigente del golf.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.