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James Piot acaba de convertirse en profesional, pero ¿el campeón del U.S. Amateur 2021 ya ha puesto en peligro su carrera al firmar con LIV Golf?

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DUBLÍN, Ohio – James Piot sólo quiere ser golfista profesional, así que ha aceptado montones de dinero gratis de los secuaces de Greg Norman en LIV Golf -porque la designación de «profesional» equivale a hacer algo a cambio de una paga- y competirá en el primer evento de la serie LIV Invitational de la semana que viene fuera de Londres.

Un montón de dinero gratis suena bastante tentador para un joven de 23 años recién salido de la universidad que hizo su segunda salida profesional la semana pasada en el Memorial. Por otra parte, también ha resultado tentador para una miríada de golfistas de diversa experiencia y niveles de éxito, muchos de los cuales están descubriendo que lo más importante del dinero que reciben es su riqueza y no sus orígenes. Esos orígenes no sólo son cuestionables, sino indecorosos, vinculados al Fondo de Inversión Pública, que resulta estar bajo los auspicios del gobierno de Arabia Saudí.

El golf ya está vinculado a Arabia Saudí, por lo que el escurrir el bulto sobre esto llega un poco tarde, aunque no está injustificado. Pero dejemos eso a un lado.

Delgado como un rayo y con una voz nasal que embellece su seriedad, Piot no es un mal tipo por hacer lo que cree que es la mejor vía para seguir su carrera profesional. Recién graduado de quinto año en la Universidad Estatal de Michigan, está, de hecho, probablemente en la mejor posición posible para tomar la ruta que ha elegido, el camino no tomado, no disponible hasta ahora, de hecho, y un camino con menos obstáculos, francamente.

«Para mí, la oferta era, ya sabes, vas a jugar al golf y vas a tener estatus en algún lugar … así que para mí, pensé que era fantástico», dijo Piot después de disparar 75-78 en el Muirfield Village Golf Club para fallar el corte en el Memorial.

Piot ganó el año pasado el U.S. Amateur en el histórico Oakmont Country Club y por ello ha disfrutado de exenciones en cinco eventos del este año, incluyendo el Masters. También se ha ganado una plaza en el Abierto de Estados Unidos, que se celebrará dentro de dos semanas en el Country Club de Brookline (Massachusetts). Si hubiera jugado bien en esas pruebas, podría haberse ganado el acceso al PGA Tour. Por supuesto, pocos jugadores jóvenes han sido lo suficientemente excepcionales como para aprovechar la oportunidad, y Piot no sólo no ha pasado el corte en ninguno de los cinco eventos, sino que aún no ha superado el par. Su mejor esfuerzo fue una primera ronda de 71 pares en el RBC Heritage.

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Hasta que llegó el golf LIV, Piot habría estado buscando en los mini-torneos, el torneo de clasificación del Korn Ferry Tour, tal vez el Challenge Tour en Europa y otras opciones aún menos atractivas, todo ello mientras se las arregla para ganarse la vida. Muchos de los mejores jugadores actuales del PGA Tour hicieron su aprendizaje en el Korn Ferry Tour. Brooks Koepka, ganador de cuatro majors, se curtió en el Challenge Tour.

En cambio, Piot, que parte el domingo hacia Londres y el primer evento del LIV Golf, va a saltar directamente al fuego contra Dustin Johnson, Sergio García, Louis Oosthuizen y Lee Westwood, entre otros, al tiempo que mete los pies en una olla de oro. De hecho, recibió dinero por adelantado -muy buen dinero, quizás un millón de dólares o más-, por lo que su prueba de fuego se verá aliviada con el bálsamo de la solvencia.

«Al fin y al cabo, es una oportunidad para jugar al golf y tener un estatus en algún lugar», dijo. «Eso es más o menos lo que yo veía. Obviamente, el dinero es un factor, pero al mismo tiempo, es un formato emocionante y hay una oportunidad de aprender de los grandes. Estar rodeado de esos tipos -hay tantos ganadores de campeonatos importantes- es difícil no aprender y mejorar cuando estás en ese entorno».

Aunque se desconoce cuáles serán las ramificaciones para miembros del circuito como Johnson, García y otros -multas, suspensiones y prohibiciones del PGA Tour están probablemente sobre la mesa-, Piot es un pionero en otro sentido, siendo quizás el primero de muchos jugadores universitarios de alto nivel que deciden retrasar su participación en el PGA Tour y en los grandes campeonatos para construir un nido temprano.

«Definitivamente puedo ver que esto es un factor para los chicos que salen de la universidad, los jugadores más jóvenes que pueden hacer tal vez tres veces más jugando X número de eventos y luego tal vez seguir adelante», dijo Jordan Spieth. «Esa podría ser una de las mayores amenazas para el PGA Tour si los chicos más jóvenes optan por esa otra gira».

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Por supuesto, si el LIV Golf crece y se afianza de forma significativa, ¿cuántas plazas estarían disponibles para los jugadores universitarios que no han demostrado su valía a nivel profesional? Las opciones podrían ser escasas en el futuro.

Así pues, el momento de Piot parece bastante fortuito. No es que haya sido una decisión fácil. Dijo que se mantuvo alejado de las redes sociales en los últimos días, después de que se publicara el martes la lista de participantes en el primer evento de LIV Golf. De acuerdo, echó un vistazo, vio las reacciones y decidió que los «seis o siete meses más estresantes de mi vida, desde que gané el Am», probablemente no necesitaban mejoras.

«Las cosas que la gente está retwitteando y, ya sabes, la gente, ni siquiera sabes, haciendo juicios, cosas así», dijo Piot. «Pero al final del día, le digo a la gente, ya sabes, se trata de jugar al golf y es lo que quiero hacer con mi vida.

«Así que, para mí, una parte de la decisión es como he dicho, sólo el desarrollo, jugar con grandes jugadores y se aprende [whether] es el PGA Tour, el LIV Tour, dondequiera que estés, estás rodeado de grandes del golf. Y ya veremos a dónde me lleva».

Todavía espera que un día le lleve de nuevo al PGA Tour. Incluso espera que este año pueda recibir más exenciones de los patrocinadores, lo que suena un poco ingenuo. Como no es miembro del circuito, ciertamente no se enfrenta a ninguna penalización por jugar en la serie LIV. No pueden impedirle que intente clasificarse el lunes.

Pero, ¿estarán los eventos del circuito dispuestos a concederle una exención después de su participación en la LIV? Una pregunta legítima.

Mientras tanto, se está tomando las cosas de forma individual, aunque su objetivo es clasificarse para el campeonato del LIV Golf. Incluso en un circuito novato, en un campo que, si otorgara puntos de la clasificación mundial, no estaría a la altura de un evento del Korn Ferry Tour, tiene mucho trabajo por delante.

«Al fin y al cabo, sólo es golf», dijo.

No, es más que eso. Es golf profesional, lo que él quiere, pero también hay un elemento político, y social, también. Así que va a tener un montón de experiencias diferentes, y es probable que las tenga, parafraseando a H.L. Mencken, buenas y duras.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.