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J.T. Poston hace que lo difícil parezca fácil en el John Deere Classic

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Hizo que lo difícil pareciera fácil. Los golfistas profesionales tienen una gran afición por eso, los mejores hacen que este juego imposible parezca imposiblemente fácil. Incluso contra ese estándar, ir de cable a cable en el es una vista rara porque es muy difícil de hacer.

Sin embargo, eso es lo que hizo J.T. Poston en el TPC Deere Run, una actuación de fuerza en el tour que lo deja como el nuevo campeón del Classic y ahora dos veces ganador del tour.

«Es duro», dijo Poston después, su total de 21-bajo 263 en Silvis, Illinois, es suficiente para una victoria de tres tiros. «De cabo a rabo, teniendo el liderato durante tanto tiempo, es difícil no pensar en esa fina línea durante toda la semana. Intenté ceñirme al plan de juego. Tuve un gran comienzo y luego empecé a intentar devolver algo. Hice un montón de buenos tiros en la recta final. [Caddie Aaron] Flener hizo un gran trabajo manteniendo mi cabeza en ello y concentrado en el siguiente».

Poston no es conocido por pintar de rojo las tablas de clasificación, comenzando el mes en el puesto 160 de la media de birdies en el circuito. Francamente, el nativo de Carolina del Norte, de 29 años de edad, no ha sido conocido por mucho últimamente; hace dos semanas, estaba en el puesto 112 en la clasificación de la FedEx Cup, necesitando un buen verano sólo para evitar el descenso. Si te preguntas qué ha cambiado en Illinois, la respuesta puede rastrearse hasta Connecticut en el Travelers Championship de la semana pasada, donde -gracias a un 62 de apertura y un 64 de cierre- Poston terminó T-2 con 17 bajo, su mejor resultado en un evento del tour de puntos completos desde su victoria en 2019 en el Wyndham Championship.

«Siento que en años anteriores como que me desvanecí hacia el final del año y no jugué lo mejor posible», dijo Poston en Cromwell, Conn. «Espero que este sea un año diferente y pueda jugar mejor al final del año».

Poston demostró que sus palabras eran ciertas y llevó ese impulso a las Quad Cities, comenzando con un 62 el jueves y respaldándolo con un 65 el viernes y un 67 el sábado, lo que le dio una ventaja de tres golpes. El comienzo del domingo fue muy parecido: Poston hizo tres birdies consecutivos para comenzar su ronda final. Con una ventaja de cinco golpes, parecía que el proceso podría haberse suspendido para permitir que todos empezaran pronto a hacer barbacoas y bengalas.

Por supuesto, el golf tiene una manera de helar incluso los calentadores más calientes. Después de ese comienzo de birdie-birdie-birdie, Poston hizo bogeys consecutivos en el quinto y el sexto, con un tercero llamando a la puerta en el par-3 del séptimo después de que volara el green por unos buenos 20 metros. De repente, la cuestión parecía muy dudosa. Sin embargo, cuando las cosas parecían ir hacia el sur, Poston mantuvo el nivel. Al fin y al cabo, es un cliente tranquilo. Es difícil de leer cuando se trata del lenguaje corporal porque se maneja con un aplomo que es consistente e inalterable sin importar el resultado.

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«Siempre he sido bastante equilibrado, de una manera uniforme», explicó Poston. «Creo que ése es un punto fuerte, no excitarse demasiado, especialmente hoy después de un gran comienzo».

Ese nervio le fue útil en el séptimo, golpeando un maravilloso chip desde un lugar precario y convirtiendo los 10 pies que quedaban para un par. «Flener, dijo, ‘ya sabes, sólo apégate a nuestro plan de juego y hablar a través de cada tiro y sólo para asegurarse de que estamos totalmente comprometidos’ «, dijo Poston. «Cuando tienes una presión como esa y estás en esa posición y no estás 100% comprometido, entonces no puedes esperar realmente pegar un montón de buenos golpes».

No fue el más deslumbrante de los finales. Después de proporcionar mucha pirotecnia a lo largo de tres días, Poston decidió que esperaría al 4 de julio para más fuegos artificiales. Con 21 birdies y dos águilas en sus primeros 57 hoyos, Poston estuvo durante 13 hoyos sin una cifra roja. Parte de eso puede atribuirse al juego defensivo, porque eso es lo que pedía la pista. En parte se puede atribuir a que el campo por fin se está consolidando. A decir verdad, a veces uno se limita a agarrarse al toro por la vida y a hacer todo lo posible para no salir volando.

«Sólo estaba tratando de respirar», dijo Poston. «Estaba realmente… creo que había muchos nervios, mucho más que los primeros días. Estaba luchando contra ellos. Creo que después de hoy, después de esta semana, siento que puedo jugar con esos nervios y todavía puedo ganar, todavía tirar una puntuación sólida teniendo en cuenta la presión y tratando de ganar aquí [means a lot].»

La ventaja de Poston concedió suficiente latitud, aunque la sequía de birdies mantuvo la puerta ligeramente abierta para sus competidores. Emiliano Grillo, en busca de su primera victoria desde 2015, redujo la ventaja de Poston a uno con un birdie en el 10º. Pero el argentino hizo un bogey en el 12 y empeoró las cosas en el par 4 del 14. Su golpe de salida encontró un búnker junto al green, falló el segundo y el tercero no fue mucho mejor. Cuando su intento de par no cayó, Grillo hizo un gesto sarcástico con el puño, sabiendo que las aspiraciones al trofeo ya no existían.

Christiaan Bezuidenhout se lanzó a la carga con birdies en el 14, 15 y 17, y su approach a 12 pies en el último hoyo tuvo la oportunidad de presionar realmente a Poston, que se enfrentaba a un complicado ocho pies para el par en el 16. Sólo Bezuidenhout falló el intento de birdie para conformarse con un 66, y Poston salvó el par. Poston evitó cualquier drama que pudiera quedar al poner fin a su mala racha de birdies con un up-and-down en el par 5 del 17, devolviendo la ventaja a tres golpes que le permitieron disfrutar del tratamiento de alfombra roja en la calle del 18.

Aunque era el torneo de Poston, el protagonismo del domingo lo compartió Chris Gotterup. El jugador de 22 años, que ganó el premio Haskins como mejor golfista universitario del país esta temporada, aprovechó al máximo la exención del patrocinador, y su ronda final de 66 golpes lo llevó a un final T-4. Lo hizo de una manera, con drives largos (335,1 yardas, tercero en distancia) y segundos golpes precisos (segundo en SG/aproximación), que es la fórmula del éxito en el tour y augura más de lo mismo. Su sólida actuación le ha valido una invitación para el Barbasol Championship de la semana que viene, y después de pasar los cortes en el U.S. Open y en el Travelers (además de un T-7 a principios de año como amateur en el Puerto Rico Open), el producto de Oklahoma y Rutgers tiene muchas posibilidades de conseguir su tarjeta del circuito.

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«Sí, me he estado preparando todo el año para esto», dijo Gotterup. «Sabía que iba a suceder. No es que haya jugado muy bien, pero sabía que tenía la oportunidad, y aprovecharla es increíble.»

Hablando de oportunidades, a pesar de no conseguir el primer premio Bezuidenhout y Grillo no se fueron del JDC con las manos vacías, sus T-2 les valieron plazas en el Open Championship a través de las Open Qualifying Series. «Es muy especial», dijo Grillo. «Es uno de los tres mejores lugares para jugar al golf en el mundo, y sin duda me hace mucha ilusión».

Junto a estos dos en Escocia estará Poston, que consiguió su primera invitación al Open. No hace falta decir que el Old Course de St. Andrews para la 150ª edición del campeonato no es un mal lugar para debutar. Además, se convirtió en el primer jugador en 30 años en ir de punta a punta en el John Deere, y en el segundo individuo en hacerlo esta temporada tras el triunfo de Joaquín Niemann en Riviera en febrero.

Ahora bien, esto no se puede calificar como una victoria de avance; eso sería su mencionado triunfo en el Wyndham. Tampoco es una historia de desventaja; con el Deere intercalado entre dos eventos de Nueva Inglaterra (el U.S. Open y el Travelers Championship) seguidos por el Open de Escocia y el Open Championship en el extranjero, muchas de las atracciones del deporte pasaron de jugar, dejando a Poston como uno de los pocos jugadores clasificados dentro de los 100 primeros para el tee.

Poston no necesita esos sentimientos porque esta victoria le ha proporcionado algo más catártico. La lista de jugadores que pueden hacer cuatro buenas rondas y ganar un torneo, o convertir un tramo decente en una tarjeta del circuito, es muy amplia. Poston lo sabe porque ha sido ese tipo. Pero esta semana fue una afirmación de la creencia que muchos tienen pero pocos llegan a encontrar: Que Poston no sólo pertenece aquí, sino que realmente, inequívocamente y sin duda puede ser algo más.

«Ya sabes, no son fáciles aquí, y realmente quería conseguir esa segunda victoria para validar el Wyndham, por lo que se siente bien sacarlo del camino», dijo Poston. «Sentía que esto iba a llegar, y es agradable conseguirlo».

Los jugadores se pasan la vida persiguiendo esa pregunta. Este domingo, Poston obtuvo su respuesta. Parece fácil. Decididamente no lo es.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.