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Harold Varner y Adri Arnaus sobreviven a los vientos perplejos para liderar el Saudi International

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AL MUROOJ, Arabia Saudí – La segunda ronda del Saudi International no iba a ser muy divertida para ninguno de los competidores. Los fuertes vientos del adyacente Mar Rojo convirtieron las 7.048 yardas del Royal Greens Golf & Country Club en una prueba de resistencia y paciencia, un día en el que los mejores golpeadores podían ser engañados por las condiciones siempre cambiantes.

Y así fue. Pero no todos. No todo el tiempo. Los buenos resultados fueron posibles, aunque sólo los lograron unos pocos elegidos, especialmente después del almuerzo, cuando la velocidad del viento aumentó constantemente. Así que, aunque está empatado en el liderato con 10 bajo par junto con el estadounidense Harold Varner III, los honores de la ronda del día deben ser para Adri Arnaus, con cuatro bajo par y 66 después del almuerzo.

Aun así, con 36 hoyos por jugar y un tiempo que se prevé similar, cualquier número de posibles ganadores sigue en liza en este evento de 5 millones de dólares, el más rico de la historia del Asian Tour. Detrás de los dos líderes se acumula una gran cantidad de jugadores destacados. Cam Smith, Matthew Wolff, Tommy Fleetwood, Bubba Watson, Patrick Reed, Xander Schauffele, Tyrrell Hatton, Dustin Johnson y Phil Mickelson albergan esperanzas de éxito. Todos están a seis golpes de los líderes.

Y lo que todos tenían en común, en particular los últimos participantes, era una mezcla de felicidad y alivio cuando terminaron sus rondas. Era ese tipo de día.

«Sólo intentaba aguantar y darme una oportunidad», dijo Varner, cuyos 68 golpes fueron recopilados antes de lo peor del tiempo. «No hice ninguna locura. La conduje bien, la mantuve en juego. Y fallé en los puntos en los que podía subir y bajar».

Otros fueron más animados en su evaluación de su día en los campos. El viento y el interés era la tónica universal, especialmente cuando se trataba de meter la bola en el hoyo. El putt, como tantas veces cuando el viento aúlla, resultó ser el aspecto más difícil del juego cuando nada era fácil.

«Fue muy difícil embocar el putt», dijo Dustin Johnson, que se encuentra cuatro bajo par después de un viernes de 71. «En realidad jugué muy bien. Simplemente no pude meter la bola en el hoyo. Me di muchas oportunidades. Pero tuve que jugar con el viento en cada putt, lo que hizo que fueran difíciles de leer. Siendo amable, me he dejado cuatro golpes por ahí, quizá más. No me he hecho mucho daño. Va a volver a hacer viento los dos próximos días, lo que me ayuda. Un buen resultado mañana y vuelvo a estar dentro. Estoy haciendo un buen swing, así que es una buena señal».

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Más contento estaba Xander Schauffele. El campeón olímpico se relajó con 68 golpes para ser un tiro mejor que Johnson.

«Ha sido un día de altibajos, así que estoy contento de haber salido adelante», dijo Schauffele. «Hice casi todo bien. Te das cuenta enseguida si estás luchando con un viento así. Era consciente de que si podía tirar un par por debajo del par, recuperaría terreno y me pondría en posición. La verdad es que me gusta jugar en condiciones así. Siento que puedo volar bien la bola y aprovechar cuando puedo.

«No me importa tanto un viento constante», continuó. «Pero hoy ha variado mucho. El putt ha sido siempre complicado. Es fácil dejar un montón de tiros de siete/ocho pies para el par. Me han engañado un par de veces. Un putt de izquierda sin viento se convirtió de repente en uno de derecha a izquierda. Y si el viento desaparece puedes quedar como un tonto».

Patrick Reed no decía tonterías, pero, en medio de un cambio de swing bajo la atenta mirada de David Leadbetter, su nivel de tolerancia fue puesto a prueba.

«Se jugó muy duro», dijo el ex campeón del Masters, que está a cinco golpes del líder. «Fue difícil controlar la bola, pero el putt fue lo más duro. Tuve putts que se suponía que debían romperse en un sentido, pero jugamos al revés debido al viento. Hubo un par de golpes flojos, pero fallé muchos putts, sobre todo al principio. Así que tuve oportunidades. Me encanta cuando se juega duro, aunque el campo te permite tirar un número cuando tienes todo puesto. Me dejé unos cuantos por ahí.

«Siendo realistas, cualquier cosa bajo el par era un buen esfuerzo hoy», continuó. «Mi cambio de swing no es enorme, pero es suficiente para hacerme pensar. Es un trabajo en progreso. Pero me permite ir a jugar. No es tan drástico como para tener que practicar mucho».

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Sergio García tenía una opinión ligeramente diferente sobre por qué está a diez golpes de distancia sobre el par. Lo más difícil para el español fue la sincronización. Para él, la suerte fue parte de la ecuación. No en su método en sí, sino en quitar el palo y llegar al impacto sin perder el equilibrio.

«Lo más difícil es hacer el swing y pegar los golpes en los momentos justos», dijo el español. «El viento sopla tanto que es fácil frustrarse. Si tienes mala suerte, puede parecer que el viento sopla en los momentos equivocados. Eso me ocurrió en el último putt del último hoyo. Pero es difícil. Lo único que puedes hacer es confiar en lo que haces en la medida de lo posible. Y esperar que tengas suerte».

La última palabra, sin embargo, la tiene Tyrrell Hatton. La paciencia, sería el primero en admitir, no es algo que el volátil inglés tenga en abundancia. Entonces, ¿fueron las condiciones demasiado duras? En absoluto. Con una ronda de 69, Hatton está cuatro por debajo de Johnson y Mickelson.

«Controlar la bola era tan difícil», dijo Hatton, que jugó por la mañana. «Era muy difícil acercarse al hoyo. Había que dar un golpe fantástico para tener alguna posibilidad de birdie. Los chicos que juegan esta tarde lo van a tener muy difícil. Estoy encantado de haber terminado. He jugado algunas cosas buenas. También algunas malas, lo que siempre va a ocurrir en días como éste. Así que tuve que ser bastante tolerante conmigo mismo [big smile].»

«Fue especialmente difícil acertar con los palos», continuó. «Tenía unos 180 metros para llegar al noveno green, mi 18. Pegué un buen hierro 5 y mantuve la bola baja. Pero aún así sólo llegó a 160. Fue algo mental y muy difícil de juzgar. También es difícil juzgar cómo reaccionará la bola al salir del rough. Tiene tendencia a salir «suave y delgada», lo que sólo exagera lo corta que será la bola. Estoy muy contento de haber terminado».

Y así lo dijeron todos los demás.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.