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Este golfista tailandés de 14 años está convenciendo a los profesionales del tour de que es la próxima promesa a seguir

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AL MUROOJ, Arabia Saudí – «Nunca trabajes con niños o animales» es uno de los refranes más antiguos del negocio que llaman «espectáculo». Pero la primera mitad de ese aforismo cada vez más antiguo no se aplica necesariamente al golf. Al menos no esta semana. En el Saudi International, otros 10 profesionales pasaron el corte de mitad de camino sólo porque un niño de 14 años competía junto a ellos.

Con exactamente 65 jugadores con tres sobre par, esa puntuación habría sido normalmente la marca de clasificación. Pero Ratchanon Chantanuwat, que hizo un 69-71 para clasificarse cómodamente sobre el par, es un amateur, y las reglas del Asian Tour dictan que no cuenta a la hora de determinar quién pasa al fin de semana. De ahí la presencia de los 10 afortunados en el primer tee el sábado por la mañana.

Todo esto no sorprenderá a nadie que haya seguido el meteórico ascenso de Chantananuwat, que se hace llamar «TK» (las iniciales de sus padres) para alivio de los mecanógrafos de todo el mundo. El joven tailandés ya ha dejado su huella en el juego, jugando a un nivel muy superior al de su tierna edad. A modo de ejemplo, TK registró sendos T-15 y T-30 en eventos consecutivos del Asian Tour en Tailandia justo antes de Navidad.

En el Internacional de Singapur del mes pasado, terminó empatado en el tercer puesto después de liderar con nueve hoyos por jugar. Estas actuaciones le sitúan en el puesto 54 de la clasificación mundial de golf amateur, pero, lo que es más impresionante, en el puesto 463 de la clasificación mundial oficial de golf.

En su siguiente salida, TK superó a Paul Casey por ocho golpes, 68 a 76, en la primera jornada del Abierto de Singapur. Incluso ahora, dos semanas después, el inglés sigue entusiasmado con su nuevo y joven amigo.

«TK es muy, muy impresionante», dijo Casey, inmediatamente después de completar una tercera ronda de 64 golpes en el Royal Greens Golf & Country Club. «Sus habilidades físicas son fenomenales para un niño de 14 años. Pero va a hacerse más grande y más fuerte y todo lo demás. Así que todavía no está machacando la bola. Tiene todos los golpes que puedas imaginar y más. La maneja bien, la pega bien, la pega bien. Y tiene un gran manejo del campo, lo que es sorprendente para un niño de 14 años. Planea su recorrido. Pero lo más importante es que tiene un gran control emocional».

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John McLaren, el caddie de Casey desde hace mucho tiempo, tenía su propia valoración: «Cuando jugamos con él era bastante notable la compostura de TK. Entró en el primer tee para jugar con un golfista que está entre los 30 mejores del mundo y parecía que estaba jugando una medalla mensual. Luego pegó dos golpes increíbles al primer green. Les dio una forma preciosa. La única persona a la que he visto como amateur, con un nivel de expectación enorme, fue Bryson DeChambeau en el Masters. Pero no tenía 14 años, claro».

Aun así, como siempre que un jugador emerge a una edad temprana, la influencia de los padres tiene un papel vital en el desarrollo continuo de lo que es claramente un enorme talento. Y Chantananuwat padre parece estar haciendo un buen trabajo hasta ahora, al menos según su hijo, que siguió a su padre a un campo de prácticas a la edad de 3 años y se enganchó inmediatamente al golf. Sin embargo, su primer torneo, un año después, no fue del todo bien. Quedó tercero en un campo de tres, y se echó a llorar.

«Le dieron un trofeo al ganador», dijo. «Estaba muy celoso. Pero después empecé a trabajar en mi juego. Y al año siguiente fui el campeón. El hecho de que esté en esta etapa, muy rápida, se debe a que mi padre tiene unas expectativas muy altas. Cada vez que logro algo, él pasa a lo siguiente. En lo que más cree es en golpear las bolas. Cuanto más practiques, más te recompensará».

Jugando junto a Lee Westwood el sábado del Saudi International de 5 millones de dólares, TK no jugó tan bien como con Casey como compañía. Pero hizo lo suficiente para impresionar al ex número 1 del mundo.

«En primer lugar, es un joven encantador», dijo Westwood, que hizo 71 frente a los 74 de TK. «Es un orgullo para sus padres. En segundo lugar, tiene mucho juego. Si no supiera la edad que tiene, seguiría pensando que no parece tener ninguna debilidad real. Y los que tiene se irán limando a medida que crezca.

«También hizo grandes preguntas. Me ha visto jugar con una madera 3 en el 17 y quería saber sobre eso. Tiene una gran oportunidad de progresar, siempre que no se encuentre con ninguno de los escollos que se pueden encontrar aquí. Sólo tiene que desarrollarse. Cuando lo haga, será un jugador muy bueno. Es difícil de creer que sólo tenga 14 años. A esa edad ganaba el Campeonato del Condado de Nottinghamshire. No es lo mismo que competir en la gira».

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En cuanto al propio TK, se mostró menos impresionado por esta última actuación. «Más que terrible», fue su valoración inicial, traicionando por una vez la impetuosidad de la juventud. Sin embargo, se calmó para hacer una evaluación más equilibrada de los 18 hoyos, más acorde con su comportamiento en el campo.

«Empecé muy bien, con dos bajo cero hasta el octavo hoyo, pero luego el viento se levantó y estuve cinco por encima en los siguientes cinco hoyos», dijo. «Fueron sólo errores sueltos, como que me metí en el agua en el último hoyo. Probablemente tenga que trabajar un poco en el campo de tiro con mi padre. Eso es lo que dijo en el porche [just outside the interview area] de todos modos.

«Sin embargo, esta semana es nueva para mí», continuó. «Este es un campo mucho más grande. Los jugadores son mucho mejores. Tengo que trabajar mucho. Jugué con Cam Smith los dos primeros días. Su juego corto es muy bueno. Y todos me superan. Esa es la mayor diferencia. Estoy alcanzando la media del Asian Tour, pero los jugadores del PGA Tour son mucho más largos».

Aun así, TK se apresuró a reconocer lo afortunado que es por adquirir este tipo de experiencia a una edad tan temprana. La mayoría de los niños de 14 años miran desde fuera de las cuerdas en los torneos profesionales. Eso es lo que hizo TK el jueves después de su ronda. Por recomendación de Casey, siguió a Dustin Johnson. «Es el golfista más planificado e inteligente ahora mismo», dijo el joven.

A largo plazo, el plan de TK es completar su formación antes de «dos años» en la universidad en Estados Unidos. Sin embargo, su próximo torneo es el Sage Valley Invitational en Carolina del Sur el mes que viene. Es de suponer que será el competidor mejor preparado del campo. Y, sin duda, uno de los que hay que vigilar.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.