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Es una tormenta de 100 años»: La temporada de quinto año de RJ Manke, reanimada, está ocurriendo en su propio patio.

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En 2020, cuando la NCAA concedió a los atletas de primavera un año más de elegibilidad debido a la pandemia de COVID que acabó con el final de la temporada, RJ Manke supo exactamente lo que quería hacer. Después de cuatro sólidos años en la Universidad de Pepperdine, el nativo de Lakewood, Washington, decidió que era hora de dejar atrás el soleado sur de California. Los cielos de acero y las mañanas neblinosas del noroeste del Pacífico le llamaban la atención. Sus miras estaban puestas en una temporada de quinto año en la Universidad de Washington.

«Mi madre y mi padre se conocieron en la Universidad de Washington, y mi hermano y mi hermana se graduaron allí hace unos años», dijo Manke, que creció asistiendo a los partidos de fútbol de los Husky vestido de oro y púrpura. «Probablemente tengo 30 primos en el estado, y también acabo de saber que mi bisabuelo fue allí».

Cuando Manke entró en el portal de fichajes e hizo una visita oficial al campus con el entrenador masculino de los Huskies, Alan Murray, su clasificación mundial de golf amateur rondaba los 150. En Pepperdine, Manke fue un jugador constante: Ganó dos títulos individuales como estudiante de segundo año, tuvo ocho finales entre los 10 mejores de su carrera, pero fue enviado al banquillo después de la primera ronda de los Campeonatos de la NCAA de 2021, que los Waves ganaron. Pero ahora, jugando como estudiante de posgrado en su estado natal, está en una racha más impresionante.

En su temporada de otoño, Manke tiró por debajo del par en 14 de sus 15 rondas para los Huskies, incluyendo victorias individuales consecutivas y dos segundos puestos. En su temporada de primavera, sumó cuatro top-10 más, incluyendo dos segundos puestos, para dispararse hasta el número 1 de la clasificación de Golfstat, el número 5 de la clasificación global del PGA Tour University Velocity de estudiantes universitarios de último año, y el número 10 de la clasificación mundial de golf amateur.

«RJ es una tormenta de 100 años», dice Murray. «Crecer en el estado, su historia familiar en la Universidad de Washington, lo bueno que es, lo buen chico que es, ¿y aparece en el portal de fichajes? Algo así aparece una vez cada 100 años».

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Hablando de un regreso a casa. La comunidad familiar del área metropolitana de Seattle era justo lo que Manke necesitaba.

«Conocí a algunas personas con las que estaré cerca el resto de mi vida en Pepperdine», dijo Manke, «pero me hizo apreciar todas las cosas que tuve al crecer en Washington».

Washington habría sido la primera opción de Manke para sus años de licenciatura, pero los cambios de entrenador, una lista de equipos completa y otros conflictos hicieron que jugar en la UW fuera poco probable. Cuando llegó la oferta de Pepperdine, Manke supo que tenía la oportunidad de su vida para desarrollarse como jugador durante todo el año en la despejada Malibú.

Con los cuatro años anteriores de golf universitario en su haber, Manke ha servido de líder para los Huskies junto con su compañero de habitación Noah Woolsey, otro senior de quinto año. «Tienen ese crédito de la calle con sus compañeros de equipo», dijo Murray.

Manke dice que su juego no ha «encajado» necesariamente de ninguna manera desde que llegó a la UW. Atribuye su reciente éxito como Husky a una combinación de buen golpeo de balón y un juego corto de embrague. Manke siempre ha sido un jugador de sensaciones; no presta demasiada atención a los números del TrackMan, nunca le ha gustado ver su swing en vídeo y no ha tomado clases desde el instituto. Trata cada ronda como si fuera una tarde más en el Tacoma Country and Golf Club, un campo a poca distancia de la UW, en el que ha estado jugando desde que era un niño.

Al principio, sin embargo, las cosas no fueron tan cómodas. Durante la primera ronda en el primer evento de los Huskies de su temporada de otoño, el Maui Jim Intercollegiate en Scottsdale, Arizona, el joven de 23 años se dio cuenta de algo.

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«No estaba súper nerviosa, pero definitivamente no estaba cómoda. Estaba representando a una nueva escuela, y no estaba seguro de si estaría a la altura de las expectativas que me había creado», dijo Manke.

Manke terminó el día con un par de 70, con 16 pares. Describió su actuación como frustrante, incluso aburrida. Le pegaba bien a la pelota, pero ninguno de sus putts caía.

A la mañana siguiente, la hora de salida de Manke era a las 9:20, el 11 de septiembre de 2022. Los directores del torneo organizaron un momento de silencio para honrar a las víctimas del 11-S, a las 9:11 de la mañana, justo antes de que Manke saliera al tee. Mientras los jugadores guardaban silencio, Manke experimentó un cambio mental.

«Me di cuenta de que lo que estoy haciendo en el campo de golf literalmente no importa en el gran esquema de las cosas. Podría hacer 85 golpes ahora mismo y a nadie le importaría lo que estoy haciendo», dijo Manke. «Pensé en las horribles tragedias del 11 de septiembre y me hizo darme cuenta de que en el mundo ocurren cosas mucho peores. Tengo la suerte de tener estas oportunidades que otras personas podrían no tener».

Ese día, Manke hizo 8 bajo 62, seguido de 63 en la tercera ronda, estableciendo el récord de tres rondas más bajo (15 bajo) en la historia de la UW.

Aunque no quiera admitirlo, la gente hacen saben quién es Manke, al menos en el campus de Washington. Ha creado un gran revuelo entre la comunidad deportiva y de golf de la universidad, pero por mucho más que por sus resultados estelares.

«Es realmente capaz de conectar con la gente», dijo Murray. «Como que te rascas la cabeza y dices, ¿este chico tiene realmente 23 años?».

La Universidad de Washington ha producido jugadores estrella antes, C.T. Pan y Nick Taylor más notablemente. Pero, como dijo Murray, el programa podría esperar bastante tiempo antes de que aparezca de nuevo alguien con la habilidad y el corazón de Manke.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.