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El surcoreano Tom Kim está en la línea exprés hacia el estrellato tras ganar el Wyndham

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GREENSBORO, N.C. – El apodo de Joohyung Kim, «Tom», es una referencia a Thomas the Tank Engine, el personaje del famoso libro infantil británico que no posee la fuerza ni el pedigrí de las locomotoras más poderosas, pero que se supera a sí mismo en el astillero.

Nos temo que ésta es una metáfora totalmente inapropiada e inaceptable para Tom Kim. Tom Kim no es una máquina de desguace que se abre camino en una colina; Tom Kim es un tren bala, y si su victoria en el Campeonato de Wyndham el domingo es el ascenso que le hace llamar la atención del público estadounidense por primera vez, se tiene la sensación de que no es ni de lejos la cima más impresionante que va a alcanzar en su carrera. Lejos de un personaje de «la pequeña locomotora que pudo», lo que acabamos de ver es la fiesta de salida de un caballo de hierro bien engrasado, preparado para un tipo de grandeza que podría llegar tan rápido que nos marea.

Hay casi demasiados superlativos para adjuntar a la extraordinaria victoria de Kim, de cinco golpes, en el Sedgefield Country Club, tras registrar un total de 20-bajo 260. Así que decide, si quieres, cuál es el que te deja boquiabierto más rápido:

– Con 20 años, es el segundo ganador más joven del desde 1932, sólo por detrás de Jordan Spieth.

– Es el primer jugador nacido en la década de 2000 que gana en el circuito.

– Es el primer jugador que hace un cuádruple bogey en el primer hoyo y gana el torneo (desde 1983, año en el que se empezaron a llevar las estadísticas hoyo por hoyo), y sólo el quinto jugador que hace un cuádruple y gana.

– Con un domingo de 61 que incluyó un absurdo 27 en los primeros nueve hoyos, registró la quinta puntuación más baja en la ronda final de un ganador desde 1983 y se convirtió en el primer profesional en lograr el domingo de 61 y ganar desde Rory McIlroy en el RBC Canadian Open de 2019.

– Como solo tenía un estatus especial temporal al llegar a Greensboro, necesitaba ganar directamente para entrar en los playoffs -ningún otro resultado le daría el estatus completo y una entrada en la primera etapa de la próxima semana en Memphis- y lo hizo.

– Lo logró mientras jugaba su quinta semana consecutiva, y en un clima brutalmente caluroso y húmedo. (Después, Kim bromeó diciendo que, aunque estaba encantado de llegar a las eliminatorias, le había hecho ilusión pasar una semana en casa y no estaba encantado de ir a un lugar, Memphis, que podría ser incluso más caluroso que Carolina del Norte).

Es una serie de hechos increíbles, pero de alguna manera todavía palidece ante el aspecto de Kim en el campo real. Hijo de un profesional surcoreano, Kim ha vivido en cinco países diferentes y habla tres idiomas. Al igual que Spieth y Collin Morikawa, se comporta con un aplomo que contradice su edad. Su celebración al conseguir el par en el hoyo 18, un sutil bombeo de puño, transmitió la historia no de un salvaje vencedor advenedizo, sino de alguien que esperaba plenamente estar allí.

Y resulta que lo hizo.

«He esperado mucho de mí mismo y también de mi equipo, esperamos lo máximo», dijo Kim. «Y no ha sido lo más fácil. Puede parecer fácil para mucha gente, pero es mucho trabajo entre bastidores. … Esto es sólo un comienzo para mí y todavía tengo muchas cosas que quiero lograr. … He comprado el coche, hemos comprado el coche, sólo tenemos que conducirlo, así que espero seguir pisando ese pedal».

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El temperamento de Kim se lee amigable, y se llama a sí mismo un bromista entre su equipo, pero reconoció que es maduro para sus 20 años. Es el tipo de persona que puede hablar de su inmensa ética de trabajo en un momento, y luego describir los deberes logísticos de sus padres al servicio de su carrera como un «dolor de cabeza» con una risa fácil.

También es voluntarioso: de niño se puso el apodo de «Thomas» porque era fan de la serie, pero también porque no aceptaba que sus padres tuvieran toda la autoridad para ponerle nombre. (Estuvo a punto de optar por «Buzz Lightyear», y hoy agradece haber decidido no hacerlo). Lleva el golf en la sangre; su padre, Chang-ik Kim, es un antiguo profesional del circuito que se convirtió en instructor, y Kim, cuyo inglés es fluido, pasó parte de sus años de formación en lugares como Australia, Filipinas y Tailandia.

«Cuando era más joven no tenía las mayores comodidades económicas, así que me alegro de poder mantenerlos ahora y de que puedan viajar conmigo», dijo sobre sus padres. «No puedo decir exactamente una cosa que hayan sacrificado. Han sacrificado mucho por mí. Estoy muy contento de poder devolverles esto».

Con sus 27 golpes en los nueve primeros hoyos, en los que hizo birdie o eagle en todos los hoyos menos en dos, eliminó el dramatismo del último evento de la temporada regular de la temporada 2021-22 del PGA Tour, y convirtió la abarrotada clasificación del sábado en una carrera dominical. Sin embargo, esta actuación no surgió de la nada: lleva todo el verano en busca de la victoria, ya que después de dominar el orden de mérito en el Asian Tour y en el Korean Tour desde 2021, logró un tercer puesto en el Open de Escocia, y comenzó su carrera en Estados Unidos con un 23º puesto en el U.S. Open antes de conseguir su primer top-10 en el PGA Tour la semana pasada en el Rocket Mortgage Classic.

Desde luego, no parecía que fuera a continuar su ridícula trayectoria en el Wyndham. No al menos después de jugar su primer hoyo. El jueves, hizo un 8 para empezar las cosas sin ni siquiera tomar un golpe de penalización. Es un testimonio del estado de su juego, que casi se ha recuperado en la vuelta y ha terminado el día con un 67.

Un 64 en la segunda ronda lo llevó a la cima de la tabla de posiciones. Luego, el domingo por la tarde, hizo su gran movimiento, drenando putts de 20 pies, 24 pies, 12 pies, siete pies y 18 pies en un tramo de cinco hoyos del 2 al 6 que jugó en seis bajo. Dos birdies más para terminar los primeros nueve hoyos le dieron una ventaja de cuatro golpes, y aunque se enfrió con un bogey en el número 10, jugó lo suficientemente bien en los últimos nueve hoyos para mantener a raya a competidores como Sungjae Im, John Huh y Russell Henley, ninguno de los cuales se acercó realmente.

Kim aseguró su estatus en el PGA Tour para la próxima temporada con el resultado de la semana pasada -obteniendo suficientes puntos de la FedEx Cup como «no miembro»- y eso alivió la presión que sentía en el Wyndham. Sin embargo, la presión regresó en los últimos nueve hoyos, y a pesar de la apariencia de relativa calma, su corazón latía con fuerza.

«No sabía que el golf pudiera ser tan estresante», dijo a Amanda Renner de la CBS.

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En su conferencia de prensa posterior a la ronda, Kim habló de Michael Jordan y de cómo sintió una cierta conexión en el aire con el torneo de esta semana en la Carolina del Norte natal de Jordan.

«Soy un gran admirador de la gente que ha logrado tanto en su carrera. … No conozco a ninguno de ellos personalmente, pero soy un gran fan, sólo esa mentalidad de Mamba», dijo. «Y he visto El último baile probablemente 10 veces, sólo porque hay muchas grandes citas de él y hay una razón por la que fue el mejor jugador de baloncesto. Una vez que se confirmó esta semana que era de Carolina del Norte y ganar en un lugar de donde él es, es un honor. Él no lo va a saber, pero como para mí, es algo especial en mi corazón. Hay muchas citas suyas muy buenas».

Uno se pregunta, sin embargo, si Jordan lo conocerá de hecho, y si tienen más en común de lo que Kim podría pensar. Aunque sólo sea por eso, sabemos que Jordan es un fanático de los eventos por equipos, y además de ganarse su estatus y un puesto en el Masters el año que viene, Kim se ha colocado en una gran posición para formar parte del equipo de la Presidents Cup; el capitán internacional Trevor Immelman ya ha hablado con él. Existe la posibilidad de que Kim se cruce con Jordan en Charlotte.

Para Im, que terminó empatado en el segundo puesto, el día fue un éxito, y un aumento tardío para llegar a 15 bajo le hizo subir del 15º al 10º puesto en la clasificación de la FedEx Cup, colándose en el último puesto del Top 10 del Comcast Business Tour y ganando una bonificación de 1 millón de dólares. (Hideki Matsuyama, que optó por no asistir al Wyndham, quedó fuera por sólo 35 puntos).

Dado el lugar habitual del Wyndham en el calendario del circuito como la última oportunidad para que los profesionales ganen sus puestos en los Playoffs de la FedEx Cup, el domingo llegó con el drama de la burbuja del Top 125. Kim y Max McGreevy fueron los dos jugadores que empezaron fuera de la burbuja (en el caso de Kim, estaba técnicamente dentro, pero necesitaba la victoria directa para entrar en los playoffs), y Austin Smotherman (que falló el corte de forma brutal) y Matt Wallace fueron las dos almas desafortunadas que se quedaron fuera. Rickie Fowler, que junto con Wallace y Smotherman falló el corte el viernes, se aferró a duras penas al puesto 125, y hará el viaje a Memphis la próxima semana.

El recuento final de entradas y salidas nunca capta del todo el teatro del domingo de Wyndham, y eso siguió siendo así este año. Justin Lower parecía tener un dos-put para retener su tarjeta del PGA Tour en el green del 18, y embocó un tres-put de forma desgarradora. Doc Redman necesitaba una gran ronda para entrar en el top 125, y casi lo consiguió, pero al final su 64 no fue suficiente.

Incluso fuera de Greensboro, la victoria de Tom Kim tuvo el efecto dominó de dejar a cuatro jugadores fuera de las Finales del Korn Ferry Tour y hacer sus carreras mucho más difíciles de lo que parecían horas antes. Con cada putt fallado, con cada subida imprevisible, las reverberaciones se sintieron en todo el panorama del golf profesional, pero fue el fenómeno Kim, de 20 años, el responsable de las mayores ondas de choque. Habrá más por venir.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.