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El arte del profesional de la PGA de América es uno de los secretos mejor guardados del golf

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El paquete llegó en algún momento a finales de octubre, en un tubo largo de los que se utilizan para enviar cuadros. La vida estaba ocupada, así que lo dejé en algún rincón olvidado, donde permaneció sin abrir. Cuando por fin me acordé de él, después de un mes, lamenté haber tardado tanto, porque dentro había un magnífico grabado que sabía que colgaría en mi despacho durante mucho tiempo.

En el centro había un trofeo dorado, la Copa Ryder, con detalles en los que nunca me había fijado: cabezas de león en el tallo, un pájaro y otro león justo debajo del borde de la propia copa. Alrededor de ella estaban los logotipos de todos los clubes de golf en los que se habían disputado los partidos, desde el Worcester Country Club en 1927 hasta Le Golf National en 2018, completados con los años, las puntuaciones y las banderas representativas que mostraban la evolución del evento, desde Estados Unidos contra Gran Bretaña a Estados Unidos contra GB e Irlanda y a Estados Unidos contra Europa, con algunas paradas en el camino. Incluso había pequeñas anotaciones para explicar las dos interrupciones hasta 2018: la Segunda Guerra Mundial y el 11 de septiembre. Todo ello estaba dibujado a mano, con lápiz de color, lo que añadía el toque humano que daba al conjunto su inefable calidad, que era la sensación de que había sido hecho con un esfuerzo minucioso, con una atención categórica al detalle que recordaba a Gregory Blackstock, por alguien que amaba este deporte con un entusiasmo casi infantil.

Era la obra de Chandler Withington, y la razón por la que llegó a mi casa es que habíamos hablado durante horas en otoño sobre nuestra pasión compartida, la Ryder Cup. Withington era el jefe de profesionales de Hazeltine National y lo había sido en 2016, cuando el campo acogió el partido. Como compañero obsesivo de la Ryder Cup, tenía una gran cantidad de información que compartir. Desde entonces, ha dejado Hazeltine, pero cuando hablamos en noviembre, recalcó que primero era un profesional del golf de la PGA, y un aficionado declarado en lo que respecta al arte. Hasta la fecha, no ha vendido nada con fines lucrativos, aunque podría hacerlo fácilmente si ese fuera su objetivo.

«Esto es un hobby», me dijo. «Es algo que hago en invierno. No me gusta ver la televisión, así que dibujo. Y empecé a dibujar esto con un solo propósito, para poder ponerlo en mi pared y ser feliz con él».

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Withington creció en Basking Ridge, Nueva Jersey, y de niño le fascinaban los planos y esquemas arquitectónicos. Disfrutaba con el reto de dibujar objetos grandes a escala. Era el tipo de niño que iba al estadio de los Yankees y se preguntaba por qué el campo izquierdo estaba mucho más lejos que el derecho. La geometría le cautivaba, y la arquitectura era la única clase que le interesaba en el instituto. Sin embargo, al ser un estudiante deficiente, Withington nunca sintió que pudiera perseguir su sueño de convertirse en arquitecto. En su lugar, se dedicó al golf, y ese segundo sueño dio sus frutos, ya que su carrera le llevó de campos como Seminole a Merion y Hazeltine.

En 2018, tras el nacimiento de su tercer hijo, una hija llamada Charlotte, Maureen, la esposa de Withington, empezó a sentir dolores en el pecho. Un viaje a Urgencias más tarde, y descubrieron que tenía una embolia pulmonar. Por suerte para todos, lo descubrieron a tiempo para tratarlo, pero ese invierno, por precaución, Withington viajó menos de lo habitual. El tiempo libre, el hecho de que acababa de cumplir 40 años y un libro que estaba leyendo llamado Obsesionarse o ser mediocre le motivó a empezar a dibujar de nuevo. Empezó con un proyecto sencillo: Quería dibujar un mapa del campo de Merion. Utilizó una cuadrícula en un tablero de seguimiento para ayudarse a dibujarlo a escala -el hoyo 5 empieza en la cuadrícula C1 y llega hasta el D2, por ejemplo- y, a medida que el proyecto crecía en su mente, pensó en incluir todos los trofeos de los grandes torneos que se habían celebrado allí, desde el Abierto de Estados Unidos hasta la Copa Walker. Lo que empezó como un mapa del campo se convirtió en una historia.

Se lo envió a John Sawin, miembro de Merion y actual director de golf de Pebble Beach, quien le animó a dibujar algo para Pebble Beach. Compró un tablero de dibujo portátil, brújulas, bordes rectos y otros equipos que necesitaba. Desde el principio, decidió que lo dibujaría todo con lápiz de color: no sabía pintar y las barreras para resolverlo parecían demasiado altas. Se enfrentó a Pebble Beach y, aunque algunas partes del producto final le parecieron primitivas, a Sawin le gustó lo suficiente como para regalárselo a 12 de sus compañeros de trabajo.

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A partir de ahí, las cosas avanzaron rápidamente: colaboró con Tom Coyne, que estaba trabajando en su libro Un curso llamado Américapara hacer un póster de todos los campos que han acogido el Abierto de Estados Unidos.

Coyne entregaba los carteles a sus anfitriones mientras viajaba de campo en campo, y luego los publicaba en las redes sociales. Withington empezó a recibir mensajes de aficionados preguntando dónde podían comprar los dibujos. Pero Withington creció a la sombra de Far Hills, y no iba a vender nada sin el consentimiento de la USGA, una organización a la que admiraba.

Mientras tanto, Withington siguió dibujando. Produjo dibujos similares para la Walker Cup, el Open Championship (con un maravilloso detalle en la jarra de clarete), el Masters y otros.

«La gente a la que le gusta», me dijo Withington, «dice que no es perfecto, y eso nos encanta». Está dibujado a mano y no pretende ser perfecto».

Se ha resistido a la tentación de utilizar una pizarra luminosa, que sería similar a un calco (Maureen lo mantiene honesto en este aspecto), e incluso las letras están hechas a mano.

Mientras escribo, la impresión de la Ryder Cup está a mi izquierda, y de vez en cuando me gusta distraerme y dejar que mis ojos recorran los distintos logotipos. Me gustan todos ellos por diferentes razones: la llamativa actividad de algunos campos ingleses, como el Royal Lytham & St. Annes, con logotipos que parecen crestas familiares, repletos de detalles, pero también el sencillo y precioso roble ángel de Kiawah Island, o el familiar chico del putter de Pinehurst, o las imponentes y casi postmodernas alas del pájaro de Valhalla.

El estilo de Withington hace que todos estos pequeños detalles sean más inmediatos, más clarificadores, y se puede sentir la individualidad de cada lugar. El efecto general es comprensivo, nostálgico e incluso un poco misterioso, como mirar un viejo mapa del mundo con los dioses del viento soplando al borde de los mares. A través de una acumulación de pequeños momentos, ha capturado una sensación que no puedo nombrar, pero que contiene en ella las semillas de una historia épica, contada por alguien que se preocupa mucho.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.