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Campeonato de la PGA 2022: Justin Thomas tiene un impulso para ganar como pocos y posee otro trofeo para demostrarlo

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TULSA – Durante el pro-am del Genesis Invitational a principios de este año en el Riviera Country Club, Jim «Bones» Mackay escuchó una conversación entre su jugador Justin Thomas y uno de los compañeros de juego de Thomas, que le preguntaba si había algo que le gustara coleccionar a la joven estrella.

«Algo que realmente suena en mis oídos», recordó Mackay, «fue que este tipo preguntó, Justin, ‘Oye, he jugado en muchos de estos pro-ams, y a este tipo le gusta coleccionar Ferraris, y a este otro le gusta coleccionar vino. ¿Qué es lo que te gusta? Y Justin lo pensó por un segundo. Dice, hombre, sólo quiero ganar torneos».

Thomas, uno de los jugadores más motivados del golf profesional, recogió otro el domingo en el Southern Hills Country Club, su primero en más de un año, cuando completó una improbable remontada desde siete golpes de desventaja para capturar el 104º Campeonato de la PGA al derrotar a Will Zalatoris en un desempate de tres hoyos. La victoria fue su 15ª en el PGA Tour y su segunda en la PGA, además de su título de 2017.

«Este es un buen momento en el que el trofeo puede hablar por sí mismo», dijo Thomas, gesticulando hacia el Trofeo Wanamaker que ganó mientras igualaba la mayor remontada en la ronda final en la historia de la PGA. «Soy muy afortunado en este momento, ya que aunque haya gente mejor clasificada que yo en el ranking mundial, al menos a mis ojos, estoy en la cima del mundo del golf ahora mismo, y estoy muy, muy orgulloso de ello. Creo que dejaré que el trofeo y la semana hablen por sí mismos».

Thomas, de 29 años, probablemente nunca haya trabajado más duro para conseguir una victoria. Hizo 67 golpes consecutivos en la parte más difícil del cuadro, cuando los vientos eran más difíciles, y fue descartado como una amenaza legítima después de que su tercera ronda de 74 le dejara a siete golpes del chileno Mito Pereira.

Su padre, Mike, un profesional de la enseñanza de la PGA y su entrenador de swing, le dio un poco de orientación antes de la ronda final del domingo. «Lo que dijimos esta mañana es que estás a cuatro del segundo [place]. Trata de atrapar esos seis [players six under par],» explicó el mayor de los Thomas. «Y entonces sólo necesitamos la ayuda del corredor de delante. Por desgracia para ellos, eso es lo que ocurrió».

Justin presentó otro 67 el domingo, empatado con la ronda más baja del día, gracias a los birdies en cuatro de sus últimos 10 hoyos, incluyendo un rizo de 65 pies en el par 3 del 11 que comenzó a darle un rayo de esperanza. Pero cuando falló un putt de 14 pies para birdie en el 18, abandonó el green rascándose la cabeza y mostrándose muy decepcionado, consciente de que podría no ser suficiente.

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Sin embargo, cuando Pereira se derrumbó inexplicablemente en el 18, sufriendo un doble bogey, Thomas se encontró empatado con Zalatoris con 5-bajo 275.

Un conjunto de habilidades que ha sido perfeccionado desde la infancia se puso en marcha a partir de ahí, ya que fue 4-3-4 en el desempate, dos bajo par (Zalatoris sólo hizo un birdie en el primero), para convertirse en el 22º ganador múltiple de la PGA y reclamar un título del tour por séptima temporada consecutiva, la segunda racha más larga detrás de Dustin Johnson.

Thomas, que ascendió al número 5 del mundo con la victoria, recordó a su difunto abuelo, Paul, que estaba vivo cuando ganó su primer PGA. Mike Thomas también se puso melancólico, pensando en lo especial que fue tener a las tres generaciones de profesionales de la PGA celebrando aquella victoria de 2017 en el Quail Hollow Club de Charlotte. Pero esta también fue dulce.

«Esa sería difícil de superar. Pero con el período de sequía que hemos tenido», dijo Mike, refiriéndose a la sequía de Justin que se extendía hasta el Campeonato de Jugadores del año pasado, «esta es bastante buena. Todas las victorias son divertidas».

Sí, a papá le gusta la misma colección.

Añadió Justin: «Como siempre dice Tom Brady, tu Super Bowl favorito es el siguiente, y eso es lo que es mi mayor favorito. Y en este momento, es definitivamente este tipo de aquí. Sí, estoy deseando hablar con mi abuela. Estoy seguro de que ella estaba mirando. Sé que en algún lugar allá arriba, el abuelo definitivamente estaba viendo hoy y tirando por mí».

Puede que el karma haya estado en la esquina de Thomas, pero su suerte es el residuo del diseño, como dijo una vez el difunto Branch Rickey. Inmerso en el juego prácticamente toda su vida, el nativo de Kentucky tiene talento, sí, pero también posee un conjunto de habilidades versátiles que intenta perfeccionar constantemente.

«Es un tipo tan bueno y un jugador tan bueno, pero, ya sabes, trabaja muy duro, y se merece esto», dijo Mackay, que dejó su trabajo de radiodifusión en NBC Sports para volver a las filas de caddie en la bolsa de Thomas en septiembre. «Le dije a mi mujer que si volvía a hacer de caddie, éste era el momento y, sin duda, éste era el jugador».

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Y este era el momento. De vuelta a un poco de karma. O presagio, tal vez. Thomas y su buen amigo Jordan Spieth vinieron a Southern Hills el lunes anterior al AT&T Byron Nelson de hace dos semanas, y en el quinto tee, Thomas se dirigió a Bones y le dijo: «Tío, me encanta este campo». Mackay dijo que «es música para los oídos de un caddie cuando escuchamos algo así».

Sin embargo, una victoria parecía improbable. Y ganar, puede decir Thomas, es cada vez más difícil. Es mejor jugador que hace cinco años. Y puede ganar de varias maneras. Esta semana, aunque su habitual habilidad para golpear la pelota surgió como un ingrediente importante, el putt fue la clave. Eso y el hecho de mostrar una gran dureza y la actitud adecuada.

Por ejemplo, la forma en que respondió a uno de sus peores golpes del campeonato, y tal vez del año. Tiró un hierro 5 en el par 3 del sexto hoyo. Frío, con el hosel muerto. Golpeó un árbol en su siguiente golpe y la bola aterrizó en un búnker. Subió y bajó para un buen bogey. En el siguiente hoyo, su segundo golpe desde el 197 requirió que golpeara el hierro 5 de nuevo. La puso a 3 metros.

«Ya sabes, el derecho de agua, tiene que golpear un club que shanked hace 20 minutos», dijo Mackay. «Y fue el mejor tiro del día. Probablemente fue el mejor swing completo que hizo en toda la semana. Es un tipo resistente. Y tiene mucha ofensiva. Puede, si necesita jugar a la ofensiva, puede hacerlo».

Thomas ha demostrado que hay muchas cosas que puede hacer con un palo de golf en sus manos. Eso viene de querer el palo en sus manos, algo así como Michael Jordan queriendo la pelota al final de un juego.

«Quiero decir, [it was] mucha autoestima, mucha paciencia. Hoy no estaba mirando las tablas de clasificación. Sólo intentaba jugar al golf», dijo. «En cierto modo se remonta a lo que dije el jueves de no tratar de jugar el swing de golf, no tratar de jugar el campo, no tratar de jugar a una determinada persona realmente. Sólo tratando de ejecutar cada golpe tan bien como pudiera, y luego, dondequiera que terminara, sólo dar mi palo a Bones y seguir adelante y tratar de hacerlo lo mejor que podamos en el siguiente.»

El siguiente tiro se convirtió finalmente en el tiro ganador. Y Justin Thomas aumentó su colección de victorias, que es lo único que quiere.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.