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Cameron Smith se ha ganado un puesto en la élite del golf profesional a su manera

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Tas horas previas a la tarde del domingo en el Masters pueden ser estresantes si estás en el emparejamiento final, pero la única preocupación de Cameron Smith fue olvidarse de llevar a casa, a Palm Valley, Florida, un paquete de seis cervezas australianas, su favorita. Se trata de una cerveza rubia llamada XXXX Gold, y un amigo de Australia que estaba de visita en Augusta, Georgia, la había traído. Smith metió las cervezas en una nevera con hielo y la dejó en la puerta de su casa alquilada, asegurándose de que no podría salir sin verlas. Fue una forma inusual de pasar la mañana antes de la ronda más importante de su vida, durante la cual compitió pero finalmente terminó T-3. (El ganador del Masters, Scottie Scheffler, confesó que había llorado de ansiedad antes de la ronda). Smith, de 28 años, no se arrepiente. El australiano está orgulloso de que, incluso en el escenario más grande, el golf no le consuma. «Si hubiéramos conducido de vuelta a Florida y nos hubiéramos dado cuenta, a mitad de camino, de que habíamos olvidado las cervezas, no me lo habría perdonado», dice riendo.

CUANDO DES SMITH PRESENTÓ SU a su hijo a jugar al golf cuando era un niño pequeño en el campo de golf de Wantima, en los humildes suburbios del norte de Brisbane, Australia, no podía predecir que Cameron ganaría algún día el Campeonato de Jugadores y se convertiría en uno de los cinco mejores jugadores del mundo. Des recuerda un momento de los días en que Cameron jugaba al golf en la categoría junior, que le indicó que su hijo era diferente. Brisbane tiene la suerte de contar con más de 280 días de sol al año, por lo que los golfistas no se apresuran a salir al campo cuando llueve.

«Yo era el coordinador de los jóvenes en nuestro club, y empezamos a organizar una competición de nueve hoyos», cuenta Des. «Un día tuve que suspenderla por la lluvia y las tormentas. Pero Cam me rogó que jugara. Me dijo: ‘Papá, no puedes suspenderla. Juego mejor bajo la lluvia’. No tenía ni 10 años y veía el mal tiempo como un reto que podía superar».

Des, un golfista scratch, supo que su hijo podría hacer carrera en el golf cuando Cameron, a los 12 años, rompió el par y batió a su padre por primera vez en la misma ronda (69 contra 71 de su padre). Cameron empezó a trabajar con su entrenador, Grant Field, por aquella época y comenzó a ascender en las filas del golf amateur australiano, llegando a formar parte del equipo nacional a los 16 años. Sus compañeros de equipo eran chicos grandes y fuertes de unos 20 años, y algunos estaban jugando al golf en la universidad en Estados Unidos. Smith era pequeño y delgado, por lo que desarrolló un lenguaje descarado para desarmar a los golfistas mayores.

El entrenador estatal de Queensland, Tony Meyer, recuerda un divertido intercambio en el Asia Pacific Amateur de 2011 en Singapur en el que participó Matt Smith, una estrella de Texas Tech. «Matt estaba luchando con su swing, y yo lo estaba observando en el campo de tiro», dice Meyer. «Cam estaba golpeando bolas a nuestro lado y me grita: ‘¡Oye, Matt! Mira esto’. Entonces Cam golpeó un hierro largo altísimo y dijo: ‘¿Ves eso? Copia eso’. Matt era siete años mayor que Cam; fue divertidísimo».

«Siempre me ha gustado tomarle el pelo a la gente», dice Smith. «Entre mis compañeros, si no te burlabas de alguien, te lo hacían a ti. Pero tiene que ser de forma desenfadada».

Smith se convirtió en profesional en 2013, con un peso de 160 libras y una media de 280 yardas con el driver. Field instó a Smith a empezar en el Asian Tour, y una temporada caliente se destacó con un empate en el quinto lugar en su debut en el PGA Tour en el co-sancionado CIMB Classic en Malasia.

Smith conoció a su caddie de toda la vida, Sam Pinfold, en el Open de Nueva Zelanda de 2014 por casualidad. Pinfold, un neozelandés que había trabajado anteriormente para Ryo Ishikawa, Aron Price y Trevor Immelman, debería haber estado en Estados Unidos haciendo de caddie para Brendan Steele, pero los problemas de visado en 2014 pusieron fin a esa asociación.

«Mi primera ronda con Cam en el Abierto de Nueva Zelanda», dice Pinfold, «golpeó los 18 greens y tiró 66». Pinfold se mantuvo en contacto mientras Smith intentaba asegurar su tarjeta del PGA Tour, y Smith lo consiguió en 2015 de forma espectacular. Embocó cuatro de sus últimos seis hoyos en la fase de clasificación del Abierto de Estados Unidos en Columbus, Ohio, para reservar su plaza en Chambers Bay. Allí Smith necesitaba un resultado entre los cinco primeros para asegurarse la Membresía Temporal Especial en el PGA Tour. En el hoyo 72 de par 5, Smith golpeó una madera 3 para conseguir un águila y terminar entre los cuatro primeros. «En ese momento fue el momento más genial que he tenido en el golf, y no lo asimilé hasta que me senté en la habitación del hotel esa noche», dice Smith, que ganó 407.000 dólares y volvió a Australia durante un mes para celebrarlo. También contrató a Pinfold a tiempo completo.

Smith echó de menos su casa durante sus dos primeros años en el PGA Tour. Después de Chambers Bay, no registró un top 10 en la siguiente temporada y tuvo que recuperar su tarjeta a través de las finales de Korn Ferry. «Durante los dos primeros meses en el PGA Tour, no entramos realmente en el vestuario», dice Pinfold. «Cam era bastante tímido para utilizar esas instalaciones. A menudo guardábamos las pelotas y los guantes en el coche y nos íbamos directamente al campo de tiro».

Dos años después, Pinfold sugirió a Smith que se asociara con el compañero de Pinfold en Jacksonville, el sueco Jonas Blixt, para el Zurich Classic de Nueva Orleans. Fue un golpe maestro de caddie, ya que Smith ganó su primer evento del PGA Tour. Formó equipo con su compatriota Marc Leishman y volvió a ganar el evento en 2021.

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Pinfold ha estado en la bolsa en las cinco victorias de Smith en el PGA Tour y en sus dos victorias en el Campeonato de la PGA de Australia. La pareja se reúne regularmente en Jacksonville Beach. «Verle crecer como persona, como ser humano y como golfista es un privilegio para mí», dice Pinfold. Smith, que llama a su embolsador «Pinna», disfruta con su actitud. «Pinna es tan positivo en el primer golpe de salida del jueves como en la lucha por pasar el corte el viernes», dice Smith.

TRAS SU PRIMERA VICTORIA EN EL PGA TOUR 2017, Smith quiso devolver al cuerpo de golf de Queensland. No quería tener una jornada de golf benéfica más, así que en 2018 creó una beca junior para amateurs de élite. El premio para los dos ganadores de cada año es un viaje con todos los gastos pagados a la casa de Smith en Florida para una semana de golf y tutoría.

Los ganadores inaugurales fueron los adolescentes Louis Dobbelaar y Jed Morgan. Smith propuso a los chicos una apuesta de 72 hoyos y les ofreció 10 golpes. Las rondas fueron en Pablo Creek, Atlantic Beach y dos en TPC Sawgrass. Dobbelaar abrió con 72 y Morgan con 73, y Smith hizo 63. Los chicos utilizaron casi todos sus golpes en el primer día.

«Estábamos nerviosos por justificar nuestras becas, y después de la ronda, Cam nos miró a la cara y dijo: ‘No me di cuenta de que habían enviado a la plantilla de prácticas de Queensland'», recuerda Dobbelaar.

Dice Smith: «Nos hemos convertido en grandes amigos, pero aquel primer día pensé que sería divertido hacer pasar un mal rato a dos de los mejores juniors de Australia».

La semana se convirtió en una especie de campamento de entrenamiento desenfadado. Las cenas y las actividades eran de lujo, pero Smith las puso a prueba en el campo y en el gimnasio. «No pasamos ni un día sin trinar; fue increíble», dice Morgan, utilizando un término de cricket australiano para referirse a la basura. Para la ronda final en Sawgrass, Smith, con mucha ventaja en la apuesta, ofreció un premio de consolación: Si se tiraba por debajo del par desde los tees traseros, los chicos podrían tener cualquier cosa en la tienda de golf. Dobbelaar hizo 71 golpes pero evitó un premio caro, optando por una modesta bolsa de pelusa con el logotipo del Players Championship. «Todavía la uso todos los días en el campo de tiro como motivación para llegar al PGA Tour», dice Dobbelaar.

Dobbelaar y Morgan son ahora profesionales en gira. Dobbelaar está en el PGA Tour Latinoamericano, y Morgan ganó el año pasado el Campeonato de la PGA de Australia por 11 golpes para asegurarse el estatus de DP World Tour. La beca se encuentra en su cuarto año y sigue estando muy cerca del corazón de Smith. «Cuando llegué a los Estados Unidos, realmente no tenía a nadie de mi misma edad con quien pudiera relacionarme y tomar una cerveza», dice Smith. «Quería ser alguien con quien los juniors australianos pudieran hablar. Me encanta ver a los juniors jugar al golf porque juegan con mucha libertad. Como jugadores del PGA Tour, a veces estás tan preocupado por el resultado de los golpes que te olvidas de ser un niño. Pero sólo es golf, no es el fin del mundo».

Ahora, en su octava temporada, Smith ha desarrollado una red de amistades en el tour, pero quiénes son podría sorprenderte; muchos de sus compañeros más cercanos son caddies, incluyendo a Matt Kelly, que trabaja para Leishman, y el caddie de Rickie Fowler, Joe Skovron. Durante la semana del Players Championship que ganó Smith, organizó una «fiesta de agradecimiento» en su casa para más de 25 caddies del PGA Tour. «Sólo quería invitarles a unas cervezas y pizzas para agradecerles su presencia durante todo el año», dice Smith. «Los caddies tienen los pies en la tierra y son personas genuinas que quieren que les vaya bien. Puedo relacionarme con ellos un poco más que con algunos jugadores».

Una de las amistades más fuertes de Smith entre los jugadores es Leishman, seis veces ganador del PGA Tour. Recuerda la timidez de Smith como novato, pero dice que Smith había adquirido confianza cuando fueron seleccionados para el equipo de Australia en la Copa Mundial de Golf 2018 en Melbourne. «Era el primer día de la mejor bola», recuerda Leishman. «Yo no estaba aportando mucho, pero Cam hizo un eagle y un birdie en sus primeros hoyos. Se volvió hacia mí y me dijo: ‘Leish, eres bienvenido a aparecer en cualquier momento’. Fue muy divertido y muy Cam Smith».

Leishman cree que Smith podría ganar varios majors, una hazaña que ningún golfista masculino australiano ha logrado desde Greg Norman en la década de 1990. «Le encanta la lucha, y eso es necesario para ganar majors y llegar al número 1 del mundo», dice Leishman. «Lo que también me gusta es que Cam se recompensa a sí mismo y a las fiestas después de una victoria. Con la cantidad de trabajo que hacemos, todavía no ganamos torneos de golf muy a menudo, y es crucial darse un gusto.»

Smith es conocido dentro de su círculo por desconectar del golf cuando está en su casa de Palm Valley. Se entrega a su afición por la pesca y los coches rápidos. Tiene el «coche de todos los días», un Audi RS 6 deportivo, y un Nissan GT-R naranja, que tiene 1.300 caballos de potencia y está modificado para que parezca de «The Fast and the Furious».

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También tiene una obsesión por el trabajo del césped que le ha llevado a hacerse amigo del personal de los greens del TPC Sawgrass. «Cortar el césped me aleja del mundo», dice Smith. «Ni siquiera escucho música, sólo el sonido del motor y de la hierba cortada».

La impresionante casa de Smith da a la Intracoastal Waterway de Florida, con un muelle privado. Sale por la parte de atrás y sube a su barco Front Runner de 40 pies para ir a pescar con su mejor amigo de la infancia, Jack Wilkosz. El pez más grande que la pareja ha capturado es un sábalo del Atlántico de 170 libras. «Tenemos una pequeña racha de sábalos durante unos meses en Jacksonville, y son los peces más locos que he visto nunca», dice Smith. «Los sábalos son enormes, agresivos y saltan fuera del agua. Los agarras por la boca para sacarlos del agua, y podría haber metido mi cabeza en su boca».

Smith y Wilkosz -un personaje pintoresco que también lleva un salmonete- han sido amigos desde su adolescencia en Brisbane. Smith le pidió a Wilkosz que se trasladara a Estados Unidos hace varios años para calmar su nostalgia y ayudar en las giras. Wilkosz hará cosas como grabar vídeos de swing de Smith para Field, que se encuentra principalmente en Australia, o transportar el TrackMan y otros equipos en los torneos. «Jack es una gran adición al equipo, y hace la vida un poco más fácil, pero es agradable tener un buen amigo viajando conmigo», dice Smith.

Smith ganó el Sony Open de Hawái en 2020 para conseguir su segundo título del PGA Tour y luego terminó T-2 detrás de Dustin Johnson en el Masters de noviembre. Smith se convirtió en el único jugador en la historia del Masters en tirar cuatro rondas en los 60s. Su perfil también fue impulsado por el crecimiento de un salmonete, que fue inspirado por los jugadores de la liga de rugby en Australia que estaban usando el corte de pelo. Cuando los jugadores y caddies del PGA Tour se rieron de él, Smith se comprometió a llevarlo.

En el Sentry Tournament of Champions, celebrado en enero en Maui, Smith venció por un golpe al entonces número 1 del mundo, Jon Rahm, y estableció un récord en el PGA Tour de 34 bajo par. Smith atribuye a su novia, Shanel Naoum, el mérito de haberle inspirado para alcanzar otro nivel. Naoum es una quiropráctica del área de Jacksonville, y la pareja se conoció a través de amigos comunes. «Shanel me hace muy feliz», dice Smith. «Es una gran trabajadora. Se acaba de graduar en la facultad de quiropráctica, por lo que ha pasado ocho años en la universidad. Tener al lado a alguien que significa tanto y que trabaja mucho es motivador. Quiero ir al curso y practicar un poco más para casi intentar superarla».

El trabajo está dando sus frutos. La velocidad de su cabeza de palo ha subido a 115 millas por hora, lo que ha aumentado su distancia media de conducción a 298 yardas, frente a las 283,6 yardas de su temporada de novato en el PGA Tour. Smith se encuentra entre los 10 mejores en el juego de aproximación y en el putt. «El juego corto de Cam es increíble, pero su mentalidad es probablemente su verdadero punto fuerte», dice el ganador del Masters 2013, Adam Scott.

En marzo, Smith hizo 10 birdies en la ronda final del Players Championship y embocó ocho de sus últimos nueve hoyos para ganar por uno. Fue impresionante incluso sin tener en cuenta que estaba en juego un premio récord de 3,6 millones de dólares para el ganador. Las celebraciones de esa noche fueron las típicas de Smith, no son lujosas pero sí significativas. Esa semana, Smith recibió a su madre, Sharon, y a su hermana, Mel, procedentes de Australia; hacía más de dos años que no las veía debido a las estrictas restricciones fronterizas de Australia (COVID-19). Invitó a otras 30 personas a una fiesta. Lo primero que hizo Smith fue pedir a Wilkosz que encendiera la hoguera del patio trasero. Wilkosz utilizó un soplete con poco éxito -pero mucho humo- antes de que Smith desapareciera y volviera con un soplador de hojas para avivar las llamas y encenderlo. La familia, los amigos y los jugadores de la gira, como Scott, bebieron cervezas y contaron historias hasta altas horas de la madrugada.

Naturalmente, Smith entró en el Masters como uno de los favoritos. El domingo, Smith hizo dos birdies en los dos primeros hoyos para situarse a uno de Scheffler, pero una serie de errores -incluido un triple bogey en el par 3 del 12 del Augusta National- echó por tierra sus esperanzas, y empató en el tercer puesto. Smith tiene cuatro top 10s en seis salidas en el Augusta National, pero cree que su chaqueta verde llegará. «Reflexioné un poco, pero no leí nada sobre el Masters después», dice Smith. «Es fácil dejarse llevar por los focos o insistir en las cosas, pero yo no lo hago.

«Siempre he sido un tipo de persona de proceso», añade. «Voy al curso y marco todas las casillas de lo que tengo que trabajar. También voy al gimnasio y marco todas las casillas. No intento impresionar ni decepcionar a nadie, porque la ansiedad del deporte profesional puede ser abrumadora. Mi objetivo al levantarme cada día es ser mejor golfista».

Smith tendrá más oportunidades de alcanzar el número 1 si consigue mantener su actual nivel de juego. «Es una locura pensar en ello», dice Smith. «En mis primeros años en el circuito, la idea de ser el número 1 me parecía descabellada, y casi no lo quería porque me parecía demasiado difícil. Pero ahora mi mentalidad ha cambiado. Voy a esforzarme al máximo y, aunque no lo consiga, al menos sabré que lo he intentado».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.