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Willett se niega a marchitarse, las «Manos de Piedra» de Homa y un grupo de «¿quién es ese?» buscan convertirse en nombres memorables

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No todos los jugadores del desprecian la LIV. Danny Willett, si es honesto, probablemente esté agradecido de que exista la recién creada liga de golf. Después de todo, mientras que Willett tiene una chaqueta verde del Masters que nunca se le puede quitar, estaba mirando a perder su tarjeta del PGA Tour de nuevo, terminando la temporada 2021-22 en el puesto 141 en la lista de puntos de la FedEx Cup. Sin embargo, cuando un número suficiente de jugadores desertó a la LIV, Willett ascendió al puesto 124 y, con el estatus de exento completo, decidió jugar más en otoño para intentar acumular algunos puntos tempranos.

Buena estrategia, Danny, buena estrategia. Jugando con el co-líder Max Homa en el último emparejamiento (la primera vez que Willett mantiene o comparte el liderato en un evento del PGA Tour después de cualquiera de las tres primeras rondas), Willett aguantó a pesar de un doble-bogey 7 en el par-5 de la novena (su primer resultado por encima del par de la semana) para terminar con un par 72, y quedar empatado en la segunda posición. A un solo golpe del líder Justin Lower, Willett está en posición de conseguir su primera victoria en el PGA Tour desde aquel mágico domingo en el Augusta National en el que uno de nuestros compañeros de trabajo cobró un boleto de 66-1 por él. Pero estoy divagando.

Se esperaban grandes cosas de Willett tras ganar el Masters en 2016. En cuanto a sus resultados en el PGA Tour desde entonces, gran decepción es más bien. Willett, sin embargo, quiere cambiar esa narrativa.

La ronda de Willett fue indescriptible, pero productiva en el sentido de que, con los vientos aumentando a medida que avanzaba el día, el desfile de pares que intercaló su tramo de birdie-doble bogey en los números 8 y 9 antes de que un birdie en el 14 rompiera la cadena le mantuvo en posición, permitiendo un birdie de cierre para mantener el déficit en uno.

«Un poco de golf luchador», dijo Willett sobre su ronda. «Tuve algunas buenas miradas del 12 al 16 y no hice ninguna. Entonces sí, siempre es bueno tener un poco de suerte en el último ahí para hacer un birdie para estar en ese último grupo mañana.»

No es que nada en su reciente carrera en el PGA Tour indique que vaya a estar al borde de la victoria. Desde su temporada ganadora del Masters en 2016, Willett ha jugado 86 eventos con solo seis top-10, su mejor resultado un T-4 en el Rocket Mortgage 2020.

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Aun así, el currículum de Willett no es del todo escaso. Ha tenido victorias en tres eventos importantes en Europa desde 2016, y esta semana, su putter ha cooperado. Usando un modelo Odyssey Versa #1 Wide -básicamente el mismo modelo que usó para ganar el Masters, aunque una pulgada más corto- Willett es más de cinco golpes mejor que el campo en golpes ganados/putting, ayudado por un perfecto nueve de nueve en el rango crítico de cuatro a ocho pies.

Ese tipo de putt es el que permite conservar las tarjetas del PGA Tour y ganar eventos del PGA Tour.

Cuando se trata de la vieja sierra «caballos para los cursos», Max Homa es un pura sangre. Como terminar entre los seis primeros cada uno de los dos últimos años en el Memorial. O estar entre los 10 primeros (incluyendo una victoria) los últimos tres años en el Genesis. O tener un par de victorias en el Wells Fargo. De acuerdo, esos fueron en dos campos diferentes, pero sígueme la corriente.

Ahora Homa quiere llevar su afición por ciertos campos a un nuevo nivel, ya que está en excelente forma para defender su título del Fortinet Championship en el campo norte de Silverado.

Excelente, sin embargo, no describió el juego de Homa el sábado. Un 72 con dos birdies y dos bogeys le dejó empatado en la segunda posición cuando algo más parecido a sus dos primeros días podría haberle abierto una ventaja significativa. Aun así, Homa evitó desvanecerse de la contienda más rápido que algunas de sus maderas 3 cortadas desde el tee.

El putter de Homa estuvo particularmente mal. Después de rodar la roca a la melodía de 5,49 golpes ganados / putt en las dos primeras rondas, el toque de Homa, a veces, se asemejó a «Manos de Piedra» de Roberto Durán. Al perder más de 2,2 golpes en los greens, Homa hizo tres putts desde un metro en el par 5 del hoyo 9 y falló otros cuatro putts dentro de los tres metros.

«Sí, es un trabajo duro», dijo Homa después de la ronda. «El clima lo hizo difícil. No he hecho un buen putt. Si hubiera metido un putt medio decente, habría tirado tres bajo, creo. Pero estoy orgulloso de cómo he mantenido el swing, no me he impacientado demasiado y me he mantenido en el torneo de golf».

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Efectivamente, Homa está a un solo golpe de Lower con una ronda por jugar. O, para llevar la analogía del caballo al alambre, está listo para una patada final en la recta final en un campo que le gusta mucho.

Aunque algunos nombres conocidos ocupan los primeros puestos de la tabla de clasificación, algunos de los que se aprovecharon de las condiciones más fáciles al principio del día dieron un gran salto el sábado (lo siento, me niego a llamarlo «Día de la Movida»), aunque sus nombres sean tan relativamente desconocidos para la mayoría de los aficionados al golf que tienen que buscar en su perfil de jugador del PGA Tour para tener una idea de quiénes son.

Mientras que Harrison Endycott hizo el mayor movimiento con su 65, otros que ahora están en posición de desafiar incluyen a Davis Thompson, que subió 37 puestos con un 65 propio mientras que Paul Haley II subió 28 puestos con un 66. Thompson es un joven de 23 años cuyo recuerdo favorito de golf fue asistir a una ronda de práctica en el Masters de 2011 y preguntarse cómo sería jugar en él (además de amar las Oreos rellenas dobles y las películas de Batman), mientras que Haley es un viajero de 34 años que jugó un año en el PGA Tour en 2013 y se perdió todos los cortes menos tres. Tal vez lo más notable es que jugó al béisbol en sexto grado con el mariscal de campo de los Rams de Los Ángeles, Matthew Stafford, y el lanzador de los Dodgers de Los Ángeles, Clayton Kershaw. Ves, te dije que esos tipos hacían que la gente corriera a sus notas de perfil de jugador. Y no, no nos olvidamos de Adam Svensson aquí. Es sólo que algunas personas más allá de su familia inmediata saben realmente quién es.

Por supuesto, estos jugadores buscan algo que estos dos consumados atletas ya tienen: victorias al más alto nivel del juego. Si sus actuaciones del domingo coinciden con las de sus respectivas terceras rondas, podrían conseguirlo también.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.