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Will Zalatoris vuelve a estar en liza, el putter de Jordan Spieth despierta y la oscura DQ de Hideki Matsuyama

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Las narrativas pueden ser difíciles de librar, y en algunos casos permanecen mucho tiempo después de que se demuestre que no son ciertas. A la inversa, normalmente hay una razón por la que la narrativa se construyó en primer lugar. Lo cual es una forma larga de decir que Will Zalatoris ha sido visto como un jugador bueno, realmente bueno… pero un jugador que ha sido alejado de la grandeza por su putter.

Sus partidarios, que son muchos, dicen que esto es una simplificación excesiva y un embellecimiento de la incipiente carrera de este joven de 25 años. Después de todo, el hombre terminó subcampeón en su debut en el Masters en 2021, llevó a Justin Thomas a un desempate en el Campeonato de la PGA de este año y tiene cinco finales entre los 10 primeros en siete participaciones importantes; claramente el palo plano no es tan malo. Otros dicen, bueno, mira las estadísticas. Zalatoris terminó en el puesto 122 en golpes ganados/putting la temporada pasada y entró esta semana en el puesto 166. Tal vez, según esta gente, si él y su putter estuvieran en la misma página, esos 10 primeros puestos se habrían traducido en una victoria.

Así que cuando ese putter coopera, como lo hizo el jueves en el Memorial, da una idea de lo que podría estar en el horizonte de Zalatoris. Gracias a 11 putts consecutivos, Zalatoris hizo un 68 bajo par para estar cerca de la cima en el Día 1 en Muirfield Village.

«Hice algunas buenas paradas para mantener el impulso y tenía un par de bonos en allí con un par de 20-pies», dijo Zalatoris, necesitando sólo 24 putts en el día y el ranking de primera en putts por GIR. «Bastante satisfecho con el estado de mi juego, pero necesito conducir un poco mejor los próximos días».

La racha de un solo putt de Zalatoris comenzó después de empezar con bogey en el hoyo 10, y procedió a hacer siete birdies en ese tramo de 11 hoyos. Para ser justos, las defensas de Muirfield Village se vieron mermadas por las lluvias de la noche; aun así, para alguien que suele estar en desacuerdo con su juego corto, ahora no es momento de asteriscos.

«Una locura», dijo Zalatoris sobre su ronda. «Hacer ocho birdies en este lugar obviamente es muy bonito. Estaba diciendo antes de venir aquí, el lunes, el martes, que si me decían que iba a hacer 68 en la primera ronda, pensaba que serían cuatro birdies, sin bogeys. Estoy sorprendido de cómo se ha suavizado este lugar, con el tiempo que hemos tenido, porque el lunes y el martes fue probablemente una de las rondas de práctica más firmes que creo que he tenido en mi corta estancia aquí.

«Supongo que se siente como Augusta. Cuando sales allí el lunes, el martes y el miércoles, es una locura de firmeza, de repente los greens mantienen el mismo ritmo, pero se suavizan un poco».

Sí, es sólo un día, y Zalatoris ha sido uno de los mejores jugadores de la ronda inicial del circuito este año. El fin de semana, no tanto (115º en la puntuación del sábado, 116º el domingo). Pero incluso los jugadores más completos no son perfectos. Es joven, no tiene ni 50 participaciones en el circuito, y aunque todavía está buscando su victoria decisiva, ha seguido llamando a la puerta cada semana. Al final se abrirá, y cuando lo haga, Zalatoris podría dejar esa molesta narrativa en el exterior.

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Hablando de los que están en terapia de pareja con sus putters, Jordan Spieth ha estado luchando con su palo plano Cameron la mayor parte de esta temporada, situándose en el puesto 173 en SG/putting. Ha sido particularmente brutal en los cortos, situándose en el puesto 200 del tour desde un metro y 198 desde cinco. Las cosas han llegado al punto de que Spieth estaba experimentando con un cambio de putter a principios de la semana.

Pero Spieth mantuvo su viejo palo en la bolsa, y su lealtad dio sus frutos, ganando tres golpes sobre el campo en las pistas el jueves en camino a un respetable comienzo de dos bajo cero.

«No golpeé la bola realmente bien en absoluto y putteé muy bien. Más o menos lo contrario de cómo han ido las cosas», admitió Spieth, «pero he estado trabajando mucho con el putt y he hecho un par al principio y luego sólo he seguido haciendo un birdie al principio y he seguido.»

Spieth insistió en que no hay nada nuevo en lo que ha estado trabajando, y que aunque las estadísticas no lo han mostrado, siente que está progresando. Está seguro de hacia dónde va, aunque haya tardado un poco más en llegar.

«Tuve algunos errores de lectura, sólo estuve buscando el hoyo para atrapar algunos, y dejé que se pusiera en marcha», dijo Spieth. «Y conseguí algunos rápidos-esta mañana podría haber sido la mejor superficie de putt en la que he estado en mi vida, eran así de buenos.

«Así que sabías que no había excusa, y entonces eran tan rápidos que donde quiera que vayas a empezar, simplemente va a rodar perfectamente».

Muirfield Village ha sido una bolsa mixta para Spieth. Ha pasado el corte en ocho de nueve apariciones, pero realmente solo ha competido una vez, terminando T-3 en su mágica temporada 2015. Las condiciones del jueves facilitaron una gran cantidad de rojo en el tablero, pero para un jugador que necesita desesperadamente resultados de su putter, Spieth se va con algo mucho más peligroso que una buena puntuación.

La estrella de Young sigue brillando

Puede que se haya presentado a un público más amplio en el PGA Championship, pero Cameron Young ha estado trabajando mucho antes de Southern Hills. El novato es el 10º en el tour en golpes ganados/total y el séptimo en puntuación, y entró en Ohio en un calentón, terminando T-3 o mejor en cada una de sus últimas tres salidas. El jueves, el calentador sigue ardiendo, ya que Young está empatado en la cima de la tabla con una puntuación de cinco bajo cero, 67.

«Creo que he estado conduciendo de forma muy consistente», dijo Young después. «No sé si he pegado tantas calles hoy, pero siento que he pegado muchos golpes buenos desde el tee y hacer eso de forma consistente me ha llevado a estar ahí muchas veces. Si puedo pegar bien el driver, voy a ponerme en muchos lugares donde no sólo tengo la oportunidad de hacer birdie sino que es difícil hacer un bogey».

Young hizo precisamente eso, haciendo cinco birdies mientras lanzaba un eagle en el par-5 15, con sólo dos bogeys en la parte delantera (su espalda) que le impidieron una tarjeta limpia.

«Creo que haber tirado algo peor que cinco cuando estaba cinco bajo en siete hoyos, incluso fallando uno corto en el 16, haber tirado tres o cuatro, creo que habría sido un poco decepcionante dado ese comienzo», dijo Young. «Es agradable sentir que he vuelto a donde estaba en la mitad de la ronda y hacer una buena puntuación».

Vale la pena reafirmar que Young está en su primer año en la gira, ganando su tarjeta gracias a las victorias consecutivas del año pasado en el circuito Korn Ferry. Sin embargo, a pesar de ser su primera campaña, Young ha evitado cualquier noción de «felicidad por estar aquí».

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«Esperaba [compete], sin duda», dijo Young. «Creo que sabíamos lo que era posible, pero creo que también he mejorado mucho a lo largo de esta temporada. Creo que sigo descubriendo cómo jugar mejor al golf profesional. Creo que estoy aprendiendo lo que puedo y no puedo hacer. Y el haberlo hecho bien, creo que lo hace mucho más fácil. Si realmente estuviera luchando por mantener mi tarjeta para el próximo año, creo que se hace mucho más difícil. Haber estado cerca de la cabeza y haber terminado en lo alto unas cuantas veces, creo que ha subido ese nivel de comodidad y he podido seguir adelante, haciendo lo que he estado haciendo.»

Olvídese de mantener su tarjeta; Young está en el asiento del conductor para el Novato del Año del , y podría estar en línea para enganchar un lugar en el equipo de la Copa Presidentes de Estados Unidos. Una victoria esta semana ayudaría a esta causa. Como ya se ha mencionado, el perfil de Young ya era brillante y se hizo más brillante al competir en Tulsa. Si se lleva a casa el torneo de Jack, considere a Young una estrella en toda regla.

Hideki Matsuyama ganó su primer evento del tour en el Memorial en 2014. El jueves tuvo otra primicia en el circuito, aunque una que preferiría olvidar, ya que el ex campeón del Masters fue descalificado por el uso de un palo no conforme.

Matsuyama hizo tres sobre 39 en sus primeros nueve hoyos en Muirfield Village, pero fue retirado del campo antes de llegar al 10º. Los oficiales del torneo descubrieron al principio de la ronda que el palo 3 de Matsuyama -con la cara cubierta de pintura blanca- estaba en posible violación de las reglas por aplicar una sustancia extraña al palo.

Según las nuevas Reglas de Golf, si Matsuyama no hubiera utilizado el palo antes de ser notificado, podría haber continuado. Sin embargo, Matsuyama utilizó la madera 3 en su primer golpe de salida.

El oficial de reglas Steve Rintoul explicó que aunque se creía que la sustancia actuaba como una ayuda para la alineación (se sabe que las sustancias extrañas crean una mayor distancia) seguía constituyendo una violación de las reglas porque la pintura se consideraba excesiva. A Matsuyama se le informó del posible problema en el segundo hoyo y volvió a confirmar lo sucedido en el quinto. La razón por la que no fue descalificado hasta el décimo es que los oficiales del circuito necesitaban consultar con la USGA sobre la violación.

«Nuestro comité se dio cuenta, a través de unas fotos que se publicaron, de que podía haber una sustancia pintada en la cara de uno de los palos de Hideki», explicó Rintoul. «Y nos pusimos en contacto con Hideki y seguimos el proceso. Hideki, ¿llevas este palo? Sí. ¿Has usado este palo? Porque si no ha usado el palo, no pasa nada por llevar un palo no conforme, sólo que no puedes usarlo. ¿Ha usado este palo? Bueno, el pobre ha jugado un hoyo, y se las arregló para usarlo desde el primer tee.

«En ese momento, sin llegar a demasiadas conclusiones con el palo y lo que se hizo exactamente con el palo, me encontré con Hideki en el quinto tee. El daño estaba hecho. Un golpe y la descalificación».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.