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Will Zalatoris hace 61 después de hacer siete birdies consecutivos

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LA QUINTA, California – Después de unos meses difíciles, todo salió bien para Will Zalatoris en la segunda ronda de The American Express del viernes.

Incluso después de perder el equilibrio en el último tee, y de temer que su bola se dirigiera a unos arbustos, fue capaz de marcharse con un birdie más. Fue su séptimo consecutivo para terminar su ronda, bueno para un 61 que fue 10 golpes mejor que una frustrante primera ronda en este torneo donde las puntuaciones bajas son una necesidad. El jugador que la temporada pasada dio la vuelta a la cabeza al pasar directamente del Korn Ferry Tour a competir en los majors vuelve a la competición después de un tramo tranquilo.

«Creo que hoy me he dado oportunidades, he pegado muy cerca y he hecho un par de tiros de 20, 30 pies para mantener la ronda y obviamente… hacer birdie en el 9 desde la calle equivocada es como la guinda del pastel», dijo Zalatoris.

Su golpe en ese último hoyo se estrelló contra el rough del primer hoyo adyacente en el Nicklaus Tournament Course de la PGA West. Aprovechó la buena oportunidad para golpear un hierro 6 desde 212 yardas hasta 15 pies y embocar el putt de birdie. Ese birdie final le colocó en la primera página de la tabla de clasificación.

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Comenzó el viernes en el puesto 96 después de golpear sólo 10 greens en su ronda de apertura en el 7.060 La Quinta Country Club. Eso fue inaceptable para un jugador que terminó en el top 10 de Strokes Gained: Approach-the-Green la temporada pasada. Culpó a su pobre desempeño con sus hierros por ser demasiado cauteloso en su primera ronda del PGA TOUR desde noviembre.

Josh Gregory, el entrenador de juego corto de Zalatoris, animó a su alumno a arriesgarse más, diciéndole: «Si quieres tirar 64, tienes que estar dispuesto a tirar 74».

«Hoy lo he recortado», dijo Zalatoris.

Entró esta semana en el puesto 83 de la FedExCup. Comenzó la temporada con un par de finales entre los 15 primeros, pero sólo tiene un top-10 en el TOUR desde que terminó T8 en el PGA Championship en mayo. Esa buena actuación en Kiawah Island siguió a su segundo puesto tras Hideki Matsuyama en el Masters y al T6 en el U.S. Open en otoño de 2020.

Zalatoris admitió el viernes que se puso demasiada presión después de contender en esos majors. Después de comenzar la temporada pasada sin estatus en el TOUR, sintió que estaba jugando con el «dinero de la casa» cuando consiguió una membresía temporal especial y un lugar en el top 50 del Ranking Mundial de Golf. Ese agradecimiento disminuyó la presión que sentía al aparecer en la tabla de clasificación en Winged Foot, Augusta National y Kiawah Island.

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Tras el Masters, se habló de él como candidato al equipo de la Ryder Cup y parecía seguir el camino forjado por Jordan Spieth, con el que competía desde que eran niños en Dallas. Spieth comenzó su primera temporada en el TOUR sin estatus, pero fue capaz de conseguir una victoria, llegar a East Lake y ganarse un puesto en el equipo de la Presidents Cup. Sin embargo, Zalatoris cayó en ese ritmo en la segunda mitad de 2021. Luego se lesionó en el Open Championship y tuvo que retirarse con una lesión en la espalda.

«Después de Augusta, creo que mis expectativas y mi mentalidad cambiaron un poco», dijo. «Estaba intentando ganar torneos, estaba trabajando honestamente demasiado, trabajé hasta lesionarme y supe que ahí era donde tenía que dar un paso atrás.

«Los primeros seis meses (de 2021) fueron increíbles. Aprendí mucho de ello, jugando tan bien y estando en la contienda, pero los últimos seis meses realmente gané mucho más de ello, de no forzarlo. … Sólo tengo que mantener esta actitud en el futuro».

La vuelta a esa mentalidad libre podría conducir a esa primera victoria que Zalatoris ha estado esperando.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour