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US Open 2022: El caddie Billy Foster se quita el «gorila» de encima tras años de angustia en los grandes campeonatos

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BROOKLINE, Massachusetts – El corazón de Billy Foster se hundió.

En el tee del 72, donde Matt Fitzpatrick (el jefe) llegó con un golpe de ventaja sobre Will Zalatoris y Scottie Scheffler, que ya estaba en la casa club con cinco bajo cero, Foster y Fitzpatrick se decidieron por la madera 3. Era un debate que ambos habían mantenido durante toda la semana en The Country Club, inclinándose Fitzpatrick cada día por el driver. Cada vez que el inglés tiene la oportunidad de dejar comer al perro grande, el perro grande va a comer.

Pero este era el último hoyo del Abierto de Estados Unidos. Con una ventaja de un tiro. Permitir que Fitzpatrick pusiera en juego problemas en esa situación sería una mala práctica del caddie. Así que la madera 3 fue.

«Tuvimos una diferencia de opinión allí toda la semana», dijo Foster después. «Hoy dijimos que si la conduces directamente por el centro [with a driver] va a correr hacia el rough – sólo golpea la madera 3. Es uno de esos en los que si golpeas la calle, sabes que va a ser un hierro 9».

Fitzpatrick, sin embargo, no golpeó la calle. Cuando su bola se dirigió directamente hacia uno de los búnkeres del lado izquierdo del hoyo, Foster, que ya se encontraba en una posición indefensa sólo por la naturaleza del trabajo, estaba a punto de vomitar en el terreno sagrado de Brookline.

«Está en el aire girando hacia la trampa y yo estoy como…», dijo Foster, que luego hizo el movimiento de palma de la cara.

Seguramente, los fantasmas de las grandes ligas se han colado en el cerebro de Foster, y no son pocos los que le han quitado el sueño. Se trata de un hombre que estaba en la bolsa para Thomas Bjorn en el Open Championship de 2003 en Royal St. George’s, donde Bjorn llevaba una ventaja de dos golpes en el hoyo 16 cuando se produjo la catástrofe, con Bjorn dejando dos golpes en un búnker junto al green. Hizo doble bogey y perdió por uno ante Ben Curtis.

Foster estuvo en la bolsa de Lee Westwood durante 10 años, una relación que incluyó nueve finales entre los tres primeros en los majors, incluyendo tres subcampeonatos. La derrota de 2010 ante Phil Mickelson en el Masters fue una de las más dolorosas, pero ninguna superó la angustia del triplete de Westwood en el green 72 del Open Championship de 2009 en Turnberry, que le dejó fuera del desempate por la jarra de clarete con Tom Watson y Stewart Cink.

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«Probablemente he estado seis o siete veces muy cerca, un par de derrotas desgarradoras», dijo Foster. «A veces era difícil de digerir».

Un colapso de Fitzpatrick en el hoyo 18 habría estado en la lista de los que enferman del estómago, otro desafortunado caso en una carrera de caddie llena de ellos. Cuando el dúo llegó para encontrar la bola en el búnker con Zalatoris a salvo a 30 yardas en el centro de la calle, Foster tuvo sus dudas.

«Estaba como detrás de un labio empinado, así que no podía ir a la bandera», dijo Foster, «pero podía ir al borde izquierdo del green. Y él, en cierto modo, golpeó la bola contra un árbol en la parte trasera del green que estaba probablemente como tres o cuatro yardas dentro del borde izquierdo del green. Golpeó un buen corte sólido de eso. Qué golpe de golf. El punto débil de su juego esta temporada ha sido su juego en el búnker de la calle, que ha sido tan bueno como el mío, y yo soy un desastre. Pero si vas a golpear uno bueno, bien podría ser el último hoyo de un Abierto de Estados Unidos».

El golpe de Fitzpatrick, que ya se ha convertido en una leyenda del Abierto de Estados Unidos, permitió un par de dos putts. Eso terminó siendo suficiente para cortar a Zalatoris, cuyo esfuerzo de birdie se deslizó por el borde izquierdo de la copa y de alguna manera no cayó. Foster y Fitzpatrick, sabiendo que todavía tenía que hacer el par, no pudieron empezar a celebrarlo, pero las lágrimas ya corrían por la cara del veterano jugador de golf.

«Sólo un alivio puro y absoluto», dijo Foster. «Me he quitado el mono de encima, pero me siento más como un gorila».

Lo que hace que esta victoria sea mucho más dulce es que se produjo en un major después de que Foster (y Fitzpatrick) estuvieran a punto de ganar hace un mes en el PGA Championship. Fitzpatrick llegó a la ronda final en Southern Hills a tres golpes del liderato, con una ronda final de par que le valía para ganar, y con uno de más para entrar en el desempate. No iba a ser ese día, y «no ser ese día» es algo a lo que Foster se ha acostumbrado demasiado los domingos en los majors a lo largo de los años.

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«No me quedan muchos años en el juego», dijo Foster cuando se le preguntó si pensaba que el major podría no llegar nunca. «Lo decepcionante de la PGA es que estaba ahí para ganar. No tuvimos que hacer nada especial en absoluto. Simplemente no rindió el domingo, no tuvo su mejor juego y falló demasiadas calles. Sí, es decepcionante, pero por la experiencia de perder, sabías que iba a pasar. Obviamente, ganó el amateur aquí, y pensé que tenía todas las posibilidades de volver a competir, y así fue».

Incluso después de toda una vida de fracasos, Foster se permitió preguntarse si hoy era finalmente el día.

«Dos o tres veces pasa por delante de tus ojos y se te llena la boca de lágrimas y dices ‘para eso, para eso’. Ni siquiera vayas por ahí, sigue adelante», dijo Foster. «Pero mentiría si no se me hubiera pasado por la cabeza dos o tres veces hoy. Lo deseas tanto que no puedes evitar pensar en ello. Pero los dos lo hemos hecho muy bien, hemos trabajado bien ahí fuera hoy. No hubo errores, ni uno solo. Todo fue perfecto».

A estas alturas, la merecida celebración de Foster ya ha comenzado. Tuvo un vuelo de salida de Boston el domingo por la noche que felizmente perdió, y el próximo, previsto para las 14 horas del lunes, podría salir también sin él. Quién sabe dónde le llevará la noche.

«Empezaré con una cerveza en la cabaña del caddie», dijo Foster mientras estaba de pie en la calle 18. «Seguido de otras 20».

Después de 30 largos años sin Major, Foster se ha ganado las 21 cervezas. Diablos, si él mismo quisiera pulir un estante entero de 30, nadie lo culparía.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.