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Un profesional surcoreano y un entrenador universitario ganan los títulos generales en el primer Open de Adaptación de Estados Unidos

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PINEHURST, N.C. – Simon Lee rara vez habla con frases completas. Diagnosticado en el espectro autista a los 3 años de edad, tiene dificultades para establecer contacto visual, y para los periodistas que le entrevistaron durante la semana en el Open Adaptado de Estados Unidos inaugural, a menudo se dirigió a esta madre y entrenadora para pedirle ánimos antes de proporcionarle tibiamente una sonrisa y una respuesta.

No fue diferente el miércoles, después de que el surcoreano de 24 años se hiciera con el título general masculino en el número 6 de Pinehurst. Hizo un tercer golpe consecutivo de 71 golpes bajo par y luego se impuso por dos golpes en un desempate global de dos hoyos sobre el sueco Felix Norrman, otro jugador con discapacidad intelectual.

Al ser el primer hombre en sostener el brillante trofeo en su regazo, se le preguntó a Lee qué le parecía ser llamado el campeón del Open Adaptado. Se inquietó durante unos segundos, miró a su orgulloso séquito y se esforzó por encontrar las palabras. Luego, sus ojos se iluminaron, sonrió y la frase salió con claridad cristalina: «Parece que estoy soñando».

En una semana que probablemente cambió para siempre la imagen de los golfistas adaptables, ese sentimiento era palpable entre el par de cientos de personas, muchas de ellas competidoras, que se reunieron en torno al green del hoyo 18 para ver lo que se convirtió en un final dramático entre los hombres. Parecía que todos ellos estaban viviendo sus propios sueños.

Entre los 96 participantes hubo dos golfistas que levantaron trofeos -Lee y la amputada Kim Moore, de 41 años, de Portage, Michigan, que obtuvo el título general femenino- y un total de 15 jugadores ganaron medallas de cobre por ser los primeros clasificados en su división. Casi todos los participantes se quedaron durante horas para disfrutar de sus logros personales.

«Esto», dijo el conocido golfista amputado Chad Pfeifer, «es a lo que todo el mundo va a aspirar».

Había categorías de discapacidades de brazo, pierna, múltiples extremidades, neurológicas, de visión y de personas de baja estatura, y en la competición masculina resultaron ser dos jóvenes con dificultades intelectuales.

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Norrman, de 25 años, tiene esclerosis tuberosa, una rara enfermedad genética que produce tumores no cancerosos que pueden crecer en el cerebro, los riñones, el corazón, los ojos, los pulmones y la piel. También puede causar convulsiones, autismo y problemas de comportamiento. Hace un par de años, Norrman tuvo que ser operado del cerebro, y volvió al campo de golf sólo unas semanas después. En otras ocasiones, tiene pequeños puntos negros en su visión.

Sin embargo, es un golfista muy consumado en Europa que entró en el Abierto Adaptado de EE.UU. como el 25º jugador masculino de la Clasificación Mundial de Golfistas con Discapacidad. Y Norrman estuvo impresionante en Pinehurst, remontando un 75 inicial para anotar 69s consecutivos en un campo de 6.581 yardas.

Pero Lee está aún más curtido. Ha competido en numerosos eventos como profesional en el PGA Tour coreano, pasando el corte una vez este año, y entró en Pinehurst con el mejor índice de todo el campo con un más 3.6.

Lee hizo birdie en los dos primeros hoyos del miércoles y estaba empatado en el liderato con Norrman hasta que dejó caer un golpe en el 13. Pero Normann hizo bogey-birdie-bogey en los hoyos 14-16, y llegaron empatados al 18. Jugando en el mismo grupo, Pfeifer se lanzó a por todas, haciendo birdie en el 18 para conseguir la mejor puntuación de la semana, 68, pero se quedó a dos golpes en el tercer hoyo en solitario.

Los dos primeros pararon el finisher para enviar el desempate a los hoyos 17 y 18. Lee hizo un birdie en el primero, un par 4, desde 6 metros y paró el 18 de forma rutinaria, mientras que Normann hizo par y bogey.

En una rara muestra de emoción, Lee bombeó sus puños en la celebración, y luego, cuando fue rociado con agua por sus amigos y familiares, dejó escapar largos gritos de alegría.

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«Hoy ha hecho mucho calor, el tiempo», dijo Lee sobre las temperaturas que rondaron los 100 con el índice de calor. «Me he refrescado, sí, al menos, con el agua encima».

Lee ha recorrido un largo camino desde que empezó a jugar al golf en la escuela primaria, tras probar primero con el hockey. Es hijo de un diplomático surcoreano que pasó por Washington D.C. y Nueva York, pero fue en Corea del Sur donde Lee perfeccionó su juego.

Según su madre, Jaiae Pahk, los mayores retos llegaron pronto. «Con su autismo, hay una repetición constante», dijo a través de un intérprete. «Aprendía algo y luego lo olvidaba. Así que tenían que seguir recordándoselo hasta que se concretaba en su memoria».

Al preguntarle qué le diría a otros padres cuyo hijo es autista, Pahk dijo: «Encuentra lo que les gusta y sigue trabajando en ello. Puede parecer que será difícil al principio, pero si sabes que les encanta, sigue empujando y no te rindas. Y verás que no es sólo algo que les das de comer, un pasatiempo, sino que cambia su carácter y su personalidad en general».

Simon Lee encontró su amor en el golf, y sus sueños no terminaron un miércoles de julio en Pinehurst.

«Quizá algún día vaya al Masters», dijo, haciendo una pequeña pausa. «Y quiero pisar el hoyo 18 del Augusta National en la ronda final».

En la consecución del título femenino, Moore realizó rondas de 76-80-76 para terminar con 16 sobre y vencer a Ryanne Jackson (discapacidad neurológica) por ocho golpes. Moore es la entrenadora de golf femenino de Western Michigan y nació sin la parte inferior de la pierna derecha.

Las otras medallistas de la categoría femenina fueron: Cathy Walch (brazo), Grace Anne Braxton (intelectual), Cindy Lawrence (miembro múltiple), Annie Hayes (sentada) y Amanda Cunha (visión).

Los medallistas de la categoría masculina: Pfeifer (pierna), Conor Stone (brazo), Jordan Thomas (miembro múltiple), Kipp Popert (neurológico), Dennis Walters (sentado), Kurtis Barkely (baja estatura), Kiefer Jones (visión).

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.