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Un municipio histórico desaparecido está a punto de recibir la transformación más moderna

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Hubo un tiempo en que el campo de golf de Cobbs Creek era el escaparate de la colección de campos municipales de Filadelfia y merecía la atención nacional. Ese tiempo podría estar volviendo porque el campo, actualmente cerrado, está siendo suavemente recuperado por Hanse Design, la empresa de arquitectura de golf más caliente en el juego, y será operado bajo un modelo de negocio que es diferente a cualquier otro campo de golf de propiedad de la ciudad en el país.

Situado en un lugar privilegiado al oeste del centro de la ciudad, entonces como ahora servido por paradas de ferrocarril, Cobbs Creek fue, en sus inicios, un accidentado pero entretenido 18. Construido en 1915 dentro de un gran parque de la ciudad, el trazado se diseñó bajo una restricción que prohibía la tala de árboles, por lo que los primeros hoyos giraban en torno a un pasto, seguidos de varios que serpenteaban por un estrecho valle bajo laderas boscosas y el arroyo del mismo nombre, que mordisqueaba algunos greens. Tras un golpe de salida por un terraplén en el sexto, gran parte del resto del campo se jugaba en una meseta, con superficies de putting de perfil bajo colocadas ingeniosamente en promontorios y lomas. El último hoyo se precipitaba abruptamente cuesta abajo, con su green escondido bajo los árboles que bordeaban una calle de la ciudad.

Cobbs Creek formó parte de la primera generación de diseño de golf estadounidense, una de las primeras del movimiento que se conoce como la Escuela de Arquitectura de Campos de Golf de Filadelfia. Desde el día en que se inauguró, en 1916, dio la bienvenida a todos los golfistas, incluidas las mujeres, que en aquella época todavía estaban sufriendo su búsqueda del sufragio. A finales de los años 30, cuando el joven golfista negro Charlie Sifford (futuro miembro del Salón de la Fama) abandonó el sur de Jim Crow para ir a Filadelfia, descubrió que era bienvenido para perfeccionar su juego en Cobbs Creek. En la década de 1940, el campo se convirtió en la sede de la Asociación de Golfistas Unidos, que proporcionaba competición profesional a Sifford y a otros golfistas negros a los que se les prohibía competir en eventos de la PGA por una cláusula de exclusividad para caucásicos que no se abolió hasta 1961.

Al comienzo de la Guerra Fría, el campo sufrió un revés cuando la ciudad permitió que el ejército estadounidense requisara el hoyo 13, de par 5, como ubicación de cuarteles y cañones de artillería antiaérea. Esto llevó a la eliminación en cadena de otros cinco hoyos y a la creación de sustitutos de menor calidad, con greens originales abordados desde ángulos diferentes e incómodos. Aun así, el trazado reconfigurado, con su «apologético» par de 68, acogió el Philadelphia Daily News Open de 1955 y 1956, un evento no oficial al que asistieron profesionales como Arnold Palmer, Tommy Bolt, Billy Casper y Jimmy Demaret, así como Sifford y otros veteranos de la UGA como Ted Rhodes y Howard Wheeler.

En el siglo XXI, Cobbs Creek se había convertido en otro campo abandonado. Un escritor de golf lo calificó de «adefesio histórico». Los funcionarios de la ciudad, que no estaban interesados en el negocio del golf, concedieron un contrato de explotación a corto plazo a un contratista privado que mantenía los greens segados, pero no vieron ninguna razón para reinvertir. En 2016, la sede del club se quemó y las operaciones se llevaron a cabo desde un remolque. A finales de 2019, el contrato de arrendamiento terminó y Cobbs Creek cerró. Rápidamente volvió a la naturaleza. Lo que habían sido calles y greens se convirtieron en macizos de maleza hasta los tobillos, salpicados de bolsas de basura, latas de cerveza, neumáticos de coche y, según los informes, algún que otro cadáver.

Su destino parecía ser un vertedero permanente e ilegal. Pero a principios de 2022, la ciudad anunció un nuevo contrato de arrendamiento a largo plazo de la propiedad a una organización benéfica, The Cobbs Creek Restoration and Community Foundation, que se comprometió a restaurar el famoso campo de golf y a reurbanizar otras propiedades del parque a su alrededor.

Normalmente, una fundación benéfica se crea para proporcionar fondos continuos a una causa digna que, de otro modo, no podría sostenerse. Pero la Fundación Cobbs Creek tiene un plan más ambicioso en mente. Pretende que el campo de golf revivido genere un beneficio anual que la fundación utilizará para prestar otros servicios comunitarios dignos, como un centro juvenil, actividades extraescolares, programas de divulgación y fondos para becas.

Esta resurrección del curso tiene sus raíces en hechos ocurridos hace más de una docena de años. Joe Bausch, profesor de química en Villanova desde 1993, y Mike Cirba, consultor de tecnologías de la información en el ámbito de la salud y evaluador de cursos en revistas, se conocieron en un chat de Internet en 2007. Ambos habían jugado a Cobbs Creek en numerosas ocasiones y estaban intrigados por sus orígenes y su alteración.

«Habíamos leído que había una especie de conexión con Hugh Wilson, pero nadie había sido capaz de documentar definitivamente lo que Wilson había hecho», dice Cirba. Justo aguas arriba de Cobbs Creek se encuentra el Merion Golf Club, donde en 1912 Hugh Wilson había trazado su campo de campeonato East Course y su campo familiar West Course en 1914.

«También sabíamos que [Cobbs Creek] había cambiado con el tiempo, pero nadie sabía qué había pasado realmente, ni cuándo, ni por qué», dice Cirba. «Así que lo vimos como un gigantesco misterio, y entre nosotros se convirtió en un divertido proyecto de investigación».

Los dos detectives indagaron a fondo para demostrar la autoría de Wilson. Bausch dedicó meses de minuciosa investigación en microfilmes y microfichas de periódicos y encontró muchos recortes que establecen persuasivamente a Wilson como la figura principal en el diseño de Cobbs Creek. También encontró descripciones de las instalaciones de la Guerra Fría que sólo existieron seis años, de 1952 a 1958, y que, sin embargo, provocaron la reubicación permanente de los agujeros. Cirba, con formación en periodismo, recopiló sus hallazgos en un libro que autopublicó, Cobbs Creek Golf Course- Uncovering a Treasure. Impreso por primera vez en 2009, ha sido actualizado 12 veces y ahora tiene 400 páginas.

En los Archivos de Filadelfia, Bausch y Cirba desenterraron el primer mapa conocido del campo de golf, fechado en 1915 y con la firma de Jesse T. Vogdes, el superintendente del parque. El trazado del campo que se mostraba en él era muy diferente del que habían jugado, así que empezaron a explorar la propiedad física de Cobbs Creek, identificando finalmente las calles originales completamente cubiertas de árboles. Llegaron a la conclusión de que el trazado original de Wilson era una genialidad.

«Era un trazado audaz para su época», dice Cirba. «Aprovechaba muchos atributos naturales maravillosos. Utilizaba el juego terrestre en gran medida. No había una sola pieza que no tuviera sentido en términos de desafío de golf y de la función de navegar por el campo.»

Asombrados por lo que habían descubierto, los dos iniciaron una cruzada para convencer a la ciudad de que restaurara el campo a su gloria original.

«Fuimos, un poco ignorantes, a la comisión del parque», dice Bausch. «Les enseñamos nuestro libro y les dijimos que habíamos descubierto todo esto. Sólo había que derribar algunos árboles y tendríamos un gran campo de golf». Los funcionarios les mostraron amablemente la puerta.

El veterano cronista deportivo Joe Logan se enteró y, en uno de sus últimos artículos en el Philadelphia Inquirer, hizo un artículo dominical a toda página sobre Bausch y Cirba, a quienes apodó Los Amigos de Cobbs Creek. Pero ni siquiera eso movió la aguja.

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En 2010, Bausch y Cirba fueron invitados a reunirse con Chris Lange, un agente inmobiliario comercial y dos veces golfista del año de la Asociación de Golf de Filadelfia. Se reunieron con él en la casa club, le mostraron el antiguo mapa del campo que habían encontrado y le dieron un ejemplar de su libro. Lange, que había jugado por primera vez en Cobbs Creek en partidos de la escuela secundaria en St. Joseph’s Prep en la década de 1970, nunca había conocido el diseño original. Su presentación fue tan entusiasta que Lange aceptó su idea de recuperar el trazado de Wilson y se mostró decidido a ayudar a hacerlo realidad.

Como la ciudad no estaba interesada en gastar dinero en el golf, Lange buscó dinero privado. Mientras exploraba las posibilidades, se lo mencionó un día durante el almuerzo a Larry Kent, en aquel momento presidente del comité ejecutivo del National Constitution Center de Filadelfia. «Lo que necesitas es una fundación sin ánimo de lucro para recaudar los fondos», dijo Kent.

Lange se puso en contacto con el ejecutivo de seguros jubilado Jim Maguire, fundador, junto con su mujer, Frances, de la filantrópica Maguire Foundation. Maguire remitió a Lange a su hijo, Chris Maguire, un ávido jugador de golf de la familia. Lange le propuso que los Maguire proporcionaran la financiación de base para lo que él denominó «golf con un propósito», una organización sin ánimo de lucro que pudiera hacer algo en beneficio de los golfistas de Filadelfia. Maguire recuerda que en un principio se mostró tibio, dada la menguante economía del golf en aquella época.

Durante varios meses, Lange y Maguire mantuvieron conversaciones posteriores. En una de ellas, Lange destacó el patrimonio histórico de Cobbs Creek. Fue entonces cuando Maguire sugirió afinar el objetivo a «golf con una misión». Tienes este activo histórico, dijo, que podría generar ingresos para apoyar las instalaciones educativas para los niños de varias familias de ingresos medios y bajos en el oeste de Filadelfia. Esa era una fundación que su familia podía apoyar.

En 2017, Lange y Maguire crearon The Cobbs Creek Restoration and Community Foundation, con la misión de «crear un campus educativo y de golf económicamente sostenible que ofrezca oportunidades a la diversa juventud de Filadelfia.»

Es el aspecto de «campus de golf» de este proyecto lo que podría distinguirlo de otros renacimientos de campos públicos en otras grandes áreas metropolitanas. Aunque la Fundación colaborará con The First Tee de Filadelfia para impartir formación tradicional sobre golf y valores en una nueva instalación de prácticas, y la Fundación tiene previsto ofrecer formación en gestión y mantenimiento de campos de golf, así como un programa de caddies para jóvenes, gran parte de su componente educativo irá mucho más allá del golf. Su Centro de Participación Comunitaria ofrecerá, en colaboración con las escuelas locales, programas socio-emocionales que tratarán temas como la curación a través de la atención plena y la meditación, la construcción de la autoestima y la salud, la nutrición y el bienestar. Los empleados de la Fundación ya han impartido sesiones en 2022 en un lugar temporal para los alumnos de segundo y tercer grado de dos escuelas públicas locales, con planes de añadir más escuelas en 2023.

En su agenda también figuran programas para el rendimiento académico y las equivalencias de grado en matemáticas y lectura, y programas de preparación profesional para introducir a los adolescentes del barrio en trayectorias profesionales que de otro modo no considerarían, como la atención sanitaria, las comunicaciones y la tecnología. Como director general fundador de la fundación, Lange dirigió las negociaciones con la ciudad para obtener un arrendamiento a largo plazo de la propiedad. En noviembre de 2020, Jeff Shanahan, miembro del consejo de administración de la fundación y con experiencia en gestión empresarial, aceptó ser presidente de la fundación y encargarse de las operaciones diarias.

Firmó el contrato de arrendamiento de Cobbs Creek en enero de 2022, dando a la fundación la posesión del campo y el parque circundante por un dólar al año durante un plazo de 30 años, con tres opciones de renovación de 20, 15 y 10 años. Entre las obligaciones del contrato de arrendamiento, la fundación se compromete a restaurar el campo a su trazado original y a establecer una estructura de tarifas de tres niveles (local, regional y nacional) que no saque del mercado a los golfistas locales. La fundación también planea honrar la herencia de los golfistas negros que jugaron en Cobbs Creek con una exposición permanente en la casa club propuesta.

El alcalde de Filadelfia, Jim Kenney, emitió una declaración oficial poco después de la firma del contrato de arrendamiento. La ciudad se asociaba con la Fundación Cobbs Creek, decía en parte, «para invertir en este tesoro local y asegurarse de que Cobbs Creek mantenga su lugar en el mapa de los primeros, mejores y más acogedores campos de golf públicos de Estados Unidos». El plan para el campo de golf de Cobbs Creek celebra la identidad de nuestra ciudad, abraza una historia de inclusión y aporta un mensaje compartido de unidad dentro de nuestra ciudad en torno al cual todos podemos unirnos.»

El comunicado de prensa de la ciudad también señalaba que la restauración supondría más de 750 puestos de trabajo, que proporcionarían más de 56 millones de dólares en compensación laboral total, y que, una vez terminado, se espera que el campo de golf mantenga 150 puestos de trabajo con una compensación anual de más de 6,5 millones de dólares. Dado que la ciudad tiene un impuesto sobre la renta, se prevé que esos 150 puestos de trabajo proporcionen a la ciudad 350.000 dólares de ingresos fiscales anuales.

El arquitecto de golf Gil Hanse tuvo la suerte de trasladar a su familia al suburbio de Malvern, en Filadelfia, en 1993. Desde entonces se siente parte de la comunidad. En el año 2000, después de que una inundación arrasara los greens tercero y cuarto de Cobbs, Hanse se presentó, pidió prestada una miniexcavadora y remodeló los greens sin coste alguno, simplemente queriendo ayudar. Es triste decir que los greens remodelados por Hanse volvieron a desaparecer unas cuantas inundaciones más tarde, pero su esfuerzo no fue olvidado.

«Cuando hemos hablado de qué arquitecto querríamos para restaurar Cobbs», dice Cirba, «siempre hemos pensado que Hanse merecía el primer derecho de rechazo por su trabajo gratuito allí hace años».

En 1995, Hanse había contratado a Jim Wagner, el superintendente del Wilmington Country Club, al otro lado de la frontera con el estado de Delaware, para que trabajara como modelador en la reconstrucción de Hanse en Merion East. En pocos años, Wagner asumió el papel de asociado de diseño de Hanse. Hoy Hanse se refiere a él como su socio de diseño. (Nota: Hay otro arquitecto de golf llamado Jim Wagner que ha sido durante mucho tiempo el socio de diseño de Jack Nicklaus. Los dos Wagner no están relacionados).

Cuando Cirba se puso en contacto con Hanse Design en 2010 para que le diera su opinión sobre la viabilidad de restaurar Cobbs Creek, Wagner se presentó a la visita. Cirba y Bausch le hicieron una visita guiada, señalando los hoyos de golf abandonados y se frustraron por el silencio de Wagner. Tras una hora sin comentarios, Cirba finalmente preguntó: «Jim, ¿estamos locos?». Wagner se lo pensó durante varios minutos y luego dijo: «No, no estáis locos. Hay algo en esto».

Cuando Bausch y Cirba se reunieron con Lange, sugirieron que Hanse y Wagner encajaban perfectamente en la restauración, así que Lange se reunió con ellos y concretó los detalles. Como resultado, Wagner preparó un plan maestro de restauración que fue recibido con entusiasmo.

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Hanse dice que participará en la reconstrucción, pero Cobbs Creek será de Wagner, en parte porque Wagner es natural de Filadelfia, creció a 20 minutos de Cobbs Creek y lo tocó muchas veces en los años 70 y 80. «Cuando nos sentamos por primera vez con estos chicos, todos pensamos que este proyecto estaría terminado a tiempo para el Abierto de Estados Unidos de 2013 en Merion», dice Wagner. «Pensamos que lo revelaríamos al mundo en ese momento. Poco sabíamos».

En aquel momento, los costes de construcción estimados eran de 12 millones de dólares. En 2018, el precio había subido a 20 millones de dólares, y hoy la cifra está en 50 millones, un precio que incluye la construcción de 27 hoyos más un campo corto, instalaciones de prácticas, una nueva casa club, una nueva instalación de mantenimiento y el edificio del centro educativo.

«Este ha sido un proyecto muy complicado de llevar a cabo», dice Wagner. «Cada aspecto tiene un alto grado de complejidad, ya sea una línea de gas que atraviesa la propiedad [which may have to be lowered] o un hábitat de murciélagos que hay que evitar».

El actual Cobbs Creek discurre por el borde occidental de la propiedad y no sólo se inunda periódicamente y daña los hoyos de golf, sino también los barrios adyacentes. Ante todo, hay que contener el cauce del arroyo, y se crearán 37 acres de cuencas de retención para gestionar el desbordamiento. Una empresa de ingeniería medioambiental ha trazado la solución y calcula que la restauración del arroyo costará al menos 15 millones de dólares. El Departamento de Protección Medioambiental del Estado y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos tienen que conceder permisos para las obras. La rehabilitación del arroyo debe llevarse a cabo antes de poder reconstruir el campo. Se espera que comience a finales de este año.

También está la cuestión del riego. Cobbs Creek siempre había comprado agua a la ciudad para sus calles y greens, una partida presupuestaria enormemente cara. Wagner propone que se cave un estanque de riego, servido por pozos perforados in situ y recargado por el agua superficial captada por el drenaje, para ahorrar dinero y proporcionar una fuente garantizada de riego. Los pozos y el estanque tienen que estar instalados antes de que se pueda poner el césped en el campo.

Teniendo en cuenta el clima estacional de Filadelfia, los responsables de la fundación creen que deberían poder conseguir 43.000 rondas al año, suficientes para producir un beneficio que financie sus objetivos educativos. Pero para que Cobbs Creek se convierta en un destino nacional y genere ingresos por la venta de artículos con el logotipo, sería útil un elemento adicional. Como se ha visto en lugares como Torrey Pines, en San Diego, y Memorial Park, en Houston, un evento del PGA Tour puede ser un atractivo para los golfistas que viajan y a los que les gusta jugar donde lo hacen los profesionales.

«Un evento del PGA Tour ha formado parte de nuestra visión desde el principio», admite Lange. Shanahan afirma que la fundación ha mantenido conversaciones con el PGA Tour sobre esta posibilidad, en parte porque Filadelfia es el segundo mercado más grande de Estados Unidos sin un evento regular del circuito. A pesar de los numerosos obstáculos -un patrocinador corporativo, por ejemplo, y una fecha libre en el apretado calendario del PGA Tour-, dice que los responsables del circuito se han mostrado muy alentadores.

Len Brown, director jurídico del PGA Tour y natural de Filadelfia, que de joven jugaba con frecuencia en el campo de golf de Cobbs Creek, lo confirma. «Definitivamente es una posibilidad», dice Brown. «No es un compromiso en firme, pero hemos tenido varias conversaciones con ellos sobre lo que se necesita para acoger un evento del circuito». Steve Wenzloff (de los Servicios de Diseño del PGA Tour) ha estado trabajando con los diseñadores del campo para que éste sea ideal. Pero muchas cosas tienen que encajar. Puede ser un evento del Champions o del Korn Ferry Tour al principio, si no se abre una semana en la temporada adecuada durante varios años».

El plan maestro de Wagner aborda las contingencias de dar cabida al PGA Tour. Debido a que no podía aumentar el yardaje del trazado original de 18 hoyos de Cobbs Creek mucho más allá de las 7.000 yardas (era de 6.200 yardas originalmente), su plan convierte el antiguo campo adyacente de 5.700 yardas y 18 hoyos de Karakung en un tercer nueve. (Hasta su cierre en 2020, Karakung era el campo «de desborde» de Cobbs Creek, diseñado principalmente en 1927 por Ab Smith, el golfista que inventó el término «birdie»). Cinco de sus hoyos se combinarían con 13 de los de Wilson para crear un campo de campeonato compuesto de unas 7.300 yardas.

Shanahan está entusiasmado con el plan maestro de Wagner. «Esto nos situará en el escalón de Bethpage Black, Torrey Pines y Harding Park».

«Los golfistas públicos de Filadelfia no tienen la oportunidad de experimentar Merion o Aronimink o Rolling Green», dice Wagner. «Cobbs les permitirá jugar algo de altísima importancia arquitectónica de esa misma época».

El futuro del campo de golf de Cobbs Creek parece prometedor, ya que se dispone de fondos suficientes para comenzar los trabajos preliminares. La recaudación de fondos había comenzado en 2019, pero se estancó cuando se produjo la pandemia. El esfuerzo se reinició en 2021, buscando principalmente contribuciones privadas. (La Fundación espera que el 15% de los fondos procedan de fuentes corporativas.) Cuando a principios de 2022 se alcanzó la mitad de su objetivo de recaudación de 65 millones de dólares (50 millones para el campo de golf y 15 millones para la reconstrucción del arroyo), se decidió comenzar la primera fase, la retirada de los árboles. En febrero, tras la concesión de permisos por parte de la ciudad, se cortaron varios árboles, algunos para recuperar las calles originales y otros para mejorar las futuras condiciones agronómicas. La espectacular ladera de la propiedad es ahora visible desde las calles adyacentes, y ya no está protegida de la vista. Desde algunos puntos del campo de golf, el horizonte de Filadelfia es ahora un brillante telón de fondo.

«Había muchos donantes potenciales que decían: si alguna vez se pone en marcha, vengan a vernos en ese punto», dice Shanahan. «Bueno, ahora estamos mostrando un progreso real. Los árboles están cayendo. La gente ve actividad. La actividad genera más actividad. Iremos recaudando fondos a medida que avancemos».

La siguiente fase será la recuperación del arroyo, seguida de la construcción del centro educativo y la creación del nuevo y enorme campo de prácticas, que estará equipado con tees cubiertos, bahías calefactadas, iluminación nocturna, tecnología de seguimiento de golpes de última generación y contará con un restaurante y un bar de nueva creación.

«Nuestro campo de prácticas se convertirá probablemente en el activo más rentable de la propiedad», dice Shanahan, «dado que no hay ningún otro campo de prácticas público en Filadelfia».

Después vendrá la construcción propiamente dicha de los hoyos de golf. Según el calendario actual, el centro educativo y las instalaciones de prácticas deberían abrirse a principios o mediados de 2023. La fecha prevista para la gran apertura de los 27 hoyos del campo de golf de Cobbs Creek es junio de 2024.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.