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U.S. Open 2022: El ascenso de Will Zalatoris y la agonía de Rory McIlroy, entre las últimas conclusiones del Country Club

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BROOKLINE, Mass. — Podría argumentarse que un hombre sin una sola victoria en el PGA Tour en su carrera es el mejor golfista del mundo este año. El golf, hombre, es raro como el infierno.

Will Zalatoris está a cinco golpes de tener tres trofeos de campeonatos importantes. Las bolas de golf fueron golpeadas 86.642 veces en sus tres subcampeonatos en el Masters de 2021, el Campeonato de la PGA de 2022 y el Open de EE.UU. de 2022, y si cinco de los aciertos fueran diferentes, Zalatoris tendría tantos trofeos importantes como Hale Irwin y Jordan Spieth. Estaría a tres cuartos de camino del grand slam de su carrera.

Por supuesto, no es así como funciona nada de esto, pero tiene que ser frustrante tener el liderato de los grandes campeonatos de 2022 con 13 bajo por dos sobre Rory McIlroy y no tener nada que mostrar.

«Creo que este probablemente va a tomar un poco más de procesamiento que ese», dijo Zalatoris. «Como he dicho, no me arrepiento de nada. Creo que he jugado muy bien durante toda la semana, sobre todo al empezar como lo hice. [Sunday]. Obviamente, me duele tener tres subcampeonatos en lo que va de mi carrera en los majors. Pero sigue llamando a esa puerta. Obviamente estamos haciendo las cosas bien. Pagaría mucho dinero por un centímetro y medio, y probablemente sería un tricampeón de los majors en este momento. Seguiremos haciendo lo que estamos haciendo».

Es muy difícil conciliar la realidad de que los dos mejores golfistas de los majors de este año estén hasta ahora con las manos vacías, pero si el golf premiara las puntuaciones agregadas, la agitación del momento los sábados y domingos en los majors carecería de sentido. No estoy seguro de cómo la gente que dirigía el golf hace 100 años lo hizo bien, pero 72 hoyos (¡y no 54!) parecen ser lo suficiente para eliminar a los aspirantes, pero no tantos como para que el desgaste comience a acumularse. En otras palabras, es perfecto.

Zalatoris debería estar entre los cinco favoritos para el Open Championship en St. Andrews dentro de un mes. Parte de ello se debe a que su perfil estadístico no tiene parangón en lo que va de año en los majors, pero la otra parte puede que no haya aparecido en su televisión el domingo.

Aunque parece un peso pluma, Zalatoris juega como un peso pesado. Estos momentos no han caído ciertamente como él quería, pero no es por falta de valentía. Dirigir un Abierto de Estados Unidos es de lo más incómodo, pero Zalatoris no podía estar más a gusto. La mirada en sus ojos, el salto en su paso. No todos los tirones son iguales, y Zalatoris tiene un ardor que no puede ser autodirigido y que apenas puede ser descrito.

En un juego repleto de aspirantes, él tiene la constitución de un gran campeón. Eso no significa que vaya a ganar uno, que es la locura de este deporte, pero significa que todas esas derrotas simplemente sirven de combustible.

El hombre más ligero del golf tiene un peso real en las tablas de clasificación de los grandes. Puede que no gane en el Old Course en julio – ¡puede que nunca gane un major! — pero en un mundo en el que no todos los subcampeonatos son iguales, Zalatoris ha demostrado tanto en las derrotas como en las victorias.

Estos son otros nueve puntos de interés del 122º Abierto de Estados Unidos.

1. Otra oportunidad perdida: ¿Cómo será si McIlroy gana otro major? He pensado mucho en eso esta semana, y él lo insinuó el viernes por la noche cuando dio a entender que está jugando casi otra carrera en conjunto que la que lanzó Rory Inc. Dijo después de la segunda ronda del US Open que ganar otro major a estas alturas sería casi como ganar el primero, y sabe que la emoción que vendrá si consigue un quinto hará que sus lágrimas de la Ryder Cup parezcan de risa.

Sin embargo, ¿llegará algún día? Esta semana ha sido confusa. Lleva meses tirando de la cadena y ha tenido una de las mejores semanas de juego de su vida. Aun así, no ganó. Es fácil perder la fe o señalar los bloqueos mentales como la razón de su sequía. Tal vez sea cierto; tal vez no. Es difícil saberlo. Tal vez la varianza mayor se inclinó tanto en su dirección al principio de su carrera que nos confundimos sobre su perfil como golfista. Tal vez él también lo hizo. Tal vez sólo necesite usar hierros cortos durante los próximos 30 días.

Lo que sí sé es esto: McIlroy sigue siendo un teatro sin igual. Dije el jueves después de que Rory tirara un 67 que su juego le da a sus palabras que dan forma al deporte la gravedad, y la gravedad gobierna el mundo. Lo contrario también es cierto. Sus palabras dan profundidad a su juego y lo convierten en el jugador más fácil de animar del mundo. Hay muy pocos atletas que contengan la encrucijada de una humanidad preeminente, una reflexión genuina y un talento generacional.

Muchos se han preguntado: «¿Por qué sigo viniendo si ya sé lo que va a pasar y que no va a ser nada de lo que deseo?». Sin embargo, no hay nadie como él. Quizá no en todo el deporte. Hay profesionales más reflexivos, tal vez, y sin duda mejores talentos. Pero no hay más reflexivos y atletas con más talento. La verdadera pregunta no es por qué seguimos viniendo a por más, sino más bien: «¿Cómo no hacerlo?».

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2. El once se balancea: Brookline fue mi pista favorita del U.S. Open desde Shinnecock en 2018, y mi hoyo favorito en ella fue el corto y astuto 11. El director general de la USGA, Mike Wahn, se mostró entusiasmado al hablar del campo mientras estaba con algunos de nosotros el viernes: «Esperen a ver cómo se configura el fin de semana». Aunque no redujeron su distancia a dos dígitos, estuvo a punto de jugarse a un número inferior a 100 debido a la posición de los pines y al viento. No hay muchos hoyos mejores para un campeonato importante que el nº 11 de Brookline, y así se demostró durante toda la semana.

3. ¿Está Brooks cocido? Después de estallar el viernes acerca de cómo no le gusta debido a su confianza (que … ¿qué?!), Koepka se desvaneció duro en el fin de semana con una patada de cierre 75-77. Fue una desviación de los Brooks del U.S. Open y potencialmente una señal de que sus días de ganador de major han terminado. Koepka es todavía lo suficientemente joven como para ganar varios más, por supuesto, pero las lesiones siempre han sido una preocupación con él, y existe la posibilidad de que simplemente cogió el calor para un tramo de tres años y ganó todos los majors que alguna vez iba a ganar.

Esto no carecería de precedentes. Muchos ganadores de majors múltiples lo hicieron en un periodo de tiempo condensado. (Piensa en Padraig Harrington ganando tres en dos años o incluso Arnold Palmer ganando los siete suyos en sólo seis años). Un año después de terminar entre los seis primeros en tres de los cuatro majors, Koepka no ha sido mejor que el 55º en los tres primeros este año. No ha pasado un año completo sin un top 10 en un major desde 2013. Eso podría no significar nada, pero también podría representar el comienzo del declive de Koepka como un contendiente de los grandes campeonatos para el resto de su carrera.

4. El número 1 del mundo como emblema: Este año ha dado la sensación de que hay un pequeño cambio en cuanto a la generación que compite en los grandes campeonatos. El golfista de mayor edad entre los seis primeros esta semana fue McIlroy, que tiene 33 años. McIlroy también fue el segundo más viejo entre los ocho primeros en el Campeonato de la PGA, así como el segundo más viejo entre los nueve primeros en el Masters, donde terminó subcampeón. La mayoría de los primeros clasificados en los tres primeros majors tenían más de 20 años, y Scottie Scheffler -ahora con un T2 en el U.S. Open para acompañar su chaqueta verde- es representativo de este movimiento.

Y aunque la generación más joven a veces carece de la emoción en el campo de un joven Tiger Woods (obviamente) y tal vez incluso un joven McIlroy, también son aparentemente más sabios y más maduros que cualquier generación en el golf ha sido en mucho tiempo. Esta semana, tanto Zalatoris como Scheffler hablaron con la sabiduría y la perspectiva que son raras en los deportes y que es un placer cubrir.

«Mi mujer me preguntó anoche cuando llegué a casa: ‘¿Qué tres emociones has sentido hoy?'», dijo Scheffler el sábado por la noche. «Yo estaba, como, ‘Bueno, hoy he jugado al golf, así que estaba feliz y triste’. Y así, básicamente, cada vez que juegue al golf de aquí en adelante, voy a estar feliz y triste. Es la naturaleza del juego».

Scheffler no es tradicionalmente emocionante como golfista, pero como muchos de los golfistas de su edad, hay algo profundo bajo la superficie que es más intrigante de lo que deja ver. Lo demostró en el Masters cuando confesó que había llorado la mañana de su última ronda, y aunque animar a este grupo de veinteañeros se siente diferente a algunos grupos de antaño, sigue siendo un grupo fascinante de cubrir aunque no parezca tan obvio como antes.

5. Un defecto fatal: Uno de los recuerdos más claros que tengo de los tres primeros grandes campeonatos del año se produjo al principio del PGA Championship. En el largo par 3 del hoyo 14, Collin Morikawa golpeó un hierro que fue bateado en el aire tan rápidamente que parecía que un enorme Dikembe Mutombo estaba flotando en el cielo. Las condiciones más duras de esta semana en Brookline llevaron a Morikawa a hacer un 77 el sábado, lo que le hizo pasar de ser el colíder de los 36 hoyos a estar completamente fuera de la competición. El sábado, Morikawa se vio obligado a jugar 77 golpes y un par de 66 golpes en condiciones más tranquilas, y aunque no es que Morikawa esté condenado a jugar bien sólo en las condiciones meteorológicas más favorables, es posible que no golpee una bola lo suficientemente pesada como para prosperar cuando el tiempo es muy intenso. Eso no significa que no pueda (o no vaya a) ganar varios majors más, pero es algo que hay que recordar en estos eventos en el futuro.

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6. Carrera de los grandes campeonatos: El recorrido de este año de Augusta National, Southern Hills, Brookline y el Old Course de St. Andrews se presenta como el mejor tramo de cuatro campos que he cubierto. Me sorprendió lo interesante que resultó el Country Club y lo bien que un campo de 7.200 yardas se enfrentó a los mejores jugadores del planeta.

«Creo que esto demuestra que un campo de golf no necesita ser excesivamente largo para jugar duro», dijo McIlroy después de su llegada al T5. «Este campo tiene 7.200 yardas, que es bastante corto para los estándares de hoy en día. Pero con una buena arquitectura y una buena configuración, la puntuación ganadora va a ser de 6 bajo par, lo que creo que es un reflejo justo de cómo ha jugado el campo toda la semana. Creo que es una pista muy buena, y me encantaría ver [the U.S. Open] volver aquí».

7. Significativo golf mayor: En medio de un aluvión de actividad en el green del 72 el domingo, hubo tres hechos que destacaron. El primero fue un Billy Foster berreante que se llevó su primer gran campeonato en la bolsa de Matt Fitzpatrick, de entre todos los jugadores. El legendario caddie del European Tour también hizo de lazo para Seve Ballesteros y Lee Westwood, pero de alguna manera no dio en el clavo hasta que se pasó a Fitzpatrick. Su beso a la bandera en el número 18 no recibirá el mismo tratamiento que la despedida del caddie de Hideki Matsuyama en el Augusta National en 2021, pero fue igual de genial.

Fitzpatrick se quedó mudo en todo momento. Me quedé a un lado mientras su familia, sus amigos y su equipo le abrazaban y le besaban, y el sonido que emitía era más un siseo que otra cosa. Para alguien tan sereno en la batalla, el momento le sobrepasó por completo.

Por último, el hombre que parece llevar todo este deporte se quedó solo al borde del green mientras esperaba para abrazar a su compañero de la Ryder Cup. McIlroy abrazó a Fitzpatrick por la nuca y le dijo: «Me alegro mucho por ti». Si hay alguien que tenga más peso en el golf ahora mismo que Rory, no sé quién sería. Ese momento, al igual que este torneo, significó más teniendo en cuenta quién es Rory y las decisiones de alto riesgo a las que se enfrenta ahora mismo.

9. Las semanas importantes son tan fugaces: Scheffler dijo algo el sábado por la noche en lo que pensé mientras pasaba por el green del hoyo 15, que brillaba con los píxeles que componían su tabla de clasificación adyacente, y salía de Brookline 24 horas después: «Espero que éste no sea mi último US Open, pero, ya sabes, nunca se sabe. No se puede dar nada por sentado en esta vida…»

Parte del atractivo de las semanas de los grandes campeonatos es su brevedad. Los playoffs de la NBA, la NFL y la MLB duran más de un mes. Estos acontecimientos, que afectan a la vida de muchas personas de forma imprevista, son vapores, volutas en el viento. Empiezan y luego desaparecen.

Esta escasez los hace valiosos y transmite una importancia que el dinero nunca podría. También engendra gratitud. Que podamos gritar sobre el futuro de Rory y el pasado de la USGA. Que podamos participar parcialmente en cuatro de las mejores semanas de todo el deporte. Cuando la fría penumbra de Boston da paso a la crujiente noche, y el viejo edificio de curling y la sede del club vuelven a estar solos, lo único que importa es cómo hemos pasado ese tiempo.

Tanto los aficionados como los medios de comunicación y los funcionarios, nunca podremos sentir lo que sintió Fitzpatrick cuando rizó el tiro de su vida alrededor de una isla en la arena. Pero podemos compartir el momento con él y, a menudo, vislumbrarlo. Por eso el golf es hermoso. Nunca ningún deporte individual inventado ha sido más comunitario que éste.

9. Andrews es la culminación: Este ha sido el año de golf más cambiante que he cubierto. Cada día trae algo nuevo y aparentemente más absurdo que el anterior. Se avecinan tiempos turbulentos para el golf… realmente turbulentos, si se cree en todos los rumores de Brookline, y nadie sabe cómo se van a resolver. Todo eso se dejó de lado durante los cuatro días del Abierto de Estados Unidos, pero está a punto de resurgir. Resulta apropiado que el año que cambió todos los años culmine en el lugar que cambió todos los lugares: el Old Course de St.

A veces el final debe ser reformado por el principio. No sé qué ocurrirá dentro de un mes en el campeonato importante más esperado de las últimas décadas, pero hay una sensación bajo la superficie en la que la historia se moldea casi involuntariamente de que este verano será recordado como una temporada que cambiará la industria de este deporte.

Sólo hay un lugar en el que eso debería ocurrir, y es el lugar que alberga el Open. La historia la escriben los ganadores, y el favorito de este año dobla como quizás el hombre más poderoso del momento en el golf. Una victoria esa semana podría hacer oscilar el futuro de este deporte.

Rory por cinco.

No puedo dejarlo nunca.

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Persona tímida, demasiado a menudo con el móvil, juego al golf desde que era un niño y soy el editor de TotalNewsGolf.com