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Torrey North: De ciudad de tiendas de campaña a campo de golf

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SAN DIEGO – Ha sucedido en Bethpage y Baltusrol y Winged Foot y The Olympic Club. Campos de golf de renombre acogen grandes campeonatos, y el circo ambulante llega para levantar carpas, carreteras y tribunas para acomodar a las masas. En los campos que cuentan con varios recorridos, hay uno que se lleva toda la gloria y los «otros» se convierten en zonas de construcción y montaje, recibiendo una paliza agronómica y estética.

Luego, una vez finalizado el campeonato y coronado el ganador, el circo se marcha y el personal del circuito local se encarga de recoger los excrementos de elefante y hacer que el lugar parezca un sueño.

En ese ámbito, no hay ningún lugar como las instalaciones municipales de Torrey Pines. Otros lugares importantes -la mayoría de ellos privados- están ocultos mientras se curan. Torrey no. Además de que los campos Sur y Norte acogen más de 150.000 rondas al año combinadas, Torrey Pines celebra anualmente el Farmers Insurance Open del PGA Tour a finales de enero. Trabajar alrededor de los turistas del golf para preparar dos munys para esa tarea es, bueno, un dolor. Si se añade el Open de EE.UU. en medio de ese calendario, los greenskeepers podrían instalar dormitorios en el cobertizo de trabajo.

Los superintendentes se estremecen ante el itinerario de Torrey: Organizar el Farmers Insurance Open de 2021 a finales de enero; empezar a destrozar el Campo Norte la semana siguiente; no regar el Norte durante meses mientras la USGA viene a preparar el U.S. Open; hacer que el Campo Sur sea digno de un major en junio; empezar a arreglar el Norte inmediatamente después del Open; dejar que el público juegue 30.000 rondas en el Norte desde septiembre hasta enero; y acoger el Farmers Open de 2022.

Tres torneos profesionales de alto nivel en un lapso de 13 meses. La única otra vez que se ha exigido eso y se ha cumplido: Torrey Pines, en 2008.

«Estás en la televisión, delante de millones de personas. Hay mucha presión», dice Rich McIntosh.

McIntosh era el dios del césped de Torrey. Fue el superintendente jefe de la instalación durante los últimos seis años, siendo el trabajo municipal de San Diego su primera vez al frente después de haber sido reconocido como una promesa de la agronomía mientras trabajaba como asistente en Muirfield Village. A sus 37 años, dirigió a su equipo en el momento más crítico de la historia de Torrey, ya que la ciudad gastó decenas de millones en la renovación completa del Campo Norte, realizada por Tom Weiskopf, y en la actualización del Campo Sur, que incluyó un nuevo sistema de riego, ajustes en el trazado y búnkeres totalmente reconstruidos.

«No creo que pudiera haber elegido un lugar mejor para mi primer trabajo como superintendente», dice McIntosh. «Dos campos de golf de renombre mundial que albergan eventos del PGA Tour… y los recursos para mejorar el lugar».

En una de esas circunstancias de la vida que simplemente aparecen sin previo aviso, McIntosh observará los Farmers de esta semana, a partir del miércoles, desde 1.335 millas de distancia, la distancia entre Torrey Pines y Colonial Country Club en Fort Worth. En diciembre, fue nombrado director de agronomía en Colonial, la venerable parada del PGA Tour que está experimentando su propia restauración de 21 millones de dólares. Al parecer, McIntosh no necesita dormir mucho.

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«No se ha eliminado ningún estrés por mi parte», dice riendo.

Admite que verá la cobertura de Farmers de esta semana con una mezcla de nervios y orgullo. Es como si sus hijos jugaran en la NFL y él tuviera que quedarse en casa para trabajar. Sabe que los campos están preparados, pero no sentirá alivio hasta que hayan actuado.

«El Campo Norte ha vuelto tremendamente bien. Es realmente bueno», dice McIntosh. «Creo que va a ser difícil que la gente note alguna diferencia».

Joe DeBock, jefe de profesionales de Torrey Pines, está cerca del campo todos los días y estaría de acuerdo.

«El Campo Norte tiene una pinta estupenda», dijo. «Me quito el sombrero ante los chicos que preparan el campo».

Más que la mayoría, DeBock puede apreciar el trabajo que fue necesario. Como profesional durante más de tres décadas en Torrey, estuvo allí durante el periodo del Abierto de Estados Unidos de 2008, cuando el proceso era completamente nuevo y la preparación más extensa. En aquella época, caminos de granito descompuesto corrían como venas a través de las calles del Norte para acomodar enormes camiones para las construcciones de hospitalidad. Esas carpas cubrían grandes porciones de algunos hoyos. Al igual que en 2021, se construyó un campo de prácticas elevado a lo largo de la parte delantera del primer tee y el noveno green del North.

La limpieza fue mucho más difícil esa primera vez. Los caminos mataron la hierba, dejando grandes cicatrices que tardarían más de una temporada de crecimiento en curarse. La solución fue verter un montón de semillas de centeno en el campo y regar a fondo. DeBock lo comparó con lo que ocurre cuando los estadios deportivos tienen que rehacer sus campos después de los espectáculos de camiones monstruosos. «Tuvo que ser un año duro», dijo sobre el 2008.

En esta ocasión, el trabajo se hizo más llevadero gracias a la renovación del Norte en 2017. La ciudad planificó con antelación el Open con amplias vías de acceso y caminos de carros continuos. Hubo un 30 por ciento menos de búnkeres que mantener en el cierre y no hubo casi tantas estructuras de la USGA en el Norte. La construcción de caminos temporales ha avanzado, con adoquines de plástico en lugar de DG.

Todavía hay áreas significativamente afectadas – la hospitalidad de los jugadores y el centro de medios de comunicación ocuparon gran parte del noveno hoyo y el centro de mercancías reducido se sentó justo en el medio de la calle 10. Pero entre el tiempo previsiblemente seco del verano y la hierba en general más sana, la preocupación por los daños significativos fue mínima, incluso con varios hoyos del Norte que sirvieron de aparcamiento durante siete días. Se ha reducido la cantidad de semillas, lo cual es positivo si se tiene en cuenta que el coste de las semillas se ha disparado durante la pandemia del COVID-19. «Probablemente ha sido una de las mejores siembras que hemos tenido», dijo McIntosh.

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Los aficionados y los golfistas locales que vieron el Norte durante el Open podrían haberse horrorizado por el mal aspecto del césped, como el de su jardín delantero después de una fuerte helada. Pero McIntosh dijo que simplemente se había aletargado sin ningún tipo de riego. Dijo que un tratamiento regular con fertilizantes lo recuperó rápidamente. Los que tienden a preocuparse podrían haber estado preocupados por los greens, sobre todo porque estaban protegidos de las personas y los vehículos sólo por estacas y cuerdas. Pero los insensibles se mantuvieron alejados, y el equipo los mantuvo sanos con la siega diaria.

Un aspecto inusual de la vuelta del Campo Norte fue la necesidad de desenterrar la hierba bent del putting green de prácticas y sustituirla por la Poa annua predominante en el Sur. Cuando terminó el Open, volvieron a arrancar esa alfombra y a poner bent.

El mayor trabajo tuvo que ser la excavación del campo de prácticas temporal, pero eso desapareció en un par de semanas. Sorprendentemente, el Campo Norte reabrió el viernes del fin de semana del Día del Trabajo.

En cuanto a los greens del Norte, no parecían inmaculados durante una salida con los medios de comunicación a principios de este mes, pero McIntosh insiste en que están sanos en general. De hecho, dijo que parecen estar ganando la batalla contra la infusión de Poa annua, una hazaña que mantendría las diferencias de superficie entre las dos pistas de Torrey.

El Sur, dice McIntosh, se recuperó muy bien del estrés del U.S. Open, y dijo que aunque los greens adquirieron un tinte amarillo ese domingo, no fueron llevados al borde del soporte vital durante la semana del campeonato.

Con las recientes y abundantes lluvias, seguidas de las cálidas temperaturas de enero, el Sur va a lucir su habitualmente áspero rough y se perfila como la bestia que siempre es. El año pasado, fue el campo más difícil del PGA Tour, confundiendo a los jugadores con una media de 73,34 puntos. El Norte jugó con un promedio de 70,13 en el Farmers ’21, y fue allí donde el primer día Patrick Reed disparó 64 para iniciar lo que sería una dominante victoria de cinco tiros.

McIntosh observará la batalla toda esta semana desde Fort Worth, feliz de ver a su hijo triunfar, pero probablemente contento de estar viviendo en la casa de otro.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.