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Talor Gooch y Billy Horschel superan un día exigente y comparten el liderato en Bay Hill

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ORLANDO, Florida – Arnold Palmer estaba observando una ronda pro-am en el Bay Hill Club and Lodge hace unos años cuando un jugador estrella lanzó un hierro corto al cielo en el primer hoyo de par 4, sólo para observar con pura incredulidad cómo la bola salía disparada del green, a 2,5 metros de altura, como si hubiera salido disparada de un trampolín.

No estoy seguro de que Palmer, el difunto anfitrión de su parada homónima en el PGA TOUR, haya mostrado nunca una sonrisa más grande mientras se sentaba en su carro al lado de la calle. A Palmer le encantaba crear una prueba de golf firme y más dura que un filete de 3 dólares, en la que los pares significaban algo y cada birdie que se llevaba era tan valioso como un ladrillo de oro. Cuando las puntuaciones se dispararon el sábado en el Arnold Palmer Invitational presentado por Mastercard, él es uno de los que habría disfrutado del espectáculo. Alguien se irá el domingo con un cheque de ganador de 2,16 millones de dólares (¡gulp!), pero va a requerir una semana de trabajo honesto. Se gana en Bay Hill a la vieja usanza. Te lo ganas.

Bienvenidos a ese nuevo thriller de suspense anual, titulado «Fin de semana en Arnie’s». Billy Horschel (1-bajo 71) y Talor Gooch (72) fueron los mejores supervivientes del sábado, teniendo en cuenta que jugaron al final del día, cuando las condiciones eran más duras, y entrarán el domingo compartiendo el liderato con 7-bajo 209. Eso es dos golpes al par hacia atrás que 24 horas antes. Viktor Hovland, que tenía una ventaja de cuatro golpes en un momento dado, se desvaneció con un 40 en los últimos nueve hoyos para caer a 75 y perder el control del liderato del torneo. Está a un golpe, con Scottie Scheffler (68) a dos y Gary Woodland (70) a tres.

El día no fue tan bien para muchos otros. El número 1 del mundo, Jon Rahm, que juega aquí por primera vez, hizo un birdie en todo el día. El veterano Lee Westwood, subcampeón en Bay Hill hace un año, hizo 33-43 golpes. Cameron Young, que últimamente es un buen jugador, terminó sus primeros nueve hoyos con un doble bogey y los últimos con un triple. Hizo 76 golpes. Los greens estaban vidriosos, y los jugadores tuvieron dificultades para conseguir que el putter se asentara detrás de la bola. Scheffler, que salió dos horas antes que el último grupo y empató la ronda más baja del día, 68, se detuvo a pensar en la última vez que le costó tanto conseguir que su putter se quedara quieto mientras se preparaba para el putt. Veamos… Oh, sería hace dos años, aquí mismo. «Brutal» se convirtió en una palabra muy usada que se murmuraba dentro del área de puntuación.

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Billy Horschel, que creció en Florida, no muy lejos de Orlando y Bay Hill, visitaba a menudo el torneo para ver jugar a las estrellas cuando era joven, con la esperanza de poder llegar a estar dentro de esas cuerdas algún día. Ganar aquí sería muy especial para el ex alumno de los Gators de Florida. Sólo que no será fácil, eso es todo. Las duras condiciones del sábado (media de puntuación: 74,06) no son del agrado de todos, pero eso no significa que algunos no puedan disfrutar del desafío.

«Este es un golf impresionante», dijo Horschel al anochecer después de una ronda larga y exigente. «Es una prueba y te desgasta, pero este es el golf que creo – no puedo decir que todos ‘disfrutamos’ todo el tiempo, pero sí disfrutamos, porque recompensa golpes de golf bastante buenos de forma regular.

«Recompensa a la gente que piensa en un golpe, y en cómo hay que jugarlo para que salga bien».

¿Qué tan difícil fue? Horschel se situó en el tee del hoyo 14, de 163 yardas, con el viento a favor y un pitching wedge en la mano, rezando para poder dar un golpe que se mantuviera en el green. Eso sí, el green del 14 no es una isla.

«¿Cuántas veces te alegras de poder golpear el green con un pitching wedge para un profesional del PGA TOUR?» preguntó Horschel.

Rory McIlroy había prometido que el sábado en el Arnold Palmer Invitational iba a ser un paseo salvaje. Nunca se dijeron palabras más premonitorias. El norirlandés se siente muy bien en este lugar, fue el campeón del torneo en 2018, y parecía muy en control dos días antes cuando abrió con 65. El sábado, fue 11 golpes peor, y se sintió aliviado de que una ronda de golf sólo durara 18 hoyos.

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«Sí, mira, es tan difícil ahí fuera», dijo McIlroy, que cayó a 3 bajo 213, y comenzará el domingo a cuatro golpes del liderato, con la esperanza de perseguir. «Es muy difícil. Está en el filo de la navaja, como si estuvieras hablando literalmente de pies. Dos pies aquí, dos pies allá desde 200 yardas pueden hacer una gran diferencia en donde la bola termina».

McIlroy no estaba quejándose, sólo dando una evaluación honesta. Sus últimos nueve hoyos del sábado parecían un gráfico de electrocardiograma: Un doble bogey, tres bogeys, tres birdies e incluso un par. Todo ello sumó 76 puntos. Sólo hubo siete jugadores que tiraron por encima de los 60, y la mayoría de ellos obtuvieron esas puntuaciones al principio del día, antes de que los vientos más duros se levantaran y los jugadores cambiaran al modo de supervivencia. Nick Watney apenas pasó el corte (74-72), pero un 69 el sábado le llevó a empatar en el puesto 12.

«Supongo que, en los últimos años, más o menos sabemos qué esperar al venir aquí», dijo McIlroy. «Simplemente parece ser así durante el fin de semana. Es difícil. Es difícil no frustrarse».

Max Homa estaba 2 sobre su día – no del todo mal, la verdad – cuando llegó al par 3 14 el sábado por la tarde. Hizo un buen corte alto con un pitching wedge, la bola viajó en la dirección de la bandera, y pronto se desvaneció en el agujero para un as. Un punto brillante bien ganado. ¡Toma eso, Bay Hill!

Scheffler jugaba junto a Homa y, tras su ronda, le preguntaron si Homa, el mismísimo Sr. As, le había ofrecido invitarle a una copa.

«Creo que le debe a todos nosotros una copa», dijo Scheffler. «¿No es así como funciona?»

Tras la ronda del sábado, los jugadores de Bay Hill parecían dispuestos a alinearse detrás de él. La prueba había sido brutal. Justo como le gustaba a Palmer.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour