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Sepp Straka: «Es una locura y sigue siendo surrealista»

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El Honda Classic llegó el domingo por la mañana con el potencial de ser una carrera, con Daniel Berger, un chico local, en el liderazgo por cinco. Esa es una ventaja bastante dominante en la mayoría de los lugares. Sin embargo, el Champion Course del PGA National se erige como un brutal guardián en la puerta.

Simplemente no permitiría tal cosa. En lugar de eso, tuvimos drama -mucho, de hecho- y una lluvia tardía, un día inusual de Berger (74) y un ganador por primera vez en Sepp Straka. Straka, un Bulldog de Georgia procedente de Austria -¿cuántos austriacos conoces con un acento sureño? – comenzó terriblemente con un fallo de 2 pies para el par en el primer hoyo, pero terminó brillantemente.

Hizo birdies en tres de sus últimos cinco hoyos, jugó el Bear Trap en 1 bajo, hizo 4 bajo 66 y se convirtió en el primer jugador nacido en Austria en ganar en el PGA TOUR. Ah, y ahora también le espera una invitación para el Masters. Fue mucho para un joven de 28 años que se mudó a Valdosta, Georgia, a los 14 años y que luego se convirtió en un Bulldog de Georgia.

Sepp Straka, declaraciones

«Es una locura», dijo Straka. «Es el sueño de toda mi vida el hecho de ir a Augusta dentro de un mes más o menos. Todavía es surrealista. Estoy seguro de que lo asimilaré dentro de poco, pero sí, es una locura».

Empatado con Shane Lowry al llegar al hoyo 18 de par 5 en el penúltimo grupo del día, Straka sacó una bala de 334 yardas desde el tee, golpeó con un hierro 6 desde 192 yardas de forma segura en la superficie de putting en un repentino aguacero, y embocó su putt de 48 pies para eagle a sólo 9 pulgadas del hoyo.

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Se ha metido en el hoyo para hacer un birdie y terminar con 10-bajo 270. Detrás de él, en el húmedo rough del lado izquierdo, se encontraba Lowry, el aguerrido irlandés que conquistó el Open Championship 2019 en Portrush. Había hecho mucho bien todo el día, había jugado muy bien, pero Lowry luchó bajo la lluvia, un mal tercer golpe que le dejó a 43 pies para intentar forzar hoyos extra.

El putt para birdie se quedó corto. Lowry hizo un 67 sin bogeys. Después, aceptó su inoportuno destino, atribuyéndolo a esa lotería que conocemos como golf. Pero dijo que tener que jugar todo el hoyo 72 bajo una lluvia torrencial -no había electricidad en la tormenta, así que los golfistas siguieron jugando- fue «el peor descanso que he tenido en mucho tiempo».

Lowry realizó una bonita tarjeta -15 pares y tres birdies en un campo de golf en el que el peligro acecha en cada esquina-, pero al final no consiguió hacer birdie en sus últimos siete hoyos, y ahí estuvo la diferencia.

Al final, era difícil saber quién estaba más contento: Straka, ganador por primera vez en su cuarta temporada en el TOUR, o todos sus compañeros de los Bulldogs que se quedaron a verlo ganar. «Creo que valida mucho para él», dijo su compañero Bulldog Chris Kirk, quien es el compañero de Straka en los juegos de práctica de los martes en el TOUR.

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Kirk estaba en la mezcla hasta que fue descarrilado por un triple bogey en el hoyo 15, el comienzo de la trampa del oso de la PGA National. Empató en el séptimo puesto. «Obviamente, él sabe lo gran jugador que es – todos sabemos lo gran jugador que es – pero conseguir esa primera victoria, es irreal, seguro.

Llegar al PGA TOUR es una cosa. Ganar aquí es una historia completamente diferente. Es increíble». Kirk dijo que Straka es uno de los mejores jugadores de driver y madera 3 que conoce, y que ganar era sólo cuestión de tiempo.

Straka empató en el 10º puesto en la competición olímpica de golf masculina el verano pasado, representando a Austria, de donde es su padre, y esperaba aprovechar ese impulso. Pero su caída no fue muy buena. Empezó a trabajar con el instructor John Tillery en diciembre, para «afinar» algunas cosas.

Y su juego últimamente ha sido mucho mejor. Empezar con cinco golpes de desventaja el domingo no le hizo perder tiempo. «Este campo es una locura», dijo Straka. «No hay hoyos de regalo en absoluto. … Quieres estar en el tee del 15 con una oportunidad de ganar, y nosotros estábamos ahí».

Straka hizo un birdie en el par 4 del 16 (19 pies) para empatar el liderato, y luego hizo un último birdie en el último. Lideró el campo de Honda en precisión de conducción (47 de 56 calles), llegó a 15 greens el domingo, y cuando falló, se revolvió bien toda la semana (13 de 17, que se clasificó tercero).

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.