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Scott Stallings recibe un empujón de los viejos palos, J.T. Poston mira de reojo y Emiliano Grillo disfruta de una oleada tardía

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La factura de envío de un día para otro debe haber sido escandalosa. Los resultados, sin embargo, han sido igualmente sorprendentes.

Al trabajar con el gurú de las estadísticas del PGA Tour, Hunter Stewart, Scott Stallings recibió una evaluación bastante contundente: Su juego con el hierro medio, con un juego de palos que había estado jugando durante más de un año, se había deteriorado mucho. A saber: La temporada pasada, Stallings ocupó el 40º puesto del circuito en greens en regulación; este año, está en el 148º.

«¿Dónde está tu viejo juego de hierros?» fue la pregunta de Stewart.

Eso es todo lo que necesitaba Stallings. A principios de la semana pasada, llamó a un amigo a su casa y le pidió que recuperara los viejos palos. Había tres juegos para elegir, así que el amigo los envió todos. Stallings ni siquiera tuvo la oportunidad de golpearlos antes de salir al campo en la primera ronda del Travelers Championship. Empezó con un 74, pero luego hizo una puntuación de 64-68-63 para terminar empatado en el octavo puesto.

El rápido éxito no fue casualidad. Esta semana, en el John Deere Classic de Silvis, Illinois, Stallings abrió con 67-66 y el sábado hizo birdies en los hoyos 1517 para disparar siete bajo par 64 y estar en un empate de tres vías para el segundo con 16 bajo, tres tiros detrás del líder J.T. Poston.

Stallings, de 37 años, se dirige a la ronda final del domingo en el TPC Deere Run con su primera oportunidad de ganar en más de ocho años, y ha hecho seis rondas consecutivas en los 60s. En la semana, ha golpeado un impresionante 83,33% de los greens.

«No tengo ni idea de lo que me espera mañana», dijo Stallings. «Pero me presenté aquí el martes por la mañana y le dije a mi caddie, ‘si estamos aquí para otra cosa que no sea tener una oportunidad de ganar el domingo, entonces no necesitamos estar aquí'».

Admitiendo que ha sucumbido a la picazón natural de un golfista por mejorar, Stallings se alejó de sus antiguos hierros -Titleist T100s- hace aproximadamente un año.

«Creo que todos los golfistas están locos hasta cierto punto porque sabemos que algo es bueno», dijo Stallings, «y siempre hay una especie de arma de doble filo para tratar de mejorar un poco. … Básicamente, probé este otro juego durante un año y volví a él la semana pasada y terminé tercero en el enfoque al green.

«Tuve algunas semanas agradables, pero sólo un poco inconsistente a través de la mitad de la bolsa para mí», agregó Stallings. «No hay nada malo en la forma en que el club está hecho. Es sólo en cuanto a la forma en que lo entrego allí. Creo que me encuentro un poco mejor con el más antiguo. He tenido algunos buenos torneos y buen éxito con él, así que es bueno ver que hemos acertado.»

En la contienda para asegurar una victoria por primera vez desde el Farmers Insurance Open de 2014 en Torrey Pines, Stallings es una persona y un golfista marcadamente diferente desde que levantó ese último trofeo. A principios de la década de 2000 sufrió algunos problemas de salud importantes, como problemas de espalda y fatiga suprarrenal aguda. Admitió que no se cuidaba, y que engullía dos dígitos de latas al día de Dr. Pepper.

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Al contemplar el sábado lo que significaría volver a ganar, Stallings se mostró comprensiblemente filosófico.

«Siento que definitivamente tengo una segunda oportunidad en mi carrera», dijo. «Todos los cambios y todo lo que hice a través de mi cuerpo y mi vida y todo, no tuvo nada que ver con el golf en absoluto.

«Si tenía la oportunidad de jugar, si tenía la oportunidad de avanzar en mi carrera en el tour, era una ventaja añadida. Pero necesitaba hacer el cambio para ser el marido y el padre que mis hijos y mi mujer se merecen, y tratar de ser un buen administrador de mi cuerpo y cuidar de las cosas que necesito y el golf es secundario.»

Tal y como lo recuerda J.T. Poston, no tuvo el liderato en ningún momento de la semana hasta finales de la cuarta ronda de su primera y única victoria en el tour en el Wyndham Championship 2019. Esta semana no podría ser más diferente, ya que el jugador de 29 años ha liderado después de cada ronda, con puntuaciones de 62-65-67.

Notable, por supuesto, es que esos números han seguido subiendo, y si no fuera por un eagle tardío en el hoyo 17 el sábado, Poston podría encontrarse con un margen de error mucho más delgado. Así las cosas, parece que cualquiera con siete golpes o menos -y hay 14 perseguidores en ese rango- podría producir una gran remontada. Y ciertamente podría venir de cualquiera de los tres contendientes más cercanos a tres detrás-Stallings, y Denny McCarthy.

Poston, que viene de un empate en el segundo lugar en el Travelers de la semana pasada, parecía mostrar un poco de los nervios del domingo el sábado, especialmente en los greens, donde perdió 0,78 golpes al campo, a pesar de golpear 17 greens en regulación. (Es el número 1 de la semana en golpes ganados/te a green). Los problemas incluyeron un drive desviado en el 15 y un fallo de siete pies para el par. Pero le animó el eagle en el 17, donde hizo un drive de 301 yardas, un approach de 236 yardas y embocó el putt de 14 pies para el eagle.

«Eso fue muy importante, creo que de cara a mañana», dijo Poston. «Hoy no estuve tan agudo desde el tee y tuve que jugar un poco a la defensiva en algunos de los greens».

De momento, ésta no es la carrera que nadie esperaba para el argentino Emiliano Grillo. Destacado jugador junior y ganador del Web.com Tour Championship, rompió su virginidad en el PGA Tour en sólo su octava salida, venciendo a Kevin Na en un desempate en el Frys.com Open 2015.

¿Desde entonces? Grillo, de 29 años, ha mantenido con demasiada tranquilidad su tarjeta del tour sin hacer mucho ruido. En los cuatro años anteriores había terminado seis veces entre los tres primeros, pero los fines de semana perdidos han llegado en oleadas esta temporada, con 12 cortes en comparación con 11 cheques cobrados.

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El sábado, Grillo mostró destellos de lo que fue al hacer cuatro birdies en sus últimos cinco hoyos y tirar 65 golpes. Sólo con esa puntuación, el domingo se prevé un gran duelo en la recta final.

«Las oportunidades están sobre todo en los últimos nueve hoyos», dijo Grillo. «Y esa es mi estrategia: bajar del par en los primeros nueve hoyos y aprovechar al máximo los últimos».

Había muchas miradas puestas en Sahith Theegala de cara a la semana, teniendo en cuenta la aplastante derrota del pasado domingo en el Travelers Championship. El novato del circuito tenía el control en su intento de conseguir su primera victoria hasta el hoyo 18, cuando hizo doble bogey y perdió ante Xander Schauffele. La pregunta para el Deere: ¿Habrá una decepción comprensible?

La respuesta inicial parecía ser que sí cuando Theegala tropezó con un 74. Pero de la misma manera que este joven parece ser notable en escapar de los problemas en el campo, también lo hizo con sus perspectivas en el torneo. El californiano respaldó un 65 bajo par el viernes con otro 65 en la tercera ronda para subir 24 puestos y situarse en el 30º. No habrá una victoria en el TPC Deere Run, pero hubo más señales de que Theegala está en un fuerte camino ascendente.

El viernes, con el par del campo y con la posibilidad de perder el fin de semana en ocho hoyos, Theegala hizo seis birdies en sus últimos 10 hoyos, con un 30 en su espalda. El sábado, no cometió ningún bogey y realizó tres birdies por cada lado.

«Realmente estaba jugando un golf descuidado en los primeros 26 hoyos. … Nada funcionaba realmente», dijo Theegla. «Pero yo y Carl [Smith, his caddie] estábamos hablando de ello. He estado jugando tan bien, que no hay razón para que en ningún momento eso pueda cambiar, ¿verdad?»

Antiguo alumno de Pepperdine que arrasó con los tres premios individuales más importantes de la postemporada de la NCAA en 2020, Theegala había jugado bien a principios de esta temporada, pero la visibilidad que ha ganado en los Travelers parece haberle puesto a otro nivel con los aficionados. Se escucharon muchos «¡Vamos Sahiths!» desde la galería.

«Ha sido increíble», dijo Theegala, de 24 años. «Mi familia me ha mandado un mensaje diciendo que ha sido muy guay estar en un grupo destacado para poder verme desde lejos. La verdad es que me ha sorprendido la cantidad de gente que ha venido a verme incluso hoy muy temprano».

Sus resultados siguen impresionando. Theegala entró en la semana en el número 66 de la clasificación mundial y en el 37 de la clasificación de la FedEx Cup. Ya ha hecho 25 salidas en la temporada envolvente, con cinco top-10s.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.