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Sahith Theegala se hace un nombre en el WM Phoenix Open

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SCOTTSDALE, Arizona – Una de las primeras preguntas a Sahith Theegala, el líder de la mitad del WM Phoenix Open en el TPC Scottsdale, fue cómo pronunciar su nombre. La respuesta: No te preocupes por la «I» de su nombre. Es hith, como en pith.


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Por lo demás, es lo que parece: SAH-hith Thee-GAH-luh

He aquí otra cosa sobre Theegala, el novato del PGA TOUR que hizo ocho birdies y tiró 64 para alcanzar 12 bajo par y la cima de la tabla de posiciones: No tiene ninguna trampa.

En el Farmers Insurance Open de hace dos semanas, cuando Theegala jugaba en un grupo con el ex número 1 del mundo Jason Day en las primeras rondas, Day se presentó primero. Este era el momento en el que la mayoría de los jugadores estarían estudiando su bola de golf o limpiando sus picos con un tee. En cambio, Theegala, que es un aficionado, aplaudió a Day, un momento fugaz que lo dice todo.

Fue una cosa tan pequeña, dijo un veterano observador del TOUR, pero tan pura clase.

«Esa es una buena palabra para él, clase», dijo Sahan Theegala, el hermano pequeño del golfista y estudiante de primer año en Seton Hall en Nueva Jersey. Mientras Sahith hacía cuatro de sus primeros cinco hoyos el viernes, Sahan estaba en clase y seguía sigilosamente la acción en PGATOUR.com.

«Me estaba volviendo loco en la escuela», dijo Sahan entre risas.

Sahith podría tener fácilmente una gran cabeza. Hace tiempo que se le considera una promesa y fue All-American en Pepperdine, donde se convirtió en el quinto jugador que arrasa con los principales premios como mejor golfista universitario en 2020. Jugó el Korn Ferry Tour la temporada pasada y lo hizo lo suficientemente bien como para ganar su tarjeta del TOUR. Le pega una milla -ha citado aquí su conducción recta- y tiene un juego corto de otro mundo que los demás jugadores se paran a mirar.

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Pero la arrogancia no es lo suyo.

«No fui a muchos torneos cuando era joven», dijo Sahan, «pero mi hermano, cuando estaba muy por delante, como en el Mundial Junior, o estaba más cerca, siempre respetaba a los otros jugadores. Siempre buscaba una experiencia de aprendizaje».

Datos curiosos de Sahith Theegala: Es un gran fan de Bob Esponja. Tiene escoliosis pero dice que la curvatura es tal que no ha sido un problema con su golf, alabando a su fisioterapeuta y a su quiropráctico. ¿Escribió una carta para conseguir la exención del patrocinador en el WM Phoenix Open? No, dijo Theegala, citando el trabajo entre bastidores de su agente, Lynn Roach.

Este es un tema con Theegala: repartir los elogios. En este sentido, suele citar a su padre, Muralidhar Theegala, que se trasladó de la India a Estados Unidos para cursar estudios de posgrado en los años 80 y era más jugador de tenis que de golf. Aun así, animó a Sahith en todo momento e incluso colgó un cartel de madera de dos partes en el garaje de la familia. En él se puede leer: EL MEJOR GOLFISTA DEL MUNDO VIVE AQUÍ. Y: MEJOR EN EL BOSQUE QUE UN TIGRE.

Sahan, que tampoco es golfista, guarda una foto de ese cartel en su teléfono.

«Solía bromear con Sahith», dijo. «Le decía: ‘Con el tiempo, serás Tiger'».

Sahith sigue viviendo en su casa, pues su trayectoria ha sido demasiado empinada, el viaje demasiado vertiginoso, para los bienes raíces. «Estaba pensando en mudarme», dice, «pero me gradué durante la COVID, y no tenía sentido para mí. Y tenía a todo mi equipo conmigo en California. Así que, definitivamente, me voy a quedar al menos: voy a tener un lugar en California».

En la siguiente respiración mencionó el costo de tener un lugar en California, ya que ha sido abierto acerca de no venir de dinero. ¿Seguir adelante? Habría que decir que la situación es fluida, pero parece, ejem, prometedora. Theegala está fácilmente en el top 10 en Strokes Gained Off the Tee esta semana. Sólo hizo 25 putts el viernes. Se ha tomado el TOUR como un baño caliente.

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Ahora será emparejado con el cuatro veces ganador de un major Brooks Koepka, otro ex número 1 del mundo, para la tercera ronda del sábado. No se sorprenda si Theegala le aplaude incluso mientras se reúne para intentar convertirse en el primer exento de patrocinio que gana en el TOUR desde Martin Laird en el Shriners Children’s Open de 2020.

¿Ha estado aquí antes? Bueno, no, pero estuvo en la contienda en el Farmers hasta que las rondas del fin de semana de 73-71 lo dejaron en el T25. Sabe cómo ganar; no ha pasado mucho tiempo desde la universidad.

«No he tenido tiempo de dejar que se asiente», dijo Theegala, «y espero no pensar demasiado en ello porque obviamente lo que he estado haciendo ha funcionado los primeros días».

Como en otros torneos de la Costa Oeste, le han seguido tiro a tiro sus padres, su primo, los padres de su primo, amigos, tíos e incluso la familia de la novia de su caddie. ¿Quién se divierte más, él o ellos?

«Oh, seguro que mi familia», dijo Theegala. «Son un grupo tan estupendo, son tan positivos y el hecho de que hayan conducido hasta aquí sólo para apoyarme y caminar seis horas y probablemente deshidratados por ahí y con los pies doliendo y aún así animándome, es realmente genial saber que están ahí».

Su juego también está ahí, y si se mantiene estable durante otras dos buenas rondas, cuidado. El mejor golfista del mundo vive aquí.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour