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Rory McIlroy (sin saberlo) se pone a tono con el tren de la publicidad de Augusta, Jon Rahm lucha y Bay Hill muerde el polvo

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Hay días en los que Rory McIlroy hace que este juego tan molesto parezca increíblemente fácil, cuando hace un swing libre, mete el putt como un niño y rebota como si fuera el dueño del lugar. El jueves fue uno de esos días. McIlroy abrió el Arnold Palmer Invitational con un siete-bajo 65 en una pista de Bay Hill con un rough jugoso y obstáculos de agua siempre presentes, y se encuentra en una posición familiar después de una ronda: solo, en la cima de la tabla de líderes. Aquí hay cuatro puntos de interés de la primera ronda del evento de Arnie.

Arranca el tren del hype de Rory-Augusta

Cada vez que McIlroy juega bien en febrero o marzo, la tentación es juzgar su estado de forma frente al Augusta National. Rory y el Masters son amantes cruzados; sigue siendo el único gran campeonato que no ha ganado, el último punto de control que debe pasar para completar el Grand Slam de su carrera y ocupar su lugar entre los inmortales del golf. Todavía falta más de un mes para ese primer golpe ceremonial en el tee, pero el juego de McIlroy hará que sus fans sueñen con una chaqueta verde.

La relajación de las restricciones de viaje de COVID ha permitido a McIlroy volar a su entrenador de siempre, Michael Bannon, a los Estados Unidos desde Irlanda del Norte. (Quizá recuerde que tuvo una breve temporada trabajando con Pete Cowen, una temporada que ahora parece haber terminado). Bannon y McIlroy han trabajado duro para conseguir que la cara del palo sea más neutra en la parte superior y para que sienta que es el brazo izquierdo el que conduce el backswing, no el derecho. Puede sonar como un galimatías para usted, pero está claro que está haciendo clic para Rory, que está tranquilamente reuniendo un tramo bastante sabroso aquí. Desde su victoria en la CJ Cup del año pasado, McIlroy ha tenido los siguientes resultados oficiales: WIN/T-6/T-12/3rd/T-10.

McIlroy comenzó la ronda del jueves en el tee del 10 y hizo un bogey en su segundo hoyo del día, sólo para recuperarse con birdies consecutivos y un putt para eagle de 41 pies en el par 5 del 16. Según la retransmisión de Golf Channel, es el putt de águila más largo que McIlroy ha hecho en toda su carrera en el PGA Tour, y jugó los cuatro pares 5 de Bay Hill con cinco bajo par. Hizo tres bajo par 33 y jugó sus últimos nueve en 32 sin bogeys para ponerse en posición ideal para añadir un segundo trofeo de la API (lo ganó en 2018) a su manto.

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McIlroy dijo que se ha sentido más cómodo con el putt últimamente -tiene tendencia a soltarse un poco con sus lecturas y configuración- a pesar de perder un arma de su arsenal cuando el calendario cambió a 2022.

«Realmente he disfrutado de no tener un libro verde. Siento que me ha hecho entrar más en los putts. Siento que estoy más… no consulto tanto el libro verde. Honestamente, siento que me ha beneficiado estas últimas semanas, y eso ha sido algo agradable.»

¿Sabes quién tampoco permite libros verdes? El Augusta National.

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No se deje engañar por una ronda: Bay Hill puede morder

La puntuación de McIlroy puede dar la impresión de que Bay Hill jugó como una instalación normal del PGA Tour. Eso sería incorrecto. El rough siempre es más largo que la media en el lugar de Arnie, pero la lechuga de este año parece ser extra gruesa, y los greens de Bermuda granulados ya tienen ese brillo.

«Ya se están cociendo», dijo Will Zalatoris, que hizo 68 golpes. «Scottie [Scheffler] y yo estábamos bromeando sobre lo difícil que nos resultaba apoyar las cabezas de nuestros putters en el green, porque hay mucho grano y está muy vidrioso. Esto es lo mejor que he visto nunca, también.

«Va a ser divertido. El fin de semana va a ser duro».

Adam Scott logró la misma puntuación a pesar de no tener un driver en su bolsa -va a ir con una madera 2 para mayor precisión- ensuciándose los zapatos todo el día.

«El rough es increíblemente grueso», dijo el australiano. «Es una penalización de medio golpe casi cada vez que se pega en él. No creí que fuera tan fácil porque tampoco pegué en todas las calles».

Sepp Straka, que ganó el Honda Classic hace cuatro días, tiró 76. Tom Hoge, que ocupa el tercer puesto en la FedEx Cup, tiró 78. También lo hicieron Cameron Tringale, el cajero automático del PGA Tour, y Garrick Higgo, el joven y prometedor sudafricano. Seamus Power, que ha estado muy bien en los últimos seis meses, no pudo superar los 80 golpes. Si el viento se levanta durante el fin de semana, podríamos estar ante una repetición del API de 2020, cuando Tyrell Hatton ganó con cuatro bajo cero y sólo un jugador superó los 70 el domingo.

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Para Rory y Adam, el sentimiento es mutuo

«Me gusta jugar con Rory», dijo Scott. «Realmente disfruto viéndole jugar. Es un tipo al que puedo ver jugar y obtener pensamientos positivos sobre el swing para mí. Me encanta verle hacer el swing con un palo de golf. Creo que casi todo el mundo diría eso. Pero es un tipo al que me gusta ver jugar. En general, puede elevar mi nivel de golf, especialmente cuando juega como lo ha hecho hoy».

McIlroy se enteró entonces de la elogiosa crítica de Scott.

«Sí, cada vez que juego con Adam, es un buen emparejamiento», dijo McIlroy. «Hablamos de todo tipo de cosas. Siento que tenemos bastante en común. Sí, cualquiera podría ver a Adam Scott haciendo el swing con el palo todo el día. Tiene un buen ritmo. Sí, es agradable. Si él se nutre de mí, creo que yo también me nutro un poco de él».

¿Está Jon Rahm … decaído?

Es una pregunta patentemente ridícula, pero Rahm ha estado en una racha patentemente ridícula de consistencia… hasta las últimas semanas. El número 1 del mundo vio cómo su racha de 34 rondas consecutivas de par o mejor terminaba el viernes en el Genesis Invitational y necesitó un nervioso golpe de cinco pies en su último hoyo para pasar el corte. El último día, con seis bajo par, le llevó al T-21, pero sigue siendo una semana decepcionante para un tipo que ha estado viviendo en la primera página de las tablas de clasificación.

Rahm habría tirado uno-bajo 71 el jueves en Bay Hill si no hubiera embocado un putt que no podía ser de más de ocho pulgadas. No, en serio, eso ocurrió de verdad.

«Realmente no podría decirte», dijo Rahm sobre el percance. «Me gustaría poder darte todas las excusas del mundo, pero no, es tan simple como… ya sabes, simplemente no se sentía bien en mis manos, y traté de parar, y no lo hice. Simplemente no paré. No lo sé. Fue muy extraño».

Pero los seis putts cuentan lo mismo que los 300 yardas en este juego, por lo que Rahm se encuentra al par y podría encontrarse en otra batalla con el corte. Eso haría que el camino de Collin Morikawa hacia el número 1 del mundo fuera un poco más sencillo. Ahora que escribimos eso, Rahm tira seis bajo mañana. Resérvalo.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.