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Qué significa la crisis de salud mental de la NCAA para el golf universitario

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«Creo que ha habido dos suicidios desde la última vez que hablamos».

Eso es de una fuente que participó en esta historia. Habían pasado sólo dos semanas desde nuestra conversación anterior.

Seis suicidios en los últimos tres meses en todo el atletismo de la NCAA es la evidencia más cruda de la crisis de salud mental en los deportes universitarios. Los golfistas, con su larga y agotadora temporada y sus orientaciones individualistas, son especialmente vulnerables. Covid no ha hecho más que empeorar la situación. ¿Cómo hemos llegado hasta aquí? ¿Y cómo podemos sacar a estos estudiantes-atletas de la oscuridad?

«No es necesariamente nuevo», dice Will Green, entrenador jefe del equipo masculino de golf de Princeton, cuya carrera como entrenador abarca 23 años. «Creo que la forma de afrontarlo es un poco más nueva que el reconocimiento del mismo».

Los golfistas universitarios se enfrentan a grandes retos. Sus temporadas de descanso son cortas, y las «vacaciones de verano» suelen significar más competencia a nivel estatal y nacional. Efectivamente, nunca hay un botón de apagado.

Durante la temporada, las barandillas para proteger a los jugadores son, en el mejor de los casos, poco sólidas. La norma 17.1.7.1 de la NCAA establece que «la participación de un estudiante-atleta en actividades contables relacionadas con el deporte se limitará a un máximo de cuatro horas al día y 20 horas a la semana». El lenguaje es importante en este caso: «contable» sólo tiene en cuenta los entrenamientos, la competición, la instrucción relacionada con las habilidades, la visita al lugar de la competición, las reuniones deportivas iniciadas por un entrenador y la fuerza y el acondicionamiento requeridos. Incluso así, las matemáticas no cuadran: un día de competición de 36 hoyos cuenta como sólo TRES horas frente al máximo de 20 horas.

Y luego están las exigencias -habladas y no habladas, aplicadas por los entrenadores, los compañeros de equipo, los padres, las comparaciones en las redes sociales y la voz dentro de la cabeza de cada jugador- de que los golfistas universitarios dediquen muchas horas por su cuenta, trabajando en su juego. «Dependiendo de tu entrenador, pueden mirar [20 hours a week] como lo mínimo», dice Calvin Sierota (abajo), recién graduado del equipo de golf masculino de Florida State, que pasó su último año como capitán. «Quieren ver quién pone ese tiempo extra».

A veces, hablar no es la respuesta.

«[Players] tienen miedo de decir algo», dijo un jugador. «Los entrenadores no van a estar contentos si se meten en problemas con sus propios atletas». En abril, la NCAA concluyó una investigación sobre el programa de golf femenino de Ohio State, citando violaciones de «reglas contables atléticas durante varios años», incluyendo la preocupación de las jugadoras de que los entrenamientos se extendieran a las horas de clase y a las tutorías. La NCAA también descubrió que el límite de 20 horas también había sido violado en múltiples ocasiones.

Y hasta ahora ni siquiera hemos mencionado todo el tiempo que los golfistas universitarios pasan en el aula, estudiando y recuperando el trabajo que han perdido en los largos viajes por carretera. O que muchos golfistas sólo tienen becas parciales y también se enfrentan a una presión financiera que desconocen los atletas de deportes más visibles que disfrutan de becas completas. Además, el NIL. «Creo que por eso la NCAA se muestra tan reticente a reconocer la realidad del equilibrio entre la vida laboral y personal de los deportistas universitarios», dice Katie Lever, autora de Surviving the Second Tier, una distopía ficticia inspirada en su candidatura al doctorado en retórica de la NCAA y en su época de estudiante-atleta. «Tendrían que admitir que esta idea que han estado apoyando durante años… es realmente incorrecta», añade.

Ivy Shepherd nunca contó las noches de insomnio ni los días seguidos que pasó aislada en la cama. ¿Por qué iba a hacerlo? Quería que todos los que la rodeaban conocieran a la Ivy extravertida y tonta. No el otro lado que se estaba imponiendo rápidamente.

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Su personalidad era tan brillante como su juego de golf, o eso parecía. Al entrar en la universidad, Shepherd era una de las reclutas más cotizadas de la historia de Clemson. Y durante su primera temporada, ganó los honores de la conferencia.

Como un reloj, se recordaba a sí misma que no era suficiente.

«Casi cada hora consciente de mi día, estaba centrada en el golf y preocupada por el golf», dice Shepherd.

No fue hasta que Shepherd buscó tratamiento hacia el final de su primer año que se dio cuenta de lo mucho que reducía su autoestima a los números de una tarjeta de puntuación. Con el tiempo, se abrió a un entrenador asistente y a algunos de sus compañeros de equipo, algo que le gustaría que hubiera ocurrido antes.

Shepherd (abajo) había sufrido un «bloqueo de la identidad», definido por la APA como un «compromiso prematuro con una identidad: la aceptación incuestionable por parte de los individuos de los roles, valores y objetivos que otros (por ejemplo, padres, amigos cercanos, profesores, entrenadores deportivos) han elegido para ellos». Es un rasgo prevalente entre muchos atletas de alto nivel, especialmente en los golfistas, que a menudo citan sus primeros recuerdos con un palo en la mano. Mike Clark, psicólogo deportivo de la Universidad de Arizona, dice que la graduación es el momento en que esto afecta más a los estudiantes-atletas. «La pregunta que suelo hacer a los que se dan cuenta de esto es: «¿Cuándo empezaste a practicar tu deporte?». dice Clark. «Para muchos, dicen que a los cuatro años. Yo les digo: ‘Vale, entonces cuéntame un recuerdo que tengas antes de hacer deporte’. Y es como, parpadea, parpadea, parpadea, parpadea… no se les ocurre ninguno».

Esto puede llevar a los golfistas por un camino reactivo como el de Shepherd, en el que las crisis de salud mental no se reconocen del todo hasta demasiado tarde. «Esperamos a que la casa esté completamente en llamas antes de abogar por que alguien vaya a recibir tratamiento», dice Bhrett McCabe, el psicólogo consultor del deporte y el rendimiento de la Universidad de Alabama.

Esto plantea dos preguntas: ¿Me siento cómodo recibiendo ayuda?

Los resultados de la NCAA revelaron que menos de la mitad de los participantes en deportes masculinos y femeninos se sentían cómodos buscando ayuda de sus proveedores de salud mental en el campus.

En el nivel de élite, alrededor del 80% de las universidades que compiten en las conferencias Power Five tienen al menos un profesional de salud mental a tiempo completo en su plantilla. Pero estos cuidadores se encuentran cada vez más ocupados. Clark dice que los psicólogos deportivos de los departamentos de atletismo han notado una tendencia al alza en las personas que buscan apoyo en los últimos dos o tres años. Por término medio, dice, entre las sesiones individuales de la mañana y los entrenamientos de los equipos, puede ver a más de 30 personas cada día.

En las universidades medias y en los niveles inferiores, incluyendo DII, DII y NAIA, la ayuda se delega generalmente en los proveedores de salud mental del campus o en remisiones externas, que se convierten en un proceso costoso y más largo que la ayuda interna.

Habiendo lidiado anteriormente con problemas de salud mental, Stegemann (abajo) no era reacia a buscar ayuda, pero su departamento de atletismo no contaba con un psicólogo deportivo interno. Le dijeron que buscara en el centro de asesoramiento de su campus. Cuando por fin entró, siguió pensando que el terapeuta no podía empatizar con los retos a los que se enfrentan los estudiantes-atletas. Optó por obtener atención fuera de la universidad, teniendo que cubrir los costes ella misma. «Sería una gran diferencia tener a alguien en el personal que fuera específicamente para los atletas», dice Stegemann.

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Los estatutos de la NCAA obligan a todas y cada una de las escuelas miembro a «[facilitate] un entorno que refuerce la salud física y mental dentro del atletismo, garantizando el acceso a los recursos adecuados y un compromiso abierto con respecto a la salud física y mental».

Una ex golfista del Estado de Florida se encontró luchando contra la depresión y dijo que tardó meses en poder ver a un terapeuta. Para cuando entró, la situación se hizo tan insoportable que ya había planeado entrar en el portal de traslados. Esto corrobora otra desafortunada realidad: según la encuesta más reciente de la NCAA, la salud mental es la razón más común por la que los estudiantes-atletas contemplan los traslados.

«Si alguien quisiera tomar esa decisión, ¿quién soy yo para decidirlo?», dice Trake Carpenter, ex entrenador de golf masculino DI. «No voy a pasar mucho tiempo juzgando. No es divertido para nadie cuando sucede».

«En su mayor parte, todo se reduce a los entrenadores», dice Kate Smith, ex golfista de Nebraska. «Acabo de entender que sus palabras y acciones importan».

Ahora, con retraso, los entrenadores están participando en la conversación y educándose a sí mismos, con recursos de formación y educación que se han vuelto más fáciles de conseguir. Carrie Forsyth, de la UCLA, ha aceptado la evolución del discurso sobre la salud mental. Pero Forsyth señala que las posibles ramificaciones legales de las leyes HIPAA a menudo dejan a los entrenadores en una posición comprometida en términos de cuánto pueden responder. «Incluso si percibes que hay un problema, puedes dirigir a tu estudiante a esos recursos, pero depende de ellos llegar a esos recursos», dice Forsyth. «A veces se siente muy asfixiante. Quiero hacer más, quiero que sus padres lo sepan, y eso tiene sus límites».

Pero la salud mental de los entrenadores también es importante, especialmente en el contexto de la cantidad de atletas que dependen de ellos. Con las exigencias institucionales que aumentan cada año, los entrenadores declaran niveles de agotamiento similares a los de sus estudiantes-atletas. Cumplimiento, conducción de furgonetas, reclutamiento; las responsabilidades ajenas al papel de «entrenador» se acumulan cada año.

Tyler Bradstreet, Director de Psicología Clínica y Deportiva de la Universidad Tecnológica de Texas, dice que espera ver un aumento de los recursos para esos entrenadores, también. «Cuando estás en un avión, hay una razón por la que te dicen que te pongas primero tu máscara antes de ayudar a alguien con la suya», dice Bradstreet. «Quiero que tengas un pulso sobre el bienestar de tu equipo y cómo apoyarlo. Pero primero tienes que estar en un buen lugar».

Algunos atletas están presionando para que el cambio sea liderado por sus compañeros, cuya capacidad de relación puede ser su mayor fortaleza. Escuelas como Harvard y Princeton han adoptado un programa interno de ayuda entre compañeros llamado SAWL (Student Athletic Wellness Leaders), destinado a facilitar el proceso de búsqueda de ayuda. Otros programas, como The Hidden Opponent (El Oponente Oculto), un programa nacional de ayuda entre iguales basado en capítulos, se han extendido a más de 25 universidades de todo Estados Unidos y no dejan de crecer cada año.

Los esfuerzos de colaboración entre entrenadores, jugadores y profesionales de la salud mental son necesarios dentro de un órgano de gobierno que se niega a reconocer plenamente el papel que tiene en la provisión de una red de seguridad para los estudiantes-atletas.

¿El primer paso? «Tener más conversaciones en los entrenamientos, tener más conversaciones a puerta cerrada con los administradores», dice Clark. «Ayudarles a entender realmente lo que está pasando, a las 8:30 de la noche de un miércoles, en la sexta semana del semestre, cuando alguien ha pensado: ‘Oye, quiero acabar con mi vida'».

Si tú o alguien que conoces está en crisis, ponte en contacto con la Línea de Prevención del Suicidio en el 1-800-273-TALK (8255), o marca el 911 en caso de emergencia.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.