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¿Qué hay en Europa para 2022? Sólo un tour profesional reimaginado y un repaso a la clasificación de la Ryder Cup

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Al menos en un sentido, la vida nunca fue fácil para el European Tour. Siempre en segundo lugar económico detrás del gigante financiero que es el PGA Tour, el circuito del Viejo Mundo siempre luchó para competir por la atención y la asistencia de los nombres más grandes del golf. No es probable que este hecho cambie ahora que el «ET» ha sido puesto a descansar, pero la alianza estratégica entre el recién creado Tour y el PGA Tour es algo que la mayoría de los europeos ven como un desarrollo positivo. Se trata de algo inevitable, y también sensato, dada la amenaza potencialmente inminente que supone para el statu quo la empresa saudí LIV Golf Investments.

«Lo que hay que hablar es de cómo evoluciona la alineación con el PGA Tour y qué efecto tendrá en 2023 y más allá», dice Paul McGinley, ex capitán europeo de la Ryder Cup y miembro de la Junta Directiva del DP World Tour. «Todavía estamos encontrando nuestros pies con esa relación, una que nunca ha sido mejor. Nos hemos alineado juntos contra los saudíes. Y esa lealtad se está devolviendo en lo que ellos llaman ‘corrientes de trabajo’. Hay mucha más colaboración en las redes sociales. La comunicación es mejor. Ahora se comparten muchas ideas».

Así pues, en muchos aspectos, 2022 puede considerarse como una especie de año de transición para el renovado circuito. Una semana antes del 150º Open Championship en St. Andrews, en julio, el Open de Escocia se convertirá en el primer evento del DP World Tour co-sancionado con el PGA Tour. Al mismo tiempo, los campeonatos Barbasol y Barracuda en Estados Unidos ofrecerán salidas a los miembros del DP World Tour.

Cada circuito obtiene 73 plazas en el campo del Open de Escocia, y los miembros dobles cuentan para la asignación del PGA Tour. Así que la vieja frase de «juega mejor» será la respuesta a cualquier jugador del DP World que se queje por no conseguir una salida.

«Pero, por otro lado, no creo que haya un momento más emocionante o mejor para jugar bien en el European Tour», dice David Law, un escocés que terminó en el puesto 100 en la Carrera a Dubái de 2021. «Hay esas oportunidades de jugar en Estados Unidos frente al Scottish y el Open. Jugar realmente bien allí podría traer recompensas masivas».

Sea como sea, es una apuesta segura que tales acuerdos aumentarán en frecuencia en 2023 y más allá. Lo cual es más fácil de decir que de hacer, por supuesto. Aunque no es tan difícil elaborar un calendario, sí lo es ser justo con todos los implicados. En particular, hay que cuidar a los que están abajo en las listas de puntos. Jugadores como David Drysdale, que obtuvo la última tarjeta del European Tour en 2020-21, no pueden perderse en esto. Los circuitos no pueden limitarse a cuidar a las estrellas. Como organizaciones miembro, tienen la obligación de asegurarse de que todos tengan oportunidades de jugar.

Lo mismo ocurre con el PGA Tour. Pero es difícil tomar 230 jugadores de dos circuitos, mezclarlos y ser completamente justo. Así que es necesario un calendario que funcione para ambos circuitos. Lo que hagan los saudíes, lo harán. El director ejecutivo de DP World, Keith Pelley, ha hecho su cama y se ha alineado con el PGA Tour en un intento de presentar el mejor producto que pueda. Después, los jugadores son libres de tomar sus propias decisiones.

«Para ser honesto, no estoy seguro de que jugadores de la talla de Paul Casey, Lee Westwood, Henrik Stenson, Ian Poulter, Luke Donald y Graeme McDowell den el salto a cualquier cosa que propongan los saudíes, necesariamente haría mucho daño al DP World Tour», dice Ewen Murray, ex jugador del European Tour y ahora comentarista de Sky Sports. «Casi ninguno de ellos juega tanto en Europa hoy en día. Al igual que el PGA Tour, lo que el European Tour ha hecho realmente bien es [just] seguir adelante [during the COVID-19 pandemic]. De acuerdo, el dinero ha bajado, pero ha habido oportunidad de jugar casi todas las semanas. Tendría que cuestionar la integridad de los que se despiden de todo eso, sólo para perseguir unos pocos dólares».

Mientras tanto, el trabajo continúa entre bastidores a ambos lados del Atlántico.

«Sin duda hay más cosas por venir en lo que respecta a nuestra asociación con el PGA Tour», dice McGinley. «Es probable que se alineen y co-sancionen más torneos a medida que pase el tiempo. Hay mucho que hacer entre bastidores mientras intentamos construir un calendario internacional de un año de duración que funcione para ambos circuitos. Hay algunas oportunidades obvias para nosotros. Una de ellas es después de la FedEx Cup. Terminar en Dubai, es una gran parte de nuestra temporada».

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El calendario del DP World ofrecerá 200 millones de dólares en 2022, el doble que en 2021, y representa, según Pelley, «una nueva era para el golf mundial.» Tal vez, pero todavía uno que mantendrá algunos aspectos familiares. Fuerte a principios de Oriente Medio -el tour reanuda el juego la semana del 17 de enero en Abu Dhabi- y en torno al Open Championship, el tradicional flujo y reflujo en el tour se mantiene. Mientras tanto, las épocas «intermedias», como febrero/marzo, abril/mayo y agosto, seguirán presentando una mezcla de eventos fuertes y no tan fuertes.

«Nuestros torneos de larga duración seguirán floreciendo bajo el paraguas de DP World», afirma McGinley. «Ese nivel de patrocinio ha sido un gran anuncio para nosotros, no sólo desde el punto de vista financiero. Demuestra que estamos en buena forma al entrar en lo que parece una nueva era para el golf profesional. Pero hay que tomar decisiones sobre qué eventos siguen siendo sólo parte de nuestro tour y cuáles son también parte del PGA Tour. En este momento se está navegando por todo ello».

Y no sólo en el circuito principal. Recientemente, el Challenge Tour, de segunda división, anunció un calendario global que bate récords para la temporada 2022 y que hará que el fondo total de premios supere la marca de los 8 millones de euros por primera vez. En total, el «Camino a Mallorca» constará de 31 torneos organizados en tres continentes y en 18 países diferentes.

Lo cual está muy bien. Pero Murray, iría más allá.

«Siempre he sido partidario de que haya más cambios, una mayor afluencia de nuevos jugadores cada año», dice el escocés. «No creo que hasta 110 jugadores deban estar exentos. Considero que 75 son suficientes, lo que permitiría abrir más plazas para los que se gradúan en el Challenge Tour. Me gusta que los jugadores jóvenes tengan una oportunidad. Si consiguen jugar en lo que podría llamarse eventos «medios» del DP World Tour, el incentivo y la oportunidad de ascender y pasar a los eventos principales estarán ahí. Esos eventos se convertirán en trampolines importantes para los que sean lo suficientemente buenos como para dar el siguiente paso hacia arriba».

Aun así, lo primero es lo primero.

«Estoy encantado de ver el aumento de los premios», dice Law, que pasó cinco años en el Challenge Tour antes de pasar al circuito europeo. «Una bolsa mínima de 250.000 euros cada semana supondrá una gran diferencia. Antes tenías que ganar unos 30.000 euros para mantener tu tarjeta del Challenge Tour. Y unos 90.000-95.000 euros te permitían entrar en el European Tour. El año que viene esas cifras aumentarán. Los jugadores tendrán que ganar unos 45.000 euros para mantener sus tarjetas. Y los que consigan ascender habrán ganado una pasta decente. Teniendo en cuenta el nivel de golf que se juega en ese circuito, esas cifras son mucho más apropiadas».

Sin embargo, espera. Si bien el aspecto financiero de los tours tiende al alza, se requiere algo de perspectiva. Sí, el dinero de los premios en el DP World Tour se ha duplicado, pero sólo en comparación con la temporada pasada. En muchos casos, los premios aún no han vuelto a los niveles anteriores a la pandemia. A modo de ejemplo, el British Masters ofrecerá 1,85 millones de libras en 2022; en 2019 el fondo de premios era de 3 millones de libras. Tanto el Open de Holanda como el de Europa pagarán 1,75 millones de euros este año, frente a los 2 millones de euros de hace tres años. Y el Masters Europeo ha bajado de 2,5 a 2 millones de euros.

Esto no quiere decir que los responsables del circuito hayan fracasado en su misión principal de ofrecer a los socios oportunidades de juego y financieras. Sí, ha habido más de un evento de 1 millón de euros, y algún que otro campo dudoso, pero el juego continuó. Una hazaña nada desdeñable para una operación tan multinacional.

«No hace falta decir que el European Tour tuvo que trabajar increíblemente duro para seguir adelante como lo hizo», dice Law. «Si hubiéramos tenido el calendario que tenemos para 2022 con un dinero similar al que hemos visto en los últimos 18 meses, nadie podría haberse quejado. Pero empezamos a ver un efecto dominó en esos eventos más pequeños. Por ejemplo, los caddies. Esos tipos se ganan la vida con los porcentajes de lo que ganan sus jugadores. Y cuando esos porcentajes bajaron, empezó a ser difícil conseguir caddies en los eventos. Así que el aumento de los fondos de los premios era algo que el circuito necesitaba. Han hecho un trabajo brillante en ese sentido».

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Por lo demás, éste no sería el tour antes conocido como europeo si no se hablara de la Ryder Cup. Incluso en los años en que la batalla bienal está en suspenso, el tema nunca está lejos de la superficie, tanto en el campo de juego como en los medios de comunicación. Y en eso, el DP World Tour no será diferente. Según McGinley, ya se ha empezado a analizar en profundidad todo lo relacionado con la Ryder Cup tras la derrota récord de Europa en Whistling Straits.

«Se está llevando a cabo una gran sesión informativa, lo cual es apropiado después de una derrota tan dura», dice McGinley. «Tenemos que revisar muchas cosas. Estoy en el comité de la Ryder Cup, pero nuestro [mission] no es controlar el equipo. Estamos más involucrados, junto con la PGA de América, en la construcción de la marca de la Ryder Cup en el futuro. Pero soy consciente de lo que está pasando. [Ryder Cup director] Guy Kinnings está llevando a cabo una larga revisión de todos los aspectos de la Ryder Cup».

Seguramente, una parte de las conclusiones finales será un examen minucioso de los criterios de clasificación. Con el cambiante panorama y el hecho de que muchos de los mejores jugadores de Europa estén ahora radicados en América, es conveniente cuestionar el proceso. ¿Tienen los jugadores jóvenes de Europa suficientes oportunidades para entrar en el equipo? Muchos creen que todavía es necesario que haya una vía de acceso al equipo desde el DP World Tour, aunque está claro que no tiene por qué ser uno de los que compongan el 50% de la plantilla.

«Necesitamos tener el mejor equipo», dice McGinley. «Y necesitamos tener un sistema de clasificación que evolucione a medida que el juego evoluciona. Todas esas cosas se están revisando. Nos ganaron por un margen récord. Así que no podemos limitarnos a decir que las cosas serán magníficas dentro de dos años, o que lo único que tenemos que hacer es crecer en bruto y ya está. Las cosas son mucho más profundas que eso. Tenemos que lamernos las heridas y analizar seriamente lo que tenemos que hacer la próxima vez. Y cuando eso esté hecho presentarlo primero a los ex capitanes que actualmente están eligiendo al próximo capitán».

Un examen más detallado del marcador en Whistling Straits revela el hecho inquietante de que, con demasiada frecuencia, los europeos fueron derrotados más por su propio juego relativamente pobre que por la brillantez estadounidense. También dio la impresión de que la narración de los tres días se centró más en la moral del equipo – «somos todos grandes amigos y eso es lo que realmente cuenta»- que en el hecho de que estaban recibiendo una soberana paliza.

«No podemos esconder Whistling Straits bajo ninguna alfombra», dice McGinley. «Hay muchas lecciones que aprender. Aunque teníamos muchos vientos en contra, lo que ocurrió en Whistling Straits no fue sólo una derrota. Fue un mazazo. Fuera de casa y sin apoyo siempre iba a ser difícil contra el que quizá sea el mejor equipo estadounidense de la historia. Y quiero decir equipo. No lo digo en términos de su capacidad de juego. Me refiero a lo cohesionados que estaban. Y en lo bien que estaban organizados y estructurados. Lo mantuvieron simple. Todo entre bastidores parecía muy sencillo».

Todo esto es para el futuro. De forma más inmediata, quedan muchos interrogantes para la nueva gira. Está claro que las cosas tienen que asentarse. De una forma u otra, el DP World necesita saber en qué punto se encuentran las cosas con la empresa saudí LIV Golf Investments. ¿Va a haber un tour rival? ¿Van a dar el salto algunos jugadores? ¿Dónde vamos a estar con el COVID? ¿Vamos a ver un aumento de las restricciones? Es una gran pregunta para un circuito que implica tantos viajes internacionales.

«Estamos en el ojo del huracán en ese sentido», dice McGinley. «Así que es difícil predecir lo que ocurrirá en los próximos 12 meses. Hay tantos retos y tanta agitación en el mundo en este momento».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.