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Por qué los buenos amigos Patrick Cantlay y Xander Schauffele son aún mejores compañeros

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Hacemos una pausa en nuestros elogios a la fuerza estadounidense de Patrick Cantlay y Xander Schauffele para saludar a Sam Burns y Billy Horschel, cuyos esfuerzos concertados el domingo en el TPC Louisiana aseguraron que el Zurich Classic de Nueva Orleans no se convirtiera en el Zzzzzzurich Classic.

Con un cierre de cuatro bajo 68, Burns, nativo de Luisiana, y Horschel, floridano, pusieron un poco de calor cajún en los sensacionales californianos, que durante tres días estuvieron golpeando al resto del campo en el evento de dos jugadores por equipos con la facilidad de un guardia de seguridad de la NBA. Pero en el recuento final, Cantlay y Schauffele consiguieron la victoria que parecía destinada desde el principio cuando abrieron con un récord de 13-bajo 59 en el juego de cuatro bolas el jueves.

Y así fue, incluso con una ronda final de 72 que casi les sale mal como defensa de prevención. Cantlay y Schauffele jugaron con cautela y alejados de los problemas -porque podían permitírselo- en el formato de foursomes en el que han demostrado ser impermeables en sus incursiones de match-play por equipos en la Presidents Cup y la Ryder Cup. Aun así, ganaron por dos golpes, dando a Cantlay su séptimo título del PGA Tour y a Schauffele su quinto.

«Definitivamente sacamos lo mejor del otro, y disfrutamos de estar aquí juntos», dijo Cantlay después de que él y Schauffele terminaran con 29-bajo 259, que es uno de los varios récords que el dúo estableció durante sus cuatro días que dejaron de lado la noción del bromuro de jamón y huevo en favor de algo más… fastuoso. Se trató de un esfuerzo de costillas y langostas, con una guarnición de langostas, por supuesto. Y mucha salsa picante.

Por su parte, Schauffele, de 28 años, no había ganado en el circuito desde el Sentry Tournament of Champions de 2019, y solo una vez había terminado entre los 10 primeros esta temporada, aunque se llevó un buen regalo de despedida en los Juegos Olímpicos del año pasado, cuando ganó la medalla de oro. Schauffele dijo que necesitaba ver algo de buen golf, y encontró al compañero perfecto para inspirarse. Cuando añadieron un 60 en la tercera ronda del sábado en el four-ball, que, por cierto, no es su especialidad en otras competiciones, la pareja había construido una ventaja récord de cinco golpes y rompió el récord de puntuación en 54 hoyos con 29-bajo 187.

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Juntos se convirtieron en la primera pareja que ganaba el evento de principio a fin desde que el evento adoptó el componente de equipo en 2017. Parecía una formalidad con los sudafricanos Branden Grace y Garrick Higgo como sus perseguidores más cercanos. Burns y Horschel se encontraban entre los tres equipos a seis de distancia después de tres rondas.

«Obviamente encontré un compañero muy bueno», dijo Schauffele. «Jugó un golf increíble esta semana, me hizo sentir cómodo. Sacó lo mejor de mí en el campo. Sí, hay mucho que tomar de esta semana».

Los dos hombres ya se estaban haciendo amigos rápidamente antes de que el capitán de Estados Unidos, Tiger Woods -sí, él es el responsable- los emparejara en la Presidents Cup de 2019 en Royal Melbourne, donde, como novatos, quedaron 2-2, ganando ambas veces en foursomes. En el vuelo de 23 horas a Australia bebieron café, se mantuvieron despiertos, jugaron innumerables manos de ginebra y en el proceso cada uno decidió que el otro era buena compañía. Viajaron a Napa con sus amigas antes de la Ryder Cup del año pasado para estrechar lazos y ganaron dos veces más en foursomes en Whistling Straits para contribuir a la victoria récord de Estados Unidos sobre Europa.

Cada uno de ellos emite una frialdad palpable en el campo de golf, y eso ciertamente les ayudó a mantener un sentido de equilibrio en un día de brisa que amenazaba lo que parecía ser, apropiadamente, una marcha de la Big Easy hacia la victoria.

En hoyos consecutivos alrededor de la vuelta Schauffele falló un par de putts de par de menos de 3 metros, y en ese mismo lapso Burns/Horschel hicieron un par de birdies en el 10 y el 11. De repente, una ventaja de cinco golpes se redujo a uno. Un birdie de rebote en el par 5 del 11 por parte del equipo Schaufflay restableció el orden, y lo cerraron tranquilamente a pesar de un bogey en el último hoyo, mientras Burns y Horschel jugaban sus siete hoyos restantes con uno sobre par.

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«Jugamos muy bien en la parte delantera y estábamos justo ahí con seis hoyos por jugar, y luego simplemente no pudimos hacer nada», dijo Horschel, que tenía un objetivo de 10 bajo en los foursomes – al comienzo del domingo. «Algo así apesta de vez en cuando cuando te sientes bien y estás tratando de perseguir a algunos líderes, pero a veces simplemente no puedes hacer que suceda, y eso es lo que fue para nosotros en los últimos seis hoyos».

A pesar de su frialdad, Cantlay y Schauffele son competidores intensos. Llegaron a Avondale, La., decididos a mejorar su T-11 del año anterior. «Yo, personalmente, y creo que Pat también, estábamos deseando volver. Hemos hecho tantas cosas en equipo juntos que sabemos que somos capaces de hacerlo mejor que el año pasado», dijo Schauffele, que se ha inspirado desde la universidad en «Patty Ice», como se conoce a Cantlay por su comportamiento estoico.

«Definitivamente puedo ser exactamente yo mismo con Xander, y no me lo pienso dos veces», dijo Cantlay. «Él sabe exactamente quién soy. Creo que eso nos beneficia a los dos. Ambos sentimos que podemos ser exactamente nosotros mismos y no tenemos que poner nada extra.»

«Sentí que había hecho la mitad de trabajo que en una victoria habitual», añadió Cantlay. «Probablemente no estaré tan cansado mañana. Xander ha jugado muy bien toda la semana. Creo que cada vez que puedes compartir el éxito, creo que eso lo hace un poco más dulce. Al igual que en la Presidents Cup o en la Ryder Cup, ganar un partido y luego ganar las dos Copas en las que hemos jugado juntos, lo hace un poco más… como he dicho, un poco más dulce porque el disfrute y el éxito compartidos son mucho mejores».

Es casi una conclusión inevitable que serán un elemento en la Presidents Cup en Charlotte este septiembre, pero Cantlay no lo daba por hecho. «Eso depende de los capitanes», dijo Cantlay. «Lo tomaremos de uno en uno. Si puedes conseguir que DLIII [captain Davis Love III] en el cuerno, te lo hará saber».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.