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PIA BABNIK: LA SUPERESTRELLA ESLOVENA

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Puede que sólo haya cumplido 18 años a principios de año, pero Pia Babnik ya se ha hecho un nombre en el mundo del golf y tiene un billete de ida a la cima.

La eslovena, que ya ha conseguido dos victorias en torneos del LET en 2021, ha tenido un increíble ascenso a la fama en los últimos 12 meses, con un segundo puesto en la clasificación de la Carrera a la Costa del Sol como señal de lo que está por venir.

Sus padres, Ales y Mateja, representaron a su país en el bádminton, por lo que Pia siempre estuvo destinada a seguir sus pasos, y las actividades deportivas fueron una parte constante de su infancia en Liubliana.

Con sus hermanos gemelos más pequeños como competencia constante en sus primeros años, a Babnik rara vez se la veía en otro lugar que no fuera el campo de golf, la cancha de baloncesto o jugando al pádel.

Pero incluso desde una edad temprana era con el palo de golf en la mano donde era más feliz, y el talento era evidente: incluso antes de que empezara a ir a la escuela ya tenía una pieza de plata a su nombre.

Recuerda: «Recuerdo que mi primer torneo fue cuando tenía cuatro años, y era el campeonato nacional para menores de 8 años. Allí conseguí mi primer birdie y quedé tercera en la clasificación general; todavía tengo ese trofeo en mi habitación».

«El golf era el número uno y todo lo demás era sólo para desarrollar el cuerpo, así que nunca iba a elegir otro deporte, siempre amé el golf más que cualquier otro deporte desde el principio.

«Me encantaba golpear las bolas y simplemente me encantaba el juego, no recuerdo mucho pero simplemente me encantaba, y me sigue gustando ahora.

«Mis padres me enseñaron que lo más importante es desarrollarse como deportista y como atleta, así que me ayudó mucho participar en otros deportes a una edad temprana».

Es ese amor por la práctica incesante, por ver cómo los retoques de tu swing dan sus frutos, por hacerte capaz de leer hasta el más tumultuoso de los greens lo que atrae a tanta gente al juego, y Babnik no es una excepción.

Tras contagiarse del gusanillo del golf, esta joven promesa empezó a competir regularmente en competiciones juveniles en Eslovenia, ganando todos los títulos de las categorías de edad, así como una victoria histórica en la Copa Van Horn, en la que se impuso con una puntuación récord de -16 en 18 hoyos.

Victoria tras victoria, dondequiera que Babnik compitiera parecía tener el toque mágico, y estaba claro para todos que el legado deportivo de la familia iba a continuar, incluso antes de que ella se convirtiera en adolescente.

La eslovena dejó su huella por primera vez en el LET Access Series a la edad de 12 años -pasando el corte para terminar T29 en el Boras Ladies Open en 2016- y demostrándose así a sí misma que podía competir con las mejores cuando se le daba la oportunidad.

Un poco más de tres años después, y con muchas más horas pasadas en el campo de golf, en el campo de prácticas y en la escuela, Babnik había hecho apariciones fugaces como amateur en el circuito del LET, pero aprovechó al máximo su oportunidad a principios de 2020 en la Q-School, donde un 11º puesto le permitió asegurar su tarjeta para el año siguiente.

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«La temporada 2019, que fue mi última como jugadora amateur, realmente jugué bien. Gané muchos torneos y jugué la PING Junior Solheim Cup, que fue una gran experiencia», recuerda.

«Fue bonito ver jugar a las grandes jugadoras, y llegar a competir en la Solheim Cup Junior que es similar a lo que juegan las mayores, así que fue una experiencia muy bonita».

Después de un año de parón en el que registró dos top-ten en siete eventos, Babnik no tardó en poner en marcha su temporada 2021, con su primera victoria profesional en el Jabra Ladies Open en junio.

El Evian Resort Golf Club siempre ocupará un lugar especial en el corazón de la eslovena por esa ocasión, pero una hora después de la última jornada de la competición debió desear estar en cualquier otro lugar.

Babnik celebra su victoria en el Jabra Ladies Open 2021

«La ronda final no empezó como esperaba, hice dos dobles bogeys en los dos primeros hoyos, así que me dije que tenía cuatro pares antes del final, así que al menos vamos a intentar hacer cuatro birdies más para terminar al nivel del par.

«Así que seguí jugando como si fuera una ronda de prácticas, realmente no me preocupé porque pensé que se había ido, pero supongo que tuve un poco de suerte, pero jugué los 16 hoyos muy bien, así que estaba muy contento de volver después de los dos primeros hoyos».

Después de volver a la competición con dos birdies en sus dos últimos hoyos del día, Babnik tuvo que aguantar un hoyo de desempate con uñas y dientes contra la actual campeona Annabel Dimmock, ya que la inglesa estuvo en el grupo de cabeza durante gran parte de los tres días en Francia.

Pero incluso a la tierna edad de 17 años, la joven estrella mantuvo la calma para conseguir su primera victoria en un torneo de la LET, lo que le llevó a celebrarlo con su padre Aleś a su lado.

Continúa: «Estaba contenta de haber quedado segunda de todos modos, porque habría sido mi mejor resultado en el LET, pero en el desempate realmente quería ganar.

«Después de pegar el drive y conseguir el segundo golpe en el green, me sentí realmente feliz y relajada por ello, lo cual fue extraño, y fue un gran día con un gran final, y estoy realmente feliz por ello.

«Ha sido un gran torneo, la semana anterior en Italia no jugué bien, así que estaba muy concentrado en mi juego y en cómo lo iba a hacer porque no puedes afectar a nadie más.

«Me alegró mucho y me dio ganas de salir a entrenar más para volver a hacer lo mismo, y después de eso estoy muy contento de cómo ha ido la temporada».

Después de conseguir su primera pieza de plata como profesional, las cosas siguieron subiendo por las nubes para la adolescente, ya que se ganó una plaza en los Juegos Olímpicos de Tokio.

De repente, la joven de 18 años se convirtió en un nombre familiar en su país, con carteles con su rostro en las calles de la capital eslovena mientras competía por la medalla de oro, y fue una época de su vida que siempre recordará.

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«Cuando vas allí y lo ves todo es realmente algo especial. Fue una gran experiencia, disfruté mucho allí, así que estoy muy contento de haberlo conseguido», afirma Babnik.

«Antes de que jugáramos los chicos también estaban allí, así que vimos a todos los mejores del mundo: Rory McIlroy, Tommy Fleetwood y otros, y fueron muy amables.

«Fue genial jugar con las mejores mujeres también para ver dónde estás al lado de ellas y dónde puedes mejorar, así que lo disfruté mucho y fue una gran experiencia jugar en el mayor evento del mundo.

«Lo principal de los Juegos Olímpicos fue ver a todos los atletas de todos los demás deportes y todo el mundo está tan relajado. Creo que se puede sacar algo bueno de cada atleta, porque aunque no sean los mejores siguen siendo los mejores en algo que hacen en su deporte.»

Y si hubiera que elegir algo en lo que Babnik es la mejor en su deporte, tendría que ser la capacidad de mantener la calma en la adversidad y luchar hasta el final, tal y como hizo para llevarse a casa el botín en Evian, y tal y como hizo más tarde en el año en el evento Aramco Team Series celebrado en Jeddah.

A cuatro golpes de la líder Olivia Cowan, la eslovena llegó a la última jornada empatada en el octavo puesto, y no pudo mejorar su puntuación después de seis hoyos en un sofocante viernes en Arabia Saudí.

Pero cuando la presión es fuerte, la crema sube a la cima, y en los seis hoyos siguientes había ganado cinco golpes que la llevaron a la cima de la clasificación, antes de que otro birdie en el 15 pusiera el gato entre las palomas.

Y mientras Cowan capitulaba en el último hoyo -la alemana dejó caer dos golpes tras encontrar el agua- Babnik hizo un birdie final en el 18 para conseguir su segunda medalla de plata de la temporada, y en circunstancias no menos dramáticas que la primera.

En ese momento, dijo: «¡Es una sensación increíble! Debo admitir que no sabía lo que pasaba con las puntuaciones. No miré la tabla de clasificación y no lo supe hasta antes del último putt. Sólo intentaba jugar mi juego y estoy muy contenta con mi victoria».

Con una serie de jugadoras de la Solheim Cup y aspirantes a la Carrera a la Costa del Sol entre las diez primeras, esa victoria en Jeddah fue toda una declaración de intenciones de la estrella emergente en el cierre de la temporada 2021.

Y después de una temporada de descanso compartida entre el campo de golf y la vuelta a los libros -sin haber terminado aún los estudios- Babnik volverá al Tour con ganas de dejar su huella una vez más, y esta vez aspira a más, como demuestra su tiro de despedida.

«Sigo teniendo el mismo objetivo, que es llegar a ser la número uno del mundo, así que voy a seguir adelante e intentar conseguirlo».

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Persona tímida, demasiado a menudo con el móvil, juego al golf desde que era un niño y soy el editor de TotalNewsGolf.com