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Phil Mickelson y Bryson DeChambeau lideran el grupo de 11 golfistas de la LIV que demandan al PGA Tour por prácticas antimonopolio

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Phil Mickelson, y otros nueve jugadores de LIV Golf presentaron el miércoles una demanda antimonopolio contra el . El Wall Street Journal fue el primero en informar del asunto.

En una demanda de 105 páginas, los jugadores impugnan sus suspensiones por el tour por desertar al circuito respaldado por Arabia Saudí. Tres de los demandados -Talor Gooch, Hudson Swafford y Matt Jones- intentan recibir una orden de restricción temporal que les permita jugar los Playoffs de la Cup, que comienzan la próxima semana en el FedEx St. Jude Championship en Memphis. Los tres se habrían clasificado para la postemporada del circuito si no hubieran sido suspendidos.

«El objetivo de esta acción es anular las normas y prácticas anticompetitivas del PGA Tour que impiden a estos golfistas contratistas independientes jugar cuando y donde quieran», alega la demanda.

El PGA Tour anunció el 9 de junio que había suspendido a 17 miembros del PGA Tour que desertaron a LIV Golf tras su participación en la primera ronda del evento inaugural de LIV Golf en Londres. «Como saben, los jugadores enumerados a continuación no recibieron las necesarias liberaciones de derechos de eventos y medios de comunicación en conflicto -o no solicitaron liberaciones en absoluto- y su participación en el evento de la Liga de Golf Saudí/LIV Golf está en violación de nuestras regulaciones del Torneo», se lee en un memorando del comisionado del PGA Tour, Jay Monahan. «La misma suerte corre cualquier otro jugador que participe en futuros eventos de la Liga de Golf Saudí violando nuestro Reglamento».

Otros jugadores que compitieron en eventos de LIV Golf en Portland, Oregón, y Bedminster, N.J., sí fueron suspendidos posteriormente por el tour.

Una de las disposiciones del Manual del Jugador del PGA Tour y del Reglamento de Torneos es que cada miembro del PGA Tour reconoce que el comisionado, el consejo de política del tour y el comité de apelaciones tienen la autoridad de prohibir permanentemente a un miembro jugar en torneos copatrocinados, aprobados o coordinados por el tour si el miembro viola sus reglamentos. El manual también establece que un jugador deja de ser miembro del PGA Tour si, a juicio del consejo de política, el miembro comete una infracción grave de las normas del torneo, del Código Ético del PGA Tour o se comporta de manera impropia de un golfista profesional.

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Uno de estos reglamentos prohíbe en general a los jugadores del tour jugar en eventos cuando hay un evento aprobado o patrocinado por el PGA Tour que tiene lugar al mismo tiempo. Según el manual, los jugadores que alcanzan el mínimo de 15 eventos (que los miembros deben cumplir como condición de sus derechos de voto como miembros) pueden optar a tres liberaciones de eventos conflictivos por temporada, razón por la cual muchos jugadores del tour pudieron jugar en el Saudi Invitational a principios de este año. Sin embargo, el reglamento también establece que dichas solicitudes pueden ser denegadas.

La demanda y la solicitud de una orden de restricción temporal, que fueron obtenidas por Golf Digest, fueron presentadas en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Norte de California. Otros de los nombrados en la demanda son Ian Poulter, Abraham Ancer, Carlos Ortiz, Pat Pérez, Jason Kokrak y Peter Uihlein. Miembros de LIV Golf como Dustin Johnson, Patrick Reed y Kevin Na no fueron nombrados, ya que han renunciado a sus membresías en el PGA Tour.

El circuito insiste en que tiene autoridad legal para dictar medidas disciplinarias. Cuando se le pidió que comentara la demanda, un portavoz del PGA Tour se refirió a un memorando de Monahan enviado el miércoles a los miembros del PGA Tour tras la presentación de la demanda. En el memorándum, Monahan señalaba: «Nos hemos preparado para proteger a nuestros miembros e impugnar este último intento de perturbar nuestro circuito, y deberíais confiar en los méritos legales de nuestra posición. Fundamentalmente, estos jugadores suspendidos -que ahora son empleados de la Liga de Golf Saudí- se han alejado del circuito y ahora quieren volver a entrar. Con la Liga de Golf Saudí en pausa, están intentando utilizar a los abogados para forzar su entrada en la competición junto a nuestros miembros en regla».

El director general de LIV Golf, Greg Norman, ha expresado abiertamente sus deseos de que los jugadores desafíen la autoridad del tour en lo que respecta a las suspensiones. Norman además telegrafió sus amenazas de litigio en una carta abierta al tour.

La semana pasada, el PGA Tour comunicó a sus miembros que el consejo de política del tour había creado una «lista de puntos de elegibilidad» para los próximos Playoffs de la FedEx Cup. Esta lista eliminaba a los jugadores suspendidos por el tour, incluyendo a Gooch, Swafford y Jones. Los 125 mejores jugadores de esta lista de elegibilidad son los que se clasificarán para el próximo FedEx St. Jude Championship y que mantendrán su membresía en el tour para la temporada 2022-23.

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«Aunque la nueva lista no sustituirá a la lista oficial de puntos de la FedEx Cup, proporcionará claridad tanto a los jugadores como a los aficionados en lo que respecta a la elegibilidad para el torneo», decía la nota. La lista de elegibilidad estaba destinada a garantizar que los miembros suspendidos del tour no afectaran negativamente a la elegibilidad de otros jugadores para los torneos, a su posicionamiento en la clasificación de prioridades o a su elegibilidad para competir en los playoffs de la FedEx Cup.

La queja de los jugadores de la LIV alega que la denegación del acceso a los playoffs de la FedEx Cup no sólo impediría a Gooch, Swafford y Jones jugar en esos eventos, sino que «también paraliza sus posibilidades de clasificarse para los Majors y los principales torneos por invitación del Tour en futuras temporadas». El castigo que supondría para estos jugadores no poder jugar en los Playoffs de la FedEx Cup es sustancial e irreparable, y se necesita una orden de restricción temporal para evitar el daño irreparable que se produciría si no pudieran participar.»

«Es un intento de utilizar la plataforma del Tour para promocionarse y aprovecharse de sus beneficios y esfuerzos», dijo Monahan en su nota del miércoles. «Permitir el reingreso en nuestros eventos compromete el Tour y la competición, en detrimento de nuestra organización, nuestros jugadores, nuestros socios y nuestros aficionados. La demanda que han presentado espera de alguna manera que creamos lo contrario, por lo que tenemos la intención de exponer nuestro caso de forma clara y enérgica.»

El mes pasado, tres miembros de LIV Golf ganaron una orden temporal de un árbitro del Reino Unido para jugar en el Genesis Scottish Open, un evento co-sancionado por el PGA Tour y el DP World Tour. Los tres jugadores -Poulter, Adrián Otaegui y Justin Harding- habían sido suspendidos por tres eventos y multados con 120.000 libras por el DP World Tour, pero las suspensiones se suspendieron temporalmente a la espera de la resolución de sus recursos de fondo por un panel de apelación.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.