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Phil Mickelson no se toma las críticas «como algo personal» y es uno de los aspirantes estadounidenses tras la primera ronda del Saudi International

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AL NUROOJ, Arabia Saudí – Sin duda, para alivio de todos los implicados, la ronda de apertura del cuarto Internacional de Arabia Saudí supuso una grata distracción de la aparentemente interminable charla sobre una posible Superliga de Golf, los derechos de los medios de comunicación injustos y los capitanes de la Copa Ryder hasta ahora no identificados. Se jugó mucho y buen golf en las 7.048 yardas del Royal Greens Golf & Country Club. Hasta 55 de los 130 participantes superaron el par de 70, siendo el 62 de Matteo Manassero el mejor del día por dos golpes de un grupo de cinco: Adri Arnaus, Sam Horsfield, Ryosuke Kinoshita, Harold Varner III y Bubba Watson.

Así que, Watson aparte, no son algunos de los nombres más grandes del brillante campo reunido en las orillas del Mar Rojo, que es más azul que el azul. Pero las luminarias, inevitablemente, no están muy lejos del ritmo, Phil Mickelson por ejemplo. Un día después de lanzar bombas contra el PGA Tour, criticando su gestión de los derechos de los jugadores ante los medios de comunicación, el campeón de la PGA volvió a lanzarlas desde el tee. Sin bogeys y con un resultado de tres bajo par (67), el californiano de 51 años abandonó el recinto bastante satisfecho con su trabajo del día, pero sólo un poco frustrado por la persistente sensación de que podría y debería haber sido un par de golpes más bajo.

«No estaba muy lejos», dijo. «Jugar sin errores fue agradable. Estoy muy cerca de volver a jugar un buen golf. Mañana por la mañana es otra oportunidad para hacerlo».

Mickelson también tuvo algo más que decir sobre el estado del mundo del golf, un día después de haber causado revuelo con su frustración hacia el PGA Tour.

«Hay muchas complejidades que se están resolviendo ahora mismo en el deporte del golf», dijo. «Debido a algunas oportunidades que crean una palanca para los jugadores, tenemos la oportunidad de conseguir una posición más equitativa. Estamos muy atrasados porque no tenemos cosas como la representación de los jugadores y la negociación colectiva. Pero por primera vez en mis 30 años [on tour] hay algo de influencia. No sé hacia dónde nos dirigimos. Hay muchas partes diferentes que necesitan ser abordadas. Pero creo que, al final, todas las cosas van a ser positivas».

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No se mencionó ninguna reacción pública a sus provocadores comentarios. Pero eso no es sorprendente. Mickelson tiene una manera de lidiar con los que abusan de él en Internet.

«Sí leo mi propia prensa», dijo. «Pero no me afecta emocionalmente. Me veo a mí mismo como un objeto para ser discutido. Así que no me tomo las críticas como algo personal. Si no me gusta lo que alguien dice de mí en las redes sociales, simplemente lo bloqueo».

Por otra parte, los estadounidenses mejor situados en la tabla de líderes son Harold Varner III y Bubba Watson. Ambos hicieron 64 golpes, con Watson especialmente contento con su paseo vespertino por el campo con vientos que nunca alcanzaron la velocidad prevista.

«Es una locura porque tuvimos todo este viento en las rondas de práctica», dijo el dos veces campeón del Masters. «El pro-am fue un poco menos ventoso. Y hoy ha habido mucho menos viento, lo que ha estado bien porque es la primera vez que lo hemos visto sin viento. El campo es un poco más fácil sin el viento».

El entusiasmo de Watson por las condiciones meteorológicas fue igualado por su aparente pasión por la agronomía. Para un jugador que nunca deja de ser interesante, también puede serlo.

«Cuando intentas aprender un lugar, intentas aprender la hierba», dijo. «Algunos vientos son más pesados que otros, por lo que la pelota reacciona de forma diferente. Así que tienes que tomar eso y aprender a puttear en hierba diferente. Este es un tipo de hierba diferente a la de los Estados en la mayoría de los campos de golf.

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«Sólo estoy tratando de mejorar», continuó. «Y para hacerlo tienes que acostumbrarte a tu entorno. Todos estos otros chicos están mejorando y practicando en estos entornos, así que tenemos que aprender a jugar en cualquier parte del mundo. Si vas a ser un golfista en el mundo, tienes que aprender a jugar en muchos lugares diferentes».

Sin embargo, quizá la figura más amenazante en la contienda sea la de Dustin Johnson. Dos veces ganador aquí, el ex campeón del Abierto de EE.UU. y del Masters se mostró típicamente falto de emoción exterior tras firmar un 65.

«He jugado mejor en los nueve primeros hoyos, que era mi parte trasera», dijo. «Los birdies en los dos primeros hoyos me dieron un buen comienzo, pero no le pegué muy bien a mis primeros nueve. He pegado mucho mejor en la parte delantera. Tuve un putt en el ocho que se me fue de las manos. Luego fallé uno corto en el siete para birdie. Pero he jugado bien. He mejorado a medida que avanzaba y he pegado algunos hierros decentes. Es un buen comienzo. Se supone que el viento va a arreciar el resto de la semana, así que este era un día en el que definitivamente necesitaba hacer una puntuación decente.

«Me gustó el campo la primera vez que lo vi», continuó. «Se adapta bien a mí. Siento que puedo ver las líneas desde los tees bastante bien. Tienes que pegar buenos golpes si quieres acercarte en muchos hoyos. Tuve unos cuantos wedges a greens, pero hay otros en los que tienes que pegar golpes de calidad para conseguir algunas miradas de birdie.»

¿El hombre a batir entonces? Normalmente lo es en este evento.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.