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Phil Mickelson dice que la «odiosa avaricia» del PGA Tour le hace buscar en otra parte

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AL NUROOJ, Arabia Saudí – Nunca antes, durante sus tres décadas como golfista profesional, la frase «¿Qué hará Phil Mickelson a continuación? O intrigante. O misteriosa. Durante los últimos meses, muchas preguntas se han cernido sobre el futuro del mejor zurdo del juego.

¿Dará el salto a la todavía incipiente Super Golf League?

¿Rechazará esos avances y se quedará con el PGA Tour, en el que tiene 45 victorias?

¿Acaso, a los 51 años, se alejará en dirección al PGA Tour Champions?

¿O podrá hacer un poco de todo lo anterior, después de que los abogados se involucren inevitablemente?

Las resoluciones de estas cuestiones, por ahora, siguen siendo desconocidas. Pero una cosa sí se puede revelar. Si Mickelson pone fin al aspecto más frustrante de su histórica carrera, deja atrás esos infames seis subcampeonatos y gana por fin un Abierto de Estados Unidos, pondrá fin inmediatamente a sus días de jugador.

«Si gano el Abierto de Estados Unidos, me retiraré», dijo a Golf Digest en una entrevista el miércoles. «Ese sería mi último torneo. Habré conseguido el Grand Slam de mi carrera y no tendré nada más que demostrar».

Sin embargo, de forma más inmediata, Mickelson tiene otros asuntos en su activa mente. Asuntos serios. Asuntos que pueden cambiar su vida. Y asuntos para los que se ha convertido en una especie de chico del cartel. Aunque Mickelson dice que «casi todos los jugadores del top 100 han sido contactados en algún momento», él ha sido el hombre más estrechamente asociado – al menos públicamente – con la mencionada SGL.

Esta postura le ha llevado o le llevará a un conflicto directo con el circuito en el que ha jugado como profesional desde 1992. Junto con el Tour, el PGA Tour ha adoptado una postura agresiva en respuesta a lo que los saudíes puedan o no llegar a hacer para atraer a los mejores jugadores. Por lo tanto, si Mickelson encabezara la carga hacia la SGL, es seguro asumir que sería objeto de algunas críticas. Seguramente se mencionaría la «falta de lealtad».

Pero esa sería una opinión, dijo Mickelson, que no tiene plenamente en cuenta la relación del PGA Tour con sus jugadores, especialmente en el ámbito de los derechos de los medios de comunicación. Como siempre, ofreció, hay dos lados en esta disputa.

«No es de dominio público todo lo que ocurre», dijo Mickelson. «Pero los jugadores no tienen acceso a sus propios medios de comunicación. Si el tour quisiera acabar con cualquier amenaza [from Saudi or anywhere else], podrían simplemente devolver los derechos de los medios de comunicación a los jugadores. Pero prefieren tirar 25 millones de dólares por aquí y 40 por allá que devolver los aproximadamente 20.000 millones de dólares en activos digitales que controlan. O renunciar al acceso a los más de 50 millones de dólares que ganan cada año en su propio canal de medios.

«Hay muchas cuestiones, pero esa es una de las más importantes», continuó. «Para mí, personalmente, no es suficiente que estén sentados en cientos de millones de momentos digitales. También tienen acceso a mis fotos, un acceso que yo no tengo. También cobran a las empresas por utilizar las tomas que yo he hecho. Y cuando hice ‘The Match’ -hubo cinco- el tour me obligó a pagarles un millón de dólares cada vez. Por mis propios derechos mediáticos. Ese tipo de codicia es, para mí, más que detestable».

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El PGA Tour declinó comentar los comentarios de Mickelson el miércoles. Sin embargo, el tour ha citado previamente que su modelo de negocio es consistente con otras ligas deportivas profesionales en el sentido de que se basa en los derechos de los medios de comunicación para maximizar los ingresos. En un memorando del 21 de noviembre de 2021 dirigido a los jugadores, el comisionado del PGA Tour, Jay Monahan, dijo que el 85 por ciento de los ingresos consolidados del tour están relacionados con los torneos, ya sea de los patrocinadores o de los medios de comunicación nacionales e internacionales. En la nota, Monahan también señaló que el 55% de los ingresos del circuito en 2021 se destinarán a los jugadores.

Hay otros ejemplos de lo que Mickelson ve claramente como el equivalente del golf a la «propiedad intelectual». Durante el Masters de 2010, es famoso su golpe desde la paja del pino hasta el 13º green del Augusta National. Más tarde, alguien quiso utilizar siete segundos de ese clip. Tuvieron que pagar 30.000 dólares por segundo cada vez que se emitiera. El coste total fue de 3,5 millones de dólares, el triple de lo que ganó Mickelson por ganar el torneo. (Nota del editor: Aunque el Masters cuenta como un evento oficial del PGA Tour, el evento y sus medios no son propiedad del PGA Tour).

«No estoy seguro de cómo va a desarrollarse esto», dijo Mickelson. «Mi máxima lealtad es hacia el juego del golf y lo que me ha dado. Estoy muy agradecido por la vida que me ha proporcionado. No sé qué va a pasar. No sé hacia dónde se dirigen las cosas. Pero sé que me criticarán. Eso no me preocupa. Lo único que haría es aturdir uno de los temas más intrincados del deporte. Sería muy ingenuo no tener en cuenta todas las complejidades. Los derechos de los medios de comunicación no son más que una pequeña fracción de todo lo demás. Y es la odiosa avaricia del Tour la que realmente ha abierto la puerta a oportunidades en otros lugares».

En el valiente nuevo mundo que Mickelson quisiera ver y ayudar a crear, tiene respuestas a sus propias preguntas. Y planes que le gustaría hacer.

«¿Por qué el golf no ha tenido cámaras y micrófonos en los jugadores y caddies?», preguntó. «Porque el jugador no se beneficiaría, sólo el tour [so players resist wearing them]. Tomemos este proyecto de Netflix que está en marcha. Ninguno de los jugadores está cobrando. Pero el tour está recibiendo mucho dinero. Al igual que el Augusta National. Al igual que la USGA. Pero si los jugadores tuvieran su propio canal, tal vez pondrían su propio contenido y empezaríamos a ver el golf presentado de forma más íntima.

«Si tuviera acceso a mi propio canal y acceso a mis propios medios, tendría una cámara y un micrófono en mi sombrero», continuó. «Y en mi [caddie] sombrero de mi hermano. Y en mi bolsa de golf con una vista de 360. Y traería a los espectadores. Ellos verían y escucharían lo que está pasando. Pero nada de eso sucede [currently] porque ¿por qué haría eso cualquier jugador? ¿Para ganar más millones para la gira? Ya ganan bastante. El tour sólo entiende de apalancamiento. Y ahora los jugadores están recibiendo algo de eso. Así que las cosas están cambiando y seguirán cambiando. Sólo espero que el apalancamiento no desaparezca. Si lo hace, volveremos al statu quo».

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Sin embargo, aparte de su continuo descontento con la política de derechos de los medios de comunicación del PGA Tour, todo va bien en el mundo de Mickelson. Con sus tres hijos fuera de casa y en la universidad, él y su esposa Amy se permiten algunos viajes exóticos. El pasado mes de diciembre, la pareja estuvo en Islandia y Dinamarca. La próxima semana esquiarán en Montana. Y está previsto un viaje a Ruanda y Tanzania a finales de este año.

«Quiero ver a los gorilas», dijo Mickelson con una sonrisa. «Sigo teniendo ganas de trabajar duro, de jugar y de competir. Pero tampoco estoy ciegamente obsesionado. El equilibrio de mi vida ha cambiado. Disfruto del presente, esté donde esté».

Para que no se nos olvide, estamos hablando de un actual campeón de un major, el más antiguo de la historia, tras su épica victoria en el Campeonato de la PGA en Kiawah el pasado mes de mayo. Sin embargo, fue una especie de oasis entre mucha mediocridad. Sólo las incursiones ocasionales en el Champions Tour, donde ganó dos veces en 2021, fueron lo más destacado.

Hubo uno más. Como uno de los asistentes del capitán estadounidense Steve Stricker en la Ryder Cup, Mickelson encontró una nueva alegría en la competición bienal con los europeos. El resultado, una paliza récord de 19-9 al Viejo Continente, tampoco le vino mal.

«Disfruté mucho siendo vicecapitán y pasando tiempo con Davis Love, Jim Furyk, Fred Couples, Zach Johnson y Steve», dijo. «Me encantó estar en la sala con esos tipos para hablar de estrategia y compartir nuestras experiencias, positivas y negativas, a lo largo de los años. Todo para dar a los jugadores de hoy la oportunidad de triunfar».

«Fue muy divertido», continuó. «No sentí ninguna tensión. La Ryder Cup es la semana con más presión. Al menos para mí. Así que tuve una experiencia mucho más agradable». Amy no podía creerlo. Nunca me había visto tan tranquilo en una Ryder Cup y disfrutando tanto. Siempre ha sido la semana más dura del año para mí, por mucho que me guste».

Sin embargo, basta de eso. Es revelador que la mente de Mickelson se dirija a Boston y a The Country Club, donde este mes de junio hará su 31º intento de ganar su título nacional. Y se imagina sus posibilidades.

«Tengo grandes recuerdos de la Ryder Cup de 1999 allí», dijo. «No es un campo que se pueda dominar. Tienes que usar la precisión en el tiro y el juego corto. Si juego como lo hice en Kiawah, por lo menos estaré en la contienda. No se tratará de un «bombardeo». Se tratará de control. Tienes que dar forma a tus golpes para que la bola se acerque a algunos de los bolos, los que están escondidos en una grada alta o detrás de un búnker. De lo contrario, se golpea hacia el centro de los greens, lo que dificulta la consecución de birdies. Siento que eso me da una oportunidad».

Esperemos que ocurra. Aparte de todo lo demás, resolvería muchos problemas.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.