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PGA Championship 2022: Rory McIlroy vuelve a jugar por debajo de las expectativas de sus críticos

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TULSA – Si busca una imagen persistente del domingo de Rory McIlroy en el Campeonato de la PGA, podría hacerlo peor que el espacio fuera de los vestuarios en Southern Hills, donde pasó junto a un grupo de periodistas, seguido por su agente, con destino al estacionamiento. Después de un 68 bajo par que no era lo suficientemente bueno, no quería hablar, y ¿quién podría culparle? ¿Qué queda por decir? Esta fue la última de una serie de grandes oportunidades perdidas, y aunque ha sido uno de los que ha tomado su medicina y ha tratado con la prensa de forma reflexiva, incluso después de la decepción, esta fue aparentemente demasiado para tomarla con tolerancia. Así que se marchó, con un rostro declaradamente neutral, dejándonos con la duda de cómo reaccionaría detrás de la ventana tintada, cuando se cerrara la puerta.

Hay un fenómeno que parece ser cada vez más común, y que llamaremos «predicción cínica». Es un simple mecanismo de defensa. Si sientes que un resultado que no te gusta es inminente, simplemente lo predices, con lo que teóricamente te proteges de todo el peso de la decepción. Pretendes que esto es una armadura, que tu certeza significa que te importa menos de lo que te importa.

Aplícalo a McIlroy, y la predicción al llegar al domingo era sencilla. Tomó la delantera con un brillante 65 el jueves. Pero, como es habitual, parecía repelido casi magnéticamente por la cima de la tabla de clasificación en un major y pasó el viernes y el sábado, y finalmente el domingo, desvaneciéndose. Todo ello ha llevado a la cínica predicción de esta semana: Al igual que en el Masters, McIlroy haría una carrera en los primeros nueve hoyos mientras era seguro, mientras estaba muchos golpes detrás de los líderes, pero tan pronto como la noción de que él ganara comenzara a parecer posible, haría un bogey y reanudaría su desvanecimiento.

Sin embargo, aquí está el problema: La predicción cínica no funciona como se pretende. Es un pobre escudo contra la realidad, y acertar no atenúa el escozor. Los dolores de ser un fan de Rory, como las redes sociales demostraron una y otra vez el domingo, son igual de conmovedores.

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En el centro de prensa de Southern Hills, los birdies se marcan en el gran marcador digital con círculos rojos. Así que no fue una sorpresa ver el primer círculo rojo de McIlroy en el segundo hoyo, después de que un golpe de 15 pies llegara a la copa. Luego otro círculo. Luego otro. Luego otro. Al finalizar el quinto hoyo, estaba cuatro bajo en la ronda, a cinco golpes del liderato de Mito Pereira, y amenazante. Sin embargo, Pereira, que nunca había estado en una situación tan presionante como ésta, podía desvanecerse fácilmente. Él hizo se desvaneció. Lo que significó que McIlroy estaba, quizás, realmente a uno o dos golpes del liderato.

Este fue el momento: Las cosas se sintieron reales.

Lo que significaba que era el momento del siguiente momento en el guión que no permite la improvisación. Rory cumplió: Falló el green en el largo par 3 de la sexta, golpeó un lamentable chip que terminó a 20 pies del hoyo, y hizo dos putts para bogey. El segundo acto había comenzado.

Cuando llegó a la vuelta, llegó a 32, todavía con muchas esperanzas. Durante los siguientes nueve hoyos, en unos tranquilos y accesibles últimos nueve, su juego de aproximación y su juego de putt, tan agudo en los primeros, le abandonaron por turnos. Fue una historia de oportunidades desperdiciadas, un hoyo tras otro.

En el 10, un bello e imponente drive le situó a 144 yardas del hoyo, pero su approach le dejó a 15 metros del hoyo. No hay birdie. En el 11, el par 3, su aproximación no se acercó a la ubicación del pin trasero. No hay birdie. En el 12, un asombroso drive de 361 yardas le dejó un acercamiento de sólo 92 yardas sobre un arroyo, pero lo mejor que pudo hacer fue 14 pies en el acercamiento. No hay birdie. En el 13, un par 5, eligió el peor momento para golpear un mal drive, clavándose detrás de un árbol y haciendo imposible alcanzarlo en dos. Esta vez, sin embargo, su approach fue sólido, deteniéndose a 3 metros del hoyo, pero su putt no cayó. No hubo birdie. En el 14, un sólido par en un difícil par 3. En el 15, falló un tiro de 13 pies. En el 16, otro drive brillante, otro mal acercamiento, y un putt desde la orilla que se salió. No hay birdie, no hay birdie, no hay birdie.

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Cuando el putt en el 16 dio vueltas alrededor de la copa y se negó a caer, torció su cuerpo y miró a lo lejos. Había mucho en esa mirada, o al menos era posible imaginar que lo había. Ocho años de frustración, de no estar al mismo nivel competitivo que necesita. Ocho años de estar cerca de la tierra prometida, pero nunca allí.

En ese momento, su destino estaba claro. Los líderes estaban demasiado lejos, y algo en él parecía ceder. En el 17 se quedó solo en la calle, y cuando su lanzamiento no se detuvo antes de la cuesta abajo que pasaba por la bandera, su cadena de 10 pares consecutivos llegó a su fin. Salvó un par a medias en el último, firmó su tarjeta de puntuación tan rápido como pudo y huyó de los medios de comunicación, que no se atrevieron a insistir… ya sabían cómo iría eso.

Cuando abandonó el campo, el total de cinco bajo par que alcanzó tras la ronda del jueves habría sido suficiente para el segundo puesto. Pereira estaba frenando desesperadamente a sus contrincantes, y si cerrabas los ojos, casi podías imaginar una realidad alternativa en la que McIlroy era uno de ellos. Estaba desesperada y agónicamente cerca, como lo había estado antes y quizás como lo volverá a estar. Pero en algún lugar de Oklahoma, lejos de Southern Hills, McIlroy estaría mirando por la ventanilla de un coche y enfrentándose a la familiar y sombría verdad.

¿Es McIlroy un poco como nosotros, al menos remotamente, al menos a gran distancia? Es una explicación tan buena como cualquier otra para explicar por qué inspira un tipo de apoyo más profundo entre sus fans, y por qué la historia de su segundo acto profesional ha sido tan desalentadora. Si es así, si hay un hilo de conexión que todavía es palpable, se preguntará lo mismo que nosotros: ¿Hay algunos patrones que no se rompen? ¿Y hay algunas preguntas sin respuesta?

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.