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PGA Championship 2022: Justin Thomas tuvo 35 minutos entre el final de su ronda y la nueva vida en un desempate. Así es como lo pasó

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TULSA – A las 5:17 p.m., Justin Thomas intentó un putt para birdie en el hoyo 18 del Campeonato de la PGA en Southern Hills. Si lo hubiera conseguido, habría empatado con Mito Pereira en el liderato con seis bajo par. Pasó el hoyo -incomodamente pasado- y un minuto después hizo el par. Mientras salía, echó una larga mirada a la enorme tabla de clasificación que dominaba el green. Lo que vio no parecía demasiado prometedor; Pereira había terminado el hoyo 16 todavía con un golpe de ventaja, y Will Zalatoris también estaba a su alcance. Echó la cabeza hacia atrás, cerró los ojos y se pasó una mano por el pelo antes de soltarlo, la imagen del arrepentimiento.

Parecía disgustado mientras subía la larga colina hasta la sede del club, cruzaba la carretera y bajaba las escaleras provisionales hasta la carpa de puntuaciones, pero mantuvo la compostura, sabiendo que las cámaras le estaban observando en todo momento. Los periodistas, los equipos de televisión y los guardias de seguridad le observaron mientras firmaba su tarjeta de puntuación y miraban la pequeña televisión. Zalatoris embocó un putt para birdie en el 17 y empató a Thomas con cinco bajo par, pero lo más urgente fue el golpe de Mito Pereira que se desvaneció perfectamente hacia el green en el par 4 del 17. No llegó a la superficie de putt, pero mientras Thomas miraba, parecía tener una excelente oportunidad de hacer un birdie que probablemente le permitiera ganar el torneo.

Mark Steinberg, el agente de Thomas, estaba en la colina fuera de la carpa de puntuación. «Huesos», llamó, y el caddie de Thomas, Jim Mackay, se acercó mientras Steinberg ofrecía una serie de instrucciones en voz baja. Stewart Cink, el compañero de juego de Thomas, se acercó para ofrecerle un choque de puños y luego le dio una palmadita en la espalda.

En ese momento, Thomas salió con su equipo, seguido por las cámaras de PGA digital. «Esperemos lo mejor», dijo, tanto para sí mismo como para los demás. Se dirigió hacia un edificio cercano a la zona de entrevistas de los concursantes, otra estructura temporal llamada «Servicios de apoyo al caddie y al jugador». Las cámaras intentaron seguirle, pero Steinberg se interpuso entre ellas y la puerta, y todo lo que dijo fue efectivo: se quedaron fuera, filmando a través de la ventana.

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Mike Thomas, padre de Thomas y entrenador de swing, se acercó a la puerta, recibió una serie de instrucciones y volvió a salir en un instante, subiendo las escaleras y volviendo a la sede del club. En el vestíbulo del vestuario de los jugadores, encontró a la prometida de Thomas, Jillian Wisniewski. Juntos, se dirigieron de nuevo al otro lado de la carretera, donde un guardia de seguridad en un carro le gritó «¡cruce los dedos, nunca se sabe!».

«Sí, estoy de acuerdo», dijo Mike Thomas.

Se reunieron con Thomas en el edificio de servicio, pero no por mucho tiempo. El putt para birdie de Mito Pereira en el 17 se había detenido justo al lado del hoyo, y a las 5:34 p.m., pegó un horrible drive en el 18 que terminó en el arroyo del lado derecho de la calle. El estruendo se oyó al otro lado de la carretera, y casi en el mismo instante en que ocurrió, las puertas del edificio de servicios de apoyo se abrieron de golpe. Thomas abrió el camino, con el rostro intensamente concentrado, borrado totalmente de la decepción que había mostrado minutos antes. Él y su equipo se dirigieron a un carro de golf cercano. Bones se sentó delante, y Mike Thomas en la parte trasera. Mientras tanto, Colt Knost, con la CBS, notificó a todos que Will Zalatoris había salvado un notable par para terminar con cinco bajo par. Thomas sabía ahora que no iba a ganar directamente, pero las posibilidades de un desempate de dos o tres personas parecían de repente muy buenas.

Se dirigieron al campo de tiro. Cuando los periodistas les alcanzaron, Thomas estaba golpeando los hierros mientras su padre estaba de pie detrás de él, examinando cada golpe con los brazos cruzados. Una bandera irlandesa e italiana ondeaba a su derecha, las cámaras estaban por todas partes y Bones se quitó momentáneamente su equipo de caddie y parecía el locutor que había sido recientemente. Mientras el zumbido del dirigible Goodyear zumbaba por encima, y Thomas hacía la transición a sus maderas, Knost les ponía al día de los progresos de Pereira. Anthony Witrado, de la PGA de América, entregó a un grupo de periodistas su teléfono, y en la pantalla, Pereira falló un putt de bogey desde fuera del green. El hombre que había liderado todo el día y que parecía el vencedor seguro después de su drive en el 17 estaba ahora totalmente fuera: el desempate sería entre Thomas y Zalatoris.

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Se produjo una cierta confusión cuando se definió el formato -tres hoyos, acumulativos, empezando por el 13, luego el 17 y después el 18- y Thomas subió la colina hasta el putting green. Zalatoris ya estaba allí -optó sólo por el putt- y en todo el tiempo que estuvieron cerca el uno del otro, Thomas no le miró ni una sola vez. Los aficionados más avispados habían encontrado el lugar, agrupados fuera de la puerta, y empezaron a gritar sus nombres mientras ejecutaban sus putts.

A las 5:50, un funcionario de la PGA de América apareció en el putting green.

No necesitó decir nada más. Atravesaron la puerta mientras los aficionados rugían y se subieron a dos carros distintos con sus equipos. Las cámaras se apresuraron a seguir su ritmo en sus propios carros; Thomas siguió evitando con decisión mirar a Zalatoris.

A las 5:52 p.m., 35 minutos después de que Thomas terminara el hoyo 18 y lanzara una mirada desesperada al marcador, los carros comenzaron a moverse. Pronto desaparecieron al doblar una esquina, con destino al tee del hoyo 13 y al desempate para decidir el Campeonato de la PGA.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.